Un aspirante a médico soñó con Spelman. Pero, ¿podría ella darse el lujo de ir?

(Esta es la primera de una serie sobre solicitantes universitarios y las circunstancias que dieron forma a sus elecciones esta primavera).

TAylor Richardson quería ir a Spelman College y a ningún otro lado. El campus se sentía como en casa, donde ella debía estar. Durante años se preguntó si tenía lo necesario para entrar.

Luego, en diciembre pasado, Richardson, estudiante de último año de secundaria en Jacksonville, Florida, vio globos azules flotando en la pantalla de su computadora portátil. “Felicitaciones”, decía el mensaje. Saltó alrededor de su sala de estar, imaginándose en la universidad históricamente negra para mujeres, en Atlanta.

Se sabía que Richardson, un estudiante decidido con un promedio de calificaciones de 3.7, irradiaba optimismo. Se negó a preocuparse después de ver la brecha de cinco dígitos en su carta de ayuda financiera, un número que podría desbaratar su sueño. Todo, creía ella, de alguna manera saldría bien al final.

Pero su madre, Latonja Richardson, no estaba tan segura. Ella era una madre soltera con una maestría en administración de salud pero sin ahorros. Después de que una lesión en la cabeza le impidió trabajar durante mucho tiempo, consiguió un trabajo de tiempo completo el otoño pasado con su gobierno local, ganando $49,000 al año.

Ese premio de ayuda financiera de Spelman la dejó con una brecha de $43,000. Eso fue solo por un año. Pero ella ya sabía que no calificaría para un préstamo PLUS para padres. Y ella había quemado su 401(k).

Incluso mientras celebraba la aceptación de su hija, se sentía ansiosa. Culpable, también, por no haber hecho un mejor plan financiero. Un día se preguntó: “¿Cómo diablos voy a pagar por esto?”.

Los Richardson, que tenían una Contribución familiar esperada de $0, estaban en el lado equivocado de dos divisiones principales. Uno involucra la riqueza del hogar: el valor neto de la familia blanca típica en los Estados Unidos es de aproximadamente 10 veces la de la típica familia negra. Cuantos menos recursos tenga un estudiante, más corta será su lista de opciones universitarias realistas, salvo una beca-milagro.

Luego está la brecha de riqueza entre las instituciones. Spelman y otras universidades históricamente negras siguen en un aprieto: son campus con recursos insuficientes durante mucho tiempo que atienden a muchos estudiantes con grandes necesidades financieras. Las dotaciones y los presupuestos de ayuda en las HBCU palidecen en comparación con los de muchas universidades predominantemente blancas, lo que limita la cantidad de dinero que pueden ofrecer a los solicitantes admitidos.

Echemos un vistazo a Wellesley College, una institución de mujeres pequeñas, ricas y en su mayoría blancas en Massachusetts, que inscribe aproximadamente la misma cantidad de estudiantes que Spelman. En 2019-20, el precio neto promedio para las familias que ganan entre $30,001 y $48,000 en Wellesley fue de alrededor de $8,000, según datos federales. En Spelman, se trataba de $43,000.

Taylor Richardson entendió tales divisiones, que dieron forma a las opciones disponibles para ella y para muchos otros estudiantes. Pero así como se negaba a preocuparse, también se negaba a quedarse quieta. La fortuna que necesitaba para matricularse en Spelman no iba a caer del cielo. Tendría que quitárselo ella misma.

De diciembre a marzo solicitó becas, casi 50 en total. Escribió ensayo tras ensayo, presentó recomendación tras recomendación. Y ella esperó.

METROtodos los adolescentes que solicitaron ingreso a la universidad en los últimos meses tenían un campus de primera elección en sus mentes. Aun así, para algunos estudiantes había más en juego que para otros.

Richardson quería algo raro: un campus donde pudiera rodearse de mujeres jóvenes que se parecieran a ella. Quién podría relacionarse con sus experiencias. Quienes se convertirían en sus hermanas solidarias y la levantarían. Y anhelaba hacer lo mismo por ellos a cambio.

Había asistido a escuelas predominantemente blancas toda su vida. Había lidiado con matones y la llamaban la palabra N. Le gustaban algunos aspectos de su escuela secundaria, pero muchas veces se había sentido como una extraña allí. “Es casi imposible descubrir quién eres”, dijo Richardson recientemente. la cronica“al mismo tiempo que tratas de demostrar que tu existencia como mujer negra tiene valor en un lugar que simplemente no entendía o se negaba a hacerlo”.

