Se avecina lucha en año electoral a medida que se retiran legisladores veteranos de Hawái

Senador Roz Baker, uno de los miembros con más años de servicio en el Senado de Hawái, se jubila este año.

Baker, quien ha representado partes del oeste y el sur de Maui durante más de tres décadas tanto en el Senado como en la Cámara, es uno de los políticos más experimentados de Maui. Ha utilizado su posición como presidenta de un comité clave del Senado para impulsar numerosas leyes sobre atención médica junto con financiamiento directo para programas en Maui y en todo el estado. Obtener dinero para una nueva escuela secundaria en Kihei es citado tanto por críticos como por partidarios como uno de sus principales logros.

Pero Baker también ha sido objeto de críticas, particularmente por su manejo de los problemas que enfrentan los residentes de condominios. También enfrentó oposición en su propio distrito por las leyes relacionadas con el uso de pesticidas y los planes para un nuevo hospital que nunca se materializaron.

Baker ganó sus últimas elecciones primarias demócratas en 2018 por solo 89 votos.

Senador Roz Baker se retira de la Legislatura. La legisladora de Maui desde hace mucho tiempo ha ayudado a impulsar muchos problemas que afectan a su condado natal, así como al estado. PF Bentley/Civil Beat/2014

“No creo que, en general, la comunidad se sienta decepcionada si ella se fuera”, dijo Michael Moran, presidente de la Asociación Comunitaria de Kihei.

Otros, particularmente en el campo de la salud, ven la partida de Baker como un gran golpe para los defensores de la salud.

“Una de las cosas que será un desafío para nosotros y la Legislatura será encontrar un defensor de la política de salud que se relacione con el cuidado y la kupuna en general”, dijo la directora estatal de AARP Hawái, Kealii López.

Baker, quien reconoció públicamente que se jubila en la sesión de clausura del Senado el jueves, dijo que ha sido un privilegio servir en un cargo electo durante más de 30 años.

“Creo que es suficiente, pero tal vez estoy teniendo dudas”, bromeó Baker en un discurso de despedida.

La salida de Baker dejará al Sen. Gil Keith-Agaran como senador principal de Maui. Formulario Sen. J. Kalani English se jubiló en 2021 y ahora está esperando sentencia en un caso federal de soborno. Su reemplazante, el Sen. Lynn DeCoite está concluyendo su segunda sesión en el Senado.

Sentido. Clarence Nishihara y Brian Taniguchi también se jubilan este año. Y los miembros clave de la Cámara, en particular, la presidenta del Comité de Finanzas, Sylvia Luke, también se están mudando, principalmente en busca de un cargo más alto.

Enfocado en la Política de Salud

Baker fue elegido por primera vez para la Legislatura en 1988 y designado para el Senado en 1993 tras la partida del exsenador. Russel Blair.

Baker, quien anteriormente trabajó como cabildero federal, ascendió rápidamente en las filas legislativas. Fue nombrada líder de la mayoría de la Cámara durante su primer mandato y también sirvió un breve período a fines de la década de 1990 como copresidenta de Medios y Arbitrios del Senado con Carol Fukunaga. La publicación puso a esos dos a cargo del presupuesto estatal multimillonario y del plan de mejoras de capital.

Desde 2009, Baker ha mantenido sus cargos como presidenta de diferentes iteraciones del Comité Senatorial de Comercio y Protección al Consumidor. Ese panel es uno de los comités “A Bracket” del Senado, junto con WAM y el Comité Judicial del Senado, que escucha casi todos los proyectos de ley que pasan por la cámara. Se las arregló para mantener esa posición a través de tres cambios de régimen en el Senado.

Sus posiciones influyentes han sido útiles para Maui, particularmente en el área de atención médica.

Mark Hyde, residente de Kihei y organizador comunitario, dijo que Baker fue fundamental para impulsar la privatización de los hospitales de Maui A través de los años. La Legislatura hizo eso en 2015. El año anterior, los hospitales tenían un déficit operativo de más de $40 millones.

