Thema Bryant, una ministra negra de Baltimore, quiere remodelar la atención de la salud mental

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BALTIMORE — El día después de que la nueva líder de la Asociación Estadounidense de Psicología presentara su visión de la organización a docenas de sus colegas en DC, entró en la iglesia negra más antigua de Maryland y subió al púlpito de madera donde su padre y su abuelo solían predicar.

“Aleluya”, dijo Thema Bryant, de 48 años, sonriendo mientras su voz resonaba en el santuario de un siglo de antigüedad en la Iglesia Bethel AME en West Baltimore. “Es bueno estar en casa.”

Bryant, quien fue elegido en diciembre para dirigir la organización de psicólogos más grande del país, creció en estos bancos. Fue aquí donde conoció por primera vez a personas que sufrían (por racismo, violencia armada, adicción) y vio cómo podían recuperarse.

“Todos ustedes me criaron”, dijo Bryant, dirigiéndose a la congregación de negros. por primera vez desde que comenzó la pandemia. Y déjame decirte que no lo he olvidado.

El suicidio de un querido alcalde devastó su ciudad y dejó una pregunta angustiosa: ¿Por qué?

Bryant, profesora titular en la Universidad de Pepperdine en Los Ángeles, es anciana ordenada en la Iglesia Episcopal Metodista Africana, sobreviviente abierta de agresión sexual, hija de dos ministros y hermana de un popular pastor de Georgia que recientemente participó en una huelga de hambre por los derechos de voto. Pasó parte de su adolescencia en Liberia, donde fue testigo del comienzo de su primera guerra civil.

Bryant representa un futuro diferente para la psicología, dicen sus colegas, en un punto de inflexión para el campo donde ambos proveedores y destinatarios de atención han sido durante mucho tiempo desproporcionadamente blancos.

El presidente Biden prometió recientemente más apoyo de salud mental para “Comunidades negras y marrones” devastada por la pandemia, aunque una erupción de suicidios de alto perfil durante el último año sugiere que el problema es más profundo y más intransigente de lo que anticipan los funcionarios. Incluso antes de la pandemia, tasas de suicidio estaban aumentando entre los adolescentes negros más rápido que cualquier otro grupo racial o étnico. Petición de servicios de salud mental culturalmente sensibles y accesibles ha aumentado frente a empeoramiento de la depresión y la ansiedad entre negros y latinos, aunque según datos del censo de 2019menos de 1 de cada 5 psicólogos son personas de color y menos de 1 de cada 30 son negros.

Aquellos que presionan para rehacer el campo ven a Bryant como una figura clave con potencial para marcar una diferencia tangible.

Ha pasado su carrera estudiando la recuperación del trauma y estuvo entre los primeros psicólogos en afirmar, hace unas dos décadas, que el racismo puede ser traumatico. No se disculpa por trabajar fuera de las convenciones establecidas, ya sea que eso signifique romper a cantar mientras pronuncia discursos de apertura, hablar sobre su recuperación de una agresión sexual en su podcast, o yendo a Instagram como “Dr. Thema” para hablar sobre la liberación negra con sus 306.000 seguidores.

Ahora, se está preparando para encabezar la APA de 130.000 miembros, una organización influyente que, entre otras cosas, establece pautas para el tratamiento y la práctica psicológica, promueve la investigación y brinda experiencia que da forma a la legislación y las decisiones judiciales. Bryant, que asumirá el cargo en 2023, dice que su objetivo es llevar “psicología a la gente”.

Ella quiere organizar una conferencia en Washington que se centre en formas prácticas de lidiar con el trauma, invitando a la gente común, en lugar de solo a psicólogos con licencia, a hablar y participar. Ella quiere elaborar códigos sobre la “psicología descolonizadora”, mostrando a los profesionales de la salud mental cómo usar el canto, la danza y otras formas de cultura en su tratamiento. Y quiere producir un documental que destaque a los psicólogos de color y lo que están haciendo para ampliar el acceso a la atención.

Miguel Gallardo, psicólogo de Pepperdine, dijo que las propuestas de Bryant para la asociación son simplemente una extensión de cómo ella aborda su propio trabajo. En su clínica, a menudo se encuentra con clientes que nunca han recibido ningún tratamiento formal, pero conocen el podcast de Bryant o la siguen en Instagram, dijo. Ha ayudado a dar ejemplo a los psicólogos más jóvenes. recurriendo a TikTok y otros medios de comunicación social para eliminar el estigma de las enfermedades mentales y llegar a las personas que no pueden o no quieren buscar terapia.

“Los sistemas de los que las comunidades BIPOC intentan buscar servicios no están diseñados para ellos”, dijo Gallardo, quien es latino. “[Bryant] tiene una manera que es tan única en ella de llegar a ellos… Ella representa de alguna manera sus experiencias”.

Shavonne Moore-Lobban, una psicóloga negra con sede en DC, dijo que estuvo en una convención hace unos años donde Bryant comenzó a cantar en medio de una charla. Cuando un miembro de la audiencia le dijo más tarde: “No sabía que podíamos cantar en APA”, Bryant respondió: “No sabía que tú no podías”.

