Una nueva ley de Illinois permite días de salud mental para los estudiantes. Los expertos instan a los padres a aprovecharlo. – Chicago Tribune

Cuando la maestra de primer grado Tina Berry vio que su hija de 12 años necesitaba tomar un día de salud mental, fue porque reconoció algunas de sus propias tendencias inducidas por el estrés reflejadas en su hija, una estudiante de séptimo grado en Old St. Mary’s. Escuela en el South Loop.

“Cuando me canso, puedo sentir que estoy bajando por un túnel”, dijo Berry. “Para mi hija… Puedo ver una mayor sensación de nerviosismo y ansiedad, y fue entonces cuando dije: ‘Necesitas tomarte un descanso’”.

Desde principios de 2022, ese descanso se ha considerado una ausencia justificada para los estudiantes de K-12 en Illinois, ya que se promulgó una nueva legislación que permite a los niños tomar hasta cinco ausencias justificadas por salud mental o conductual al año. Las escuelas también pueden referir a los estudiantes a apoyo personal, como un psicólogo escolar o un consejero, después de dos de esas ausencias.

Los expertos y los padres dijeron que el cambio es bienvenido para los niños después de dos años agotadores de aprendizaje en medio de una pandemia. Sin embargo, no está claro cuántas familias se están beneficiando realmente de la política.

“Hay muchos niños que sufren y realmente no reciben ayuda para lo que necesitan”, dijo el Dr. Frank Belmonte, director médico de Advocate Children’s Hospital. Abordar estas necesidades de salud mental de manera temprana puede prevenir problemas más graves más adelante, dijo Belmonte.

Permitir que se justifiquen las ausencias por salud mental “realmente ayuda mucho a la paridad de la salud mental” en comparación con la salud física, dijo.

La oficina de la Superintendente de Educación de Illinois, Carmen Ayala, se hizo eco de este sentimiento en un correo electrónico y dijo que espera que la política ayude a reducir el estigma en torno a los problemas de salud mental y promueva “hábitos saludables de cuidado personal”.

Pero algunas familias han luchado con las preocupaciones de privacidad percibidas y el estigma en torno a marcar las ausencias por motivos de salud mental, dijo Faith Cole, directora de servicios estudiantiles de Oak Park y River Forest High School.

El distrito de Cole coloca las ausencias por salud mental en la misma categoría que las vacaciones y las visitas a la universidad, y los estudiantes tienen un límite de 12 de esas ausencias, incluidos los cinco días por salud mental, por año, a diferencia de las ausencias por enfermedad o COVID-19, que no son contado de la misma manera.

Los padres pueden dudar en compartir que su estudiante está ausente por razones de salud mental, pero la información solo se comparte y rastrea internamente en el distrito, dijo Cole.

Las respuestas variaron de otros distritos suburbanos alcanzados sobre su política sobre tales ausencias.

En el distrito 225 de escuelas secundarias de Glenbrook, suburbano del norte, 75 estudiantes, menos del 1.5% de la población total del distrito, han tomado una ausencia designada por salud mental desde el comienzo del año, dijo el distrito. En el Distrito Escolar 205 de la Unidad Comunitaria de Elmhurst, suburbano al oeste, ese número es del 6.4%, según el distrito.

Un representante del Distrito 39 de Escuelas Públicas de Wilmette dijo que no han rastreado la cantidad de estudiantes que han tomado días de salud mental, y una portavoz del Distrito 97 de Escuelas Primarias de Oak Park dijo que no tenían datos suficientes para comentar sobre el efecto de la ley.

Otros distritos, como el Distrito 203 de Escuelas Secundarias del Municipio de New Trier en las Escuelas Públicas de Winnetka y Wilmette, ya permitían la salud mental como motivo justificado de ausencia antes de este año.

