Un general lucha para esclarecer los problemas de salud mental en las fuerzas armadas

WASHINGTON — Gral. general Ernest Litynski ha recibido numerosos premios y condecoraciones durante sus casi tres décadas en el Ejército. Pero es mejor conocido entre los soldados y sus superiores por su campaña para sacar a la luz los problemas de salud mental entre las tropas, eliminando poco a poco el estigma que a menudo conduce a la tragedia.

En las reuniones con las nuevas formaciones de las tropas de la Reserva del Ejército, es posible que primero hable sobre la aptitud física y el entrenamiento antes de pasar a la historia de su propio desmoronamiento después de regresar de Afganistán, cuando se sentaba en su sótano a oscuras, ignorando a su familia y mirando fijamente. nada.

“Me alejé de todos entre 2007 y 2010”, recordó. “No iría a fiestas familiares, eventos, no saldría con mi familia a comer. Prendería la televisión solo por el ruido. No me iría a la cama con mi esposa. La carga que puse sobre mi esposa y mi hija de 12 años tuvo que ser la peor”.

Su hija no le habló durante años, dijo.

Cuenta su historia en ceremonias y reuniones, e hizo un video que el Ejército ha publicado en algunas de sus cuentas de Facebook, generalmente un depósito de recuerdos de guerra, información sobre vacunas e imágenes de simulacros en climas fríos. “Es una vergüenza si muestras debilidad”, dice, con la voz temblorosa mientras relata sus luchas contra el estrés postraumático. “Así es como me sentía”.

La campaña del general Litynski es sorprendente dentro de las fuerzas armadas, donde la resiliencia no solo se celebra, sino que forma parte de la descripción del trabajo.

Después de dos décadas de guerra, las fuerzas armadas aún tienen que lograr avances significativos en lo que, según muchos expertos, legisladores y miembros del servicio, se encuentran entre sus problemas más persistentes: problemas de salud mental no abordados y aumento de las tasas de suicidio entre las tropas.

“La aguja no se ha movido mucho en esto”, dijo Mark C. Russell, excomandante de la Marina que ahora es profesor en la Universidad de Antioch en Seattle con experiencia en trauma militar. Agregó: “Así que es raro cuando alguien con una estrella en su etiqueta está hablando”.

La tasa de suicidios entre los miembros del servicio activo aumentó en más del 40 por ciento entre 2015 y 2020, según datos del Departamento de Defensa. Históricamente, el ejército había quedado rezagado con respecto a la población general en cuanto a las tasas de suicidio, pero en los últimos años se ha puesto al día.

Un informe del año pasado de la Costos del proyecto de guerra en la Universidad de Brown encontró que aproximadamente 30,177 militares en servicio activo y veteranos que han servido desde los ataques del 11 de septiembre de 2001 murieron por suicidio, en comparación con los 7,057 muertos en operaciones militares durante las dos décadas de guerra contra el terrorismo.

Durante varios años de escribir sobre veteranos y asuntos militares, he recibido decenas de correos electrónicos de miembros del servicio desesperados, o sus familiares, sobre sus problemas de salud mental y la dificultad para obtener ayuda cuando están fuera del servicio. Algunas familias han escrito sobre la pérdida de seres queridos por suicidio.

La representante Jackie Speier, una demócrata de California que forma parte del Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes y se jubilará cuando finalice su mandato en enero, dijo que el tema era tan apremiante: “Puedo garantizarles por adelantado que ese será el enfoque de mi trabajo este año. .”

Si bien algunos miembros del servicio, como el general Litynski, han sufrido traumas o lesiones relacionados con el combate, otros ingresan al ejército con problemas de salud mental que no se revelan en los exámenes médicos o que luego se vuelven más intensos.

El problema refleja una crisis mayor en la nación, con millones de estadounidenses que carecen de acceso o no buscan atención de salud mental.

“Los miembros de las fuerzas armadas tienen que funcionar a un nivel muy alto y eso tiene un costo”, dijo Sherman Gillums Jr., un oficial retirado de la Marina y ex alto ejecutivo de Paralyzed Veterans of America.

“Nos enseñan a enmascarar todo lo que está mal en nosotros, a adaptarnos y superarnos. La cultura militar considera que pedir ayuda es una responsabilidad, desde el reclutamiento hasta el entrenamiento y el resto de la carrera”.

El General Litynski nació en Chicago y se unió al Ejército en 1994. Tiene múltiples títulos avanzados y reconocimientos militares a lo largo de una carrera que ha incluido giras en Irak y Afganistán, y ha ocupado una variedad de puestos de mando en componentes activos y de reserva. Ahora es el comandante general del Comando de Respuesta Operacional 76 en Salt Lake City.