“Ella tiene una fluidez”, dijo Moore-Lobban. “Pero si sabes quién es ella, sabes que en realidad no está fuera del ámbito de su conexión a tierra”.

Esta es la razón por la que es tan difícil encontrar asesoramiento sobre salud mental en este momento.

La gente con la que creció Bryant en Bethel a menudo se mostraba escéptica con respecto al establecimiento médico y casi nunca hablaba abiertamente sobre enfermedades mentales, dijo. Pero tenían sus propias formas de lidiar con el sufrimiento. Encontrarían catarsis cantando canciones gospel o bailando soul y hip-hop. Se afligirían en los círculos de curación o confiarían en su padre, el pastor John Bryant. Su primera exposición a la salud mental vino mezclada con discusiones sobre arte, justicia y trabajo, y ahora, como psicóloga clínica, ha hecho de este enfoque su marca registrada.

Habla de investigaciones sobre el mismo página en línea donde ella publica videos de ella misma bailando al aire libre en observación del diecinueve de junio. Ella estudia la Biblia críticamente, especialmente cuando se encuentra con lo que ella llama “textos sospechosos”, pero también se apresura a hablar cuando escucha a los practicantes burlarse de los clientes que recurren a la oración ante la angustia. Las mujeres y las personas de color valoran la religión en tasas más altas que los hombres blancos, a menudo señala.

Entonces, ¿a quién deja fuera el campo si descarta la religión? ¿Quién se pierde si se piensa que la atención de salud mental profunda y rigurosa solo ocurre dentro de las cuatro paredes de una clínica?

“Las cosas que ella dice a veces, quiero correr para cubrirme”, dijo su padre, John Bryant, una tarde reciente. Retirado en Baltimore con su esposa, a veces siente que su corazón se acelera, dijo, cuando ve a su hija hablar sobre el trauma de la supremacía blanca en un auditorio lleno de gente blanca en Mississippi.

“Oh, pero ella siempre lo hace con una sonrisa”, respondió Cecelia Williams Bryant. “Ella dice la verdad con amor”.

Tres mujeres negras lideraron la APA antes que Bryant, todas elegidas en los últimos cinco años. El presidente actual, Frank C. Worrell, es un hombre negro. Aunque la asociación sigue siendo predominantemente blanca, ha habido cierta ansiedad en los últimos años de que los psicólogos de color estén dominando las discusiones sobre el futuro del campo, dijo Melba Vásquez, quien es latina y se convirtió en la primera mujer de color en dirigir la APA en 2011. .

Algunos profesionales han dicho en servidores de listas privados que el enfoque de la asociación en la equidad le está restando importancia a sus otras funciones, dijo Vásquez. Otros han dicho que no les gusta la APA declaración, lanzado el año pasado, disculpándose por su papel en “promover, perpetuar y no desafiar” el racismo, dijo Gallardo. Un psicólogo renunció a la asociación citando la carta como razón, dijo un portavoz de la APA.

“Los psicólogos son personas”, dijo Vásquez. “Y la gente se siente amenazada por el cambio y la diferencia”.

El rechazo es parte de por qué eligió respaldar la campaña de Bryant el año pasado a pesar de que los exlíderes de la asociación rara vez respaldan a los candidatos a la presidencia. El compromiso de Bryant con la equidad es algo natural, dijo Vásquez. “Y ella es altamente, altamente efectiva”.

Bryant dijo que no le molesta la gente que se siente incómoda con quién es ella o lo que representa, no después de que se fue de Baltimore a Liberia y luego a Durham, Carolina del Norte, para asistir a la Universidad de Duke. Pero a veces necesita “reponer su taza”, dijo. Es parte de por qué ella vino a casa.

Parcialmente ocultos por el aislamiento, muchos de los escolares del país luchan contra la salud mental.

En Bethel, su sermón tocó en varios giros el capítulo bíblico Lucas 2, la pandemia, la guerra en Ucrania y el ferrocarril subterráneo. Instó a las personas a dejar de lado las relaciones tóxicas y “volver a casa”. Dejó a muchos en lágrimas.

Kimberly Thomas Jones, de 61 años, se alineó con docenas de personas para estrechar la mano del predicador después del servicio. Creció en Baltimore y, desde que tiene memoria, su abuela, que sobrevivió a Jim Crow, le decía que “actuara bien”, que se mantuviera unida independientemente de la situación. Le llevó hasta los 55 años ver a un terapeuta por un incidente traumático que experimentó cuando era niña. Ahora, como maestra, no puede evitar preocuparse por los niños negros en sus clases que parecen ansiosos o retraídos.

“Ese fue un mensaje poderoso, poderoso”, le dijo Thomas Jones a Bryant, sosteniendo ambas manos.

“Necesitaba escuchar eso”, dijo otra mujer mientras se acercaba a Bryant, con los ojos húmedos.

“Sentí que era solo para mí”, dijo una tercera mujer.

Bryant posó para las fotos y abrazó a los feligreses durante una hora. Después de salir de Baltimore, siguió pensando en las conversaciones que tuvo en Bethel, dijo. Eran centrales en su trabajo.

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