Hospital del Centro Médico Memorial de Maui.  3 de agosto de 2016
Baker jugó un papel decisivo en la privatización del Maui Memorial Medical Center. Cory Lum/Civil Beat/2016

Hyde dijo que el sistema estatal de atención médica tenía la intención de ahorrar dinero y crear eficiencias en el camino. En cambio, lo que ocurrió fue una “mezcolanza” de diferentes políticas en las islas. Baker, dijo Hyde, ayudó a resolverlo todo.

“Ella estaba muy consciente de cómo funcionaba el sistema y cómo no funcionaba”, dijo Hyde, exmiembro de la ahora desaparecida junta estatal que supervisa el sistema de atención médica de Maui. “Ella fue muy inteligente al respecto, y eso fue realmente útil para nosotros”.

Otros describen a Baker como un experto en políticas de atención médica y financiamiento para sistemas de atención médica. El senador, que también es sobreviviente de cáncer, ha presionado para que se promulgue una legislación que restrinja los productos de tabaco con sabor en el estado y prohíba fumar en ciertos espacios públicos.

Ha sido nombrada “Cuidadora del Capitolio” de AARP en cuatro ocasiones por ayudar a impulsar los fondos para los programas de atención de kupuna y las normas más estrictas para la concesión de licencias en residencias de ancianos.

López, exdirector del Partido Demócrata de Hawái, señala una ley de 2016 que presentó Baker que exige que los hospitales brinden capacitación a los cuidadores antes de que se dé de alta a un paciente.

También ha sido una defensora de los problemas de la mujer como miembro del Comité Legislativo de Mujeres, que ha abordado temas como un acceso más fácil a los servicios de aborto, la violencia contra las mujeres y la reforma policial.

A menudo se podía ver a Baker en las audiencias del comité con una taza que decía “Nasty Woman”, un insulto utilizado por el expresidente Donald Trump para describir a Hilary Clinton en la carrera presidencial de 2016. Desde entonces, la frase ha sido adoptada por el movimiento feminista.

Amigable con los condominios

Baker no está exento de críticas. En 2008, otro problema relacionado con los hospitales atrajo cierta oposición política. Baker no dio todo su apoyo a la propuesta de un nuevo hospital en Kihei. Cuando los planes para el hospital fracasaron, un candidato que compitió en su contra culpó a Baker del fracaso de la propuesta, según una historia de Honolulu Advertiser sobre esa carrera.

Baker negó esa caracterización, pero dijo que le preocupaba el impacto del hospital en la comunidad y el nivel de servicios que brindaría.

Moran, presidente de la Asociación Comunitaria de Kihei, dijo que algunos residentes, de manera justa o no, agrupan a Baker en la “red de viejos” de Maui que generalmente está a favor del desarrollo y es vista como amistosa con las corporaciones.

Dijo que algunos en Maui no sentían que ella se pronunciara lo suficientemente fuerte contra el uso de pesticidas en el condado. Los pesticidas en el condado de Maui específicamente fueron un tema candente y de alguna manera estaban relacionados con el debate sobre los organismos modificados genéticamente en la agricultura local.

La compañía química Monsanto, que ha sido multada con millones de dólares por su uso de pesticidas en el condado de Maui, apoyó los últimos esfuerzos de reelección de Baker, donando $4,250 a su campaña desde 2006. Ella ha negado que las donaciones de su campaña tuvieran alguna relación con sus decisiones políticas.

Vista de Kakaako desde Manoa que muestra el horizonte de Honolulu con el mismo límite de altura.
Los críticos señalan el apoyo de Baker a las asociaciones de condominios. Cory Lum/Civil Beat/2021

Desde 2006, su campaña ha recibido más de $691,000 en donaciones de varias entidades e individuos. Los principales partidarios de Baker incluyen Patsy Mink PAC, un grupo creado para apoyar a los candidatos que defienden los problemas de las mujeres; el sindicato de maestros de todo el estado; otros sindicatos y grupos que representan a las industrias de bienes raíces y tiempo compartido.