Richardson planeó especializarse en biología, asistir a la escuela de medicina y convertirse en obstetra-ginecólogo. Un astronauta, también.

Se había imaginado a sí misma volando hacia el cielo desde que leyó Encuentra adónde va el viento a los 9 años. Era la autobiografía de Mae C. Jemison, una doctora, ingeniera y exastronauta que fue la primera mujer negra en viajar al espacio. El libro le dio a Richardson un modelo a seguir y profundizó su interés en las estrellas y las constelaciones. Su madre la observaba trazar la forma de la Osa Mayor en el aire con el dedo.

Poco después de leer Encuentra adónde va el viento, Richardson fue al Campamento Espacial, en Huntsville, Ala. La experiencia, especialmente el vuelo simulado del cohete, la emocionó. Llevó a casa un paquete de estrellas adhesivas, que colocó en el techo de su dormitorio. Por la noche, brillaban. Cada vez que ella y su madre se mudaban, las quitaba una por una para llevárselas a su nuevo hogar.

Aunque a Richardson le encantaba Space Camp, no había visto chicas negras allí, lo que le pareció desalentador pero también motivador. Así que se convirtió en activista. Quería inspirar a las jóvenes negras interesadas en la ciencia, la tecnología, la ingeniería y las matemáticas, pero que quizás no se vean a sí mismas ingresando a esos campos, o que nadie las aliente a hacerlo.

Como estudiante embajadora del espacio, también conocida como Astronaut Starbright, visitó escuelas con su mono azul de la NASA. Más tarde, se quedó perpleja por la inclusión de STEM en discursos que dio en todo el país y en el extranjero.

El crowdfunding fue algo natural para Richardson, quien, junto con su madre, financió su viaje al Space Camp a través de GoFundMe. En su adolescencia temprana, ella recaudó alrededor de $ 20,000 para enviar 100 niñas en Jacksonville para ver figura ocultas, una película de 2016 sobre tres matemáticas negras que desempeñaron un papel crucial en la construcción del programa espacial de EE. UU. Usó los fondos restantes para crear una beca que permitió a una joven de Florida asistir a Space Camp.

Y en 2018, Richardson recaudó más de $50,000, que Oprah Winfrey más tarde coincidió — enviar 1.000 mujeres jóvenes a ver la película Una arruga en el tiempo y conseguirles una copia del libro, por Madeleine L’Engle. “Es una película de fantasía que no se trata de unos niños blancos que luchan contra el mal”, escribió Richardson en línea, “sino de una niña negra que lo supera”.

En febrero pasado, Richardson creó otra campaña de GoFundMe: “Ayuda a StarBright a ir a la universidad”. Explicó que incluso con una beca federal Pell y todos los préstamos estudiantiles que pudiera obtener, terminaría muy por debajo de la cantidad total que necesitaría (un estimado de $50,000) para todos sus gastos del primer año, incluidos libros y transporte.

Richardson recaudó la mitad de esa cantidad en unas dos semanas. Para el 26 de marzo, había ganado $32,000. Ese día, ella tuiteó una simple súplica: “¡Si 1754 de mis seguidores DONAN solo $ 15, se pagará mi primer año de universidad!”

TAunque Richardson tenía su corazón puesto en Spelman desde el día 1, aplicó a un total de 30 universidades y recibió casi dos docenas de aceptaciones. Pero las aceptaciones que vienen con ayuda insuficiente no representan opciones viables.

Varias universidades a las que ingresó Richardson le ofrecieron algo de ayuda financiera, pero no lo suficiente como para que fueran opciones asequibles. Fue aceptada en una universidad de la Ivy League que esencialmente brinda asistencia completa a estudiantes de familias de bajos ingresos. Pero ella no terminó recibiendo un generoso premio.

Eso se debe a que la institución rechazó la solicitud de su madre de renunciar a un requisito: que ambos padres deben presentar información financiera detallada antes de que un solicitante pueda ser considerado para recibir ayuda. Simplemente no tenía el tipo de relación con el padre de Taylor, que vive en Atlanta con su esposa y sus dos hijos, en la que discutir las complejidades de pagar la universidad sería cómodo. “Nunca hablamos de dinero”, dijo.