Después de regresar del extranjero en 2009, el general Litynski dijo que su vida en el trabajo parecía estar bien, pero que se aislaba en su sótano cuando regresaba a casa por la noche. “No hice nada”, dijo, aparte de “dejar pasar el tiempo”.

Sus pocas interacciones con su familia fueron generalmente tormentosas. Cuando su esposa, Jennifer, abolló su minivan en un estacionamiento, él reaccionó golpeando el vehículo violenta y repetidamente. “Este fue un giro de 180 grados de quién era Ernie Litynski”, dijo.

En 2011, su esposa dijo que ya había tenido suficiente. “Eso es lo que me provocó. En esencia, ese momento fue un ultimátum, y con razón”, dijo el general Litynski.

Buscó ayuda y comenzó a reflexionar sobre las tropas que había visto morir en el extranjero y la muerte de su hija menor a causa de una rara enfermedad genética menos de un año después de su nacimiento.

Su psiquiatra en el Departamento de Asuntos de Veteranos tuvo una idea: hablar sobre sus luchas con su unidad en ese momento en Milwaukee en lugar de dar el PowerPoint habitual sobre el estrés postraumático.

Al general Litynski le preocupaba que nadie lo entendiera y cómo podría afectar su carrera. Pero en última instancia, dijo, “me fui con todo”.

Algunos en la audiencia revelaron experiencias que anteriormente se habían sentido demasiado avergonzados para compartir. “Tuve soldados jóvenes que me hablaron después, me abrazaron y lloraron”, dijo.

El discurso se convirtió en su marca, en cierto modo. “Cuando llegó por primera vez a nuestra unidad, nos dijo que se sentía impotente y que estaba listo para rendirse”, dijo Scott Alsup, quien sirvió bajo el mando del general Litynski en Irak. “Me ayudó a entrar en rehabilitación, lo que probablemente me salvó la vida”.

“Siendo un hombre, no hablas de tus sentimientos”, agregó, “y tener a alguien que no tenía miedo de mostrar eso fue un gran, gran alivio”.

En 2019, después de hablar en un evento en Florida para la redistribución de soldados, el general Litynski llamó la atención de los altos mandos del Ejército, quienes lo alentaron a hacer un video, que se publicó en las páginas de Facebook del Ejército.

Si bien muchos aplauden los esfuerzos del general Litynski, los veteranos que sufrieron problemas de salud mental mientras servían dijeron que las fuerzas armadas necesitaban hacer mucho más, como mejorar los exámenes de salud de los nuevos reclutas. La capacitación debe cambiar y los líderes deben aprender a abordar los problemas antes de que se agraven, dicen.

“Existe un estigma, persiste y es real”, dijo Elizabeth S. Pietralczyk, una médica de familia en Alaska que se unió a la Fuerza Aérea en 2003 para asistir en la escuela de medicina. Dejó el ejército en 2021 antes de recibir su pensión vitalicia, dijo, debido a sus problemas de salud mental. “La gente duda de tu sinceridad cuando has hecho un trabajo increíble al manejar todo hasta que implosiona”, dijo. “Es una historia común”.

A la Dra. Pietralczyk le ofrecieron un puesto como médico de vuelo, pero para conseguirlo, necesitaba capacitación en caso de que alguna vez la capturaran, dijo. Ella se negó. “Muchos ejercicios de entrenamiento pueden ser desencadenantes para las personas”, explicó. “Mucha gente no reconoce eso”.

La insistencia de sus superiores provocó pánico, ansiedad y depresión, dijo. Consideró la hospitalización, pero temía cómo eso podría afectar su carrera como médica.

El mensaje de resiliencia a toda costa es necesario para los combatientes, pero en última instancia puede resultar contraproducente, dicen los líderes militares y los expertos.

“La preparación de la fuerza depende de la fortaleza y la resiliencia de cada soldado”, dijo Simon B. Flake, vocero del Ejército.

“Se necesita un soldado valiente y consciente de sí mismo para admitir que necesita ayuda”, agregó, y señaló que el Ejército ha aumentado los servicios de apoyo para las tropas.

Los miembros de la Guardia Nacional y la Reserva a menudo carecen de seguro médico o no tienen acceso a recursos de salud mental. “Vemos tantas historias cuando un proceso de salud mental termina en una tragedia”, dijo J. Roy Robinson, general de brigada retirado y presidente de la Asociación de la Guardia Nacional de los Estados Unidos. “Realmente creo que una gran cantidad de esos problemas están relacionados con el acceso”.

El Sr. Gillums señaló que más soldados compartían sus experiencias con el acoso sexual, las agresiones y los problemas de salud mental en las redes sociales.

“Esto podría ser un cambio intergeneracional”, dijo, “comenzando con los jóvenes que se ven a sí mismos como humanos primero más allá de su uniforme y arma”.

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