A lo largo de los años, Baker también ha presentado proyectos de ley que favorecían a las asociaciones de condominios y las empresas administradoras. Ella ha presionado para que se establezcan leyes que resuelvan las disputas de ejecuciones hipotecarias y otras que permitan a las asociaciones transferir las cuotas impagas de los propietarios anteriores a los nuevos compradores.

En 2019, Baker impulsó un proyecto de ley que finalmente se convirtió en Ley 282. El propósito de la medida era aclarar el significado de ciertas leyes de condominios que otorgaban a las asociaciones mayores facultades para realizar ejecuciones hipotecarias no judiciales.

En la práctica, la medida habría revertido varias decisiones judiciales que eran favorables a los condóminos y podría poner a las asociaciones, compañías administradoras y las firmas de abogados que los representaban en el anzuelo por millones de dólares en daños y perjuicios.

Sillas musicales

La partida de Baker crea una oportunidad para que otro senador se haga cargo del Comité Senatorial de Comercio y Protección al Consumidor.

El escaño también representa una oportunidad para que el presidente del Senado, Ron Kouchi, y su coalición que gobierna el Senado recompensen a un miembro con ese puesto de elección, o para traer a un recién llegado al redil.

“Realmente vamos a perder conocimiento institucional”, dijo Kouchi sobre la partida de Baker durante una conferencia de prensa la semana pasada.

Quién pueda ser su sucesor podría depender de cómo se desarrollen las elecciones, ya que también se van otros dos senadores: Nishihara, quien preside el comité de seguridad pública, y Taniguchi, presidente del comité laboral.

El Senado tendrá que hacer una reorganización con los presidentes de sus comités después de las elecciones. Pero se espera que sus principales líderes, incluidos Kouchi, la vicepresidenta Michelle Kidani y el presidente de Medios y Arbitrios, Donovan Dela Cruz, permanezcan en el poder.

Las salidas del Senado también inician un juego de sillas musicales políticas para aquellos que buscan ocupar un puesto en un cargo más alto.

Reps. Henry Aquino ha retirado los documentos para postularse para el escaño en el Senado de Nishihara, que ahora incluye partes de Ewa, Waipahu, Waikele y Pearl City después de que la Comisión de Reasignación de Hawái rediseñara las líneas distritales a principios de este año.

La medida de Aquino crearía otra apertura en la Cámara.

La ex concejal de la ciudad de Honolulu, Carol Fukunaga, está considerando postularse para el puesto de Taniguchi en representación de Manoa. Es un área que solía representar en el Senado, pero la redistribución en 2012 eliminó su distrito. Perdió en una carrera contra Taniguchi ese año.

Ian Ross, presidente de la Junta del Vecindario de Makiki, también está haciendo campaña activamente para el escaño de Manoa y hasta ahora ha recaudado alrededor de $28,000 para la carrera, según un comunicado de prensa.

Luke se postula para vicegobernador, dejando un asiento en la Cámara que representa a Makiki para el que fue elegida por primera vez en 1998.

Algunos nombres en la carrera para reemplazar a Baker incluyeron al Rep. Angus McKelvey y Kelly King, miembro del consejo del condado de Maui. Reps. Se esperaba que Tina Wildberger se postulara, pero recientemente anunció que ya no buscaría la reelección.

Desde entonces, King sacó los papeles para postularse para el puesto de McKelvey. McKelvey consideró postularse para el Congreso, pero ahora está considerando el puesto de Baker.

Baker dijo que no ha respaldado a nadie, pero indicó que todavía planea mantenerse al tanto de los asuntos de la Legislatura.

“Puede estar seguro de que si ese sucesor se desvía de lo que creo que debería estar haciendo, entonces creo que me pondré al teléfono, o enviaré un mensaje de texto y dejaré claro ese punto”, dijo.

La cobertura de Civil Beat del condado de Maui está respaldada en parte por subvenciones de la Fundación Nuestro Futuro y la Fundación Fred Baldwin Memorial.

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