Los distritos también variaron en cuanto a la publicidad que habían hecho de la política a los padres cuando se promulgó. New Trier envió la información en un correo electrónico más grande sobre una reunión de la junta en diciembre; Elmhurst lo agregó a su manual del estudiante; y Oak Park and River Forest High School no lo ha publicado en absoluto, aunque es una opción disponible para que los padres la seleccionen al marcar a sus estudiantes como ausentes, según los representantes de esos distritos.

Samina Hadi-Tabassum, madre de estudiantes de secundaria en el Distrito 97 de Oak Park, recordó la política que se compartió en un boletín del distrito. Pero podría explicarse más, dijo Hadi-Tabassum, quien también es profesora asociada de desarrollo cognitivo en el Instituto Erikson en Chicago.

“Realmente apreciaría tener una conversación dirigida por la administración de la escuela diciendo: ‘Mira, tenemos estos… días de salud mental; los niños deben aprovechar’”, dijo Hadi-Tabassum.

Berry, quien enseña en el Distrito Escolar 99 de Cicero, dijo que no cree que su distrito haya hecho lo suficiente para publicitar la política. Su hija mayor y su hijo de 6 años, un niño de jardín de infantes en la escuela primaria South Loop, han tomado cada uno un día de salud mental.

Berry sabía que su hijo, que tiene necesidades especiales y problemas sensoriales, necesitaba tomarse un día libre cuando comenzó a arremeter contra él en casa, “como si este pequeño maní tuviera esta ira dentro de él”, dijo.

Los dos síntomas que Berry reconoció en sus hijos (los sentimientos de ansiedad de su hija y el mal comportamiento de su hijo) son algunos de los más importantes que los padres deben observar para decidir si un niño debe tomarse un día libre, dijo la Dra. Judith Allen, jefa de operaciones oficial y director clínico de la organización sin fines de lucro Communities In Schools of Chicago.

Es responsabilidad de los adultos reconocer cuándo un niño normalmente burbujeante comienza a actuar reservado, un niño bien vestido comienza a usar la misma ropa todos los días o cualquier niño se desvía de su versión normal, dijo Allen.

Además, así como la enfermedad física puede ser contagiosa, la ansiedad puede propagarse entre grupos sociales y la depresión puede manifestarse como violencia o problemas de conductasubrayando la necesidad de mantener a los estudiantes en casa, dijo.

Los padres pueden tener miedo de lidiar con la respuesta cuando preguntan si sus hijos tienen dificultades o si tienen tendencias suicidas, pero tomar los primeros pasos temprano puede actuar como un trampolín hacia la ayuda profesional, si es necesario, dijo Allen.

“A veces, los niños no saben cómo expresarlo con palabras, así que en lugar de eso se portan mal y terminan yendo por ese camino disciplinario”, dijo.

La idea de que faltar a la escuela es intrínsecamente malo es arcaica, y recuerda el tipo de enfoque de “tres strikes, estás fuera” que usamos en los años 80 y 90, dijo Hadi-Tabassum.

Si los niños necesitan tomarse un día libre, deberían recibir un seguimiento de un trabajador social en lugar de medidas disciplinarias, dijo. Dentro de la política de días de salud mental promulgada recientemente, las escuelas tienen la opción de alertar al personal apropiado después de que un estudiante toma dos días de salud mental.

Los distritos cuentan con sistemas para que las escuelas hagan un seguimiento de los estudiantes, según Jackie Matthews, portavoz de la Junta de Educación del Estado de Illinois.

“Esperamos que los días de salud mental justificados puedan brindar una ayuda a los estudiantes en muchas situaciones diferentes que pueden necesitar tiempo para relajarse y conectarse con los apoyos”, dijo Matthews.

Hadi-Tabassum dijo que ella misma ha tomado días de salud mental y ha abogado por que sus hijos también tomen días según sea necesario.

“Tal vez solo necesite quedarse en casa hoy”, dijo Hadi-Tabassum, “y no tener que enfrentarse a esta pared gigante que muchos niños sienten cuando van a la escuela”.

oolander@chicagotribune.com

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