A fines de marzo, ninguna de las becas de Richardson solicitadas había llegado. Su madre seguía pensando, Dios mío, ella no podrá ir a Spelman.

Duele. Después de todo, había hecho mucho por su hija. Cuando Taylor tuvo problemas con la lectura y el trastorno por déficit de atención e hiperactividad en segundo grado, le leía con frecuencia y la llevaba a la biblioteca para sacar libros y audiolibros. Le había proporcionado varios telescopios para observar el espacio. Y la había rodeado de modelos de lo que ella llamaba “excelencia negra”, ya fueran ortodoncistas, pediatras o mentores.

Pero esta madre no pudo solucionar un problema: Taylor Richardson, una estudiante consumada que había recaudado $350,000 para varias causas y acumulado miles de horas de servicio comunitario, cuyo activismo había inspirado una documental y pared en su honor, y cuyo compromiso había llevado a la ciudad de Jacksonville a aprobar una resolución oficial en honor a su “trabajo sobresaliente y sin precedentes como filántropa adolescente y defensora de la educación STEM, la alfabetización y la justicia social”, podría no terminar con los fondos para elegir entre universidades de la misma manera que otros solicitantes podrían hacerlo.

A medida que avanzaba la primavera, Latonja Richardson alentó a su hija a pensar en universidades además de Spelman, incluida la Universidad de Howard, una HBCU en Washington, DC Howard le había ofrecido una gran cantidad de ayuda, que habría cubierto aproximadamente la mitad de su costo de asistencia.

Pero eso aún dejaba una brecha de alrededor de $25,000 al año. ¿Era eso posible? ¿Fue realmente un elección?

Richardson todavía creía que encontraría una manera de llegar a Spelman. Entonces llegó abril, y también un correo electrónico.

La madre de Richardson abrió: Taylor había recibido una beca completa por cortesía de Morgan Stanley. La empresa de servicios financieros inició recientemente la Programa de becarios Morgan Stanley HBCUuna iniciativa de $12 millones para cubrir todos los costos educativos durante cuatro años para pequeños grupos de estudiantes que asisten a las universidades de Howard, Spelman y Morehouse.

La madre de Richardson lloró y dijo: “¡Gracias, Jesús!” Intentó hacer FaceTime con su hija, que estaba en clase. Esa noche celebraron durante la cena.

Una futura astronauta, obstetra y ginecóloga, que habla con total naturalidad acerca de algún día dar a luz a bebés en Marte, se había ganado cada centavo de un viaje completo. Pero la suerte, entendió su madre, jugó un papel en la determinación de quién entre muchos estudiantes exitosos y en servicio terminó con un premio.

Semanas más tarde, Richardson fue a Atlanta para Spelbound, un programa de dos días para estudiantes admitidos en Spelman. Mientras caminaba, Richardson sintió que finalmente podía… respirar. Ella experimentó la atmósfera íntima de la Capilla de las Hermanas y vio a los estudiantes realizar un espectáculo de pasos. Comió helado de vainilla con Oreos en una reunión social con estudiantes de Morehouse. Conoció a su futura compañera de cuarto y se regocijó al ver a tantas mujeres negras jóvenes, como ella dijo, “amándose unas a otras”.

Richardson iba a Spelman. Todo porque había conseguido algo demasiado raro: una beca gigante, como un tesoro caído del cielo, que le permitía asistir a la universidad que había elegido pero que de otro modo no podía pagar. Planeaba usar el dinero que había recaudado en GoFundMe para cubrir los gastos (quizás el costo de alquilar un apartamento en Atlanta más adelante, más la escuela de medicina) y para ayudar a los estudiantes necesitados.

A última hora de la noche de un miércoles de mayo, Richardson estaba estudiando anatomía en su habitación, rodeada de una bandera de Black Lives Matter y carteles de Beyoncé y Nicki Minaj. Ella se detuvo a mirar Mi villano favorito y seguía preguntándose si cambiaría su vestido de graduación a tiempo para el siguiente fin de semana.

Richardson pensó en lo agradecida que estaba de estar en camino a la universidad de su primera elección. Y pensó en todos los estudiantes que no podían decir lo mismo. Escribió un mensaje en su teléfono: “Nadie no debería poder ir a la escuela por falta de dinero. Período.”

Ella duerme bajo un techo de estrellas adhesivas.

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