¿Quién tiene el mayor riesgo de COVID prolongado? Es complicado

Para millones de personas, el COVID-19 no termina con una prueba negativa. Semanas o meses después de que desaparezcan los rastros del virus de la nariz y la garganta, los síntomas pueden persistir o reaparecer. Es posible que aparezcan nuevos y se queden durante meses. Las personas que sufren de COVID prolongado lo hacen de mala gana a largo plazo, y aún no está claro quién tiene el mayor riesgo de contraer la afección.

Los investigadores aún no tienen un definición oficial de COVID largoy sus síntomas son muy variados (Número de serie: 29/7/22). Algunas personas luchan contra la fatiga extrema que interfiere con su vida diaria. Otros no pueden concentrarse o luchan con la memoria en medio de una espesa niebla mental. Otros tienen daño en los órganos o tos persistente y dificultad para respirar.

“Hay una variedad de diferentes tipos de formas en que las personas pueden tener COVID por mucho tiempo. No es solo una cosa”, dice Leora Horwitz, médica de medicina interna en Langone Health de la Universidad de Nueva York. “Eso es lo que hace que sea tan difícil estudiar”.

Este espectro de síntomas hace que sea especialmente difícil determinar quién está en alto riesgo de tener problemas de salud a largo plazo debido a la enfermedad. Algunas condiciones posteriores a la COVID pueden derivarse del daño inducido por el virus o del estrés de estar hospitalizado con una enfermedad grave. En otros casos, la propia respuesta inmunitaria del cuerpo al virus podría provocar el daño. O el virus puede estar escondido en algún lugar del cuerpo, posiblemente el intestinoayudando a que los síntomas persistan (Número de serie: 24/11/20). Las diferentes causas pueden tener diferentes grupos de riesgo, dice Hannah Davis, cofundadora de Patient-Led Research Collaborative, un grupo de investigación y defensa que estudia el COVID prolongado.

Hay algunas pistas generales sobre quién está en riesgo. Los estudios sugieren que las mujeres son más propensas que los hombres a tener síntomas persistentes. pacientes con COVID-19 con más de cinco síntomas en la primera semana de infección oro condiciones de salud preexistentes como el asma puede ser más probable que desarrolle una COVID prolongada. La edad también parece ser un factor de riesgo, aunque los resultados son mixtos con respecto a si la carga recae en las personas mayores o en las personas de mediana edad. Las poblaciones que se vieron afectadas de manera desproporcionada por el COVID-19 en general, incluidas las personas negras e hispanas, pueden enfrentar disparidades de manera similar durante los períodos prolongados de COVID. Y aunque la vacunación parece proteger a las personas del desarrollo prolongado de COVID, dice Horwitz, aún no está claro cuánto.

La edad es un factor de riesgo de COVID-19 grave, y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. enumeran más de 30 problemas de salud, incluidos el cáncer y las enfermedades pulmonares, que también aumentan el riesgo. “Muchos investigadores asumen que esos [risk factors] será lo mismo durante mucho tiempo y no hay base científica para eso”, dice Davis. Hay muchos más que los investigadores podrían perderse cuando se trata de un COVID prolongado.

Utilizando registros y exámenes de salud, y el conocimiento de dolencias con síntomas similares a los de la COVID prolongada, los expertos están a la caza de esos factores de riesgo.

examinando la salud

Cuando se trata de controlar mejor quién está en riesgo de tener un COVID prolongado, que también se conoce con el alias de Secuelas Post-Agudas de la infección por SARS-CoV-2, los registros de salud electrónicos pueden contener pistas importantes.

Horwitz es parte de la iniciativa RECOVER de los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. que tiene como objetivo comprender los impactos a largo plazo de COVID-19. Un brazo del estudio consiste en extraer millones de registros de salud electrónicos para encontrar patrones potenciales.

Estudiar millones de estos registros debería identificar los factores de riesgo potenciales que son raros en la población en general, pero quizás más comunes para las personas con COVID prolongado, dice Horwitz. “Eso es difícil incluso en un estudio de cohorte de miles”.

Pero los registros de salud no son perfectos: dependen de que los médicos registren que los pacientes tienen problemas para dormir o concentrarse, o que están exhaustos. “Las cosas de las que la gente se queja, somos muy malos para anotar esos diagnósticos en el registro”, dice Horwitz. “Así que extrañamos eso”.

Para dar cuenta de las deficiencias de los registros de salud, Horowitz y sus colegas también están estudiando directamente a miles de personas. Los participantes responden un cuestionario cada tres meses para que el equipo pueda identificar qué tipo de síntomas tienen las personas y si están mejorando o empeorando.

Luego, las muestras de sangre, orina, heces y saliva pueden revelar lo que está sucediendo en el cuerpo. Las pruebas en esas muestras pueden descubrir si el coronavirus todavía está presente y causa problemas, o si el sistema inmunitario ha aprendido a atacar al cuerpo mismo. Los participantes con resultados anormales en las pruebas se someterán a pruebas específicas adicionales.

“A diferencia de los registros de salud electrónicos donde es impredecible, como si alguien pudiera haberse hecho una tomografía computarizada o no, aquí decimos, ‘Está bien, tienes problemas para respirar. Echaremos un vistazo a tus pulmones’”, dice Horwitz.

El estudio incluye una variedad de participantes: adultos y niños, personas embarazadas, personas que actualmente tienen COVID-19 y personas que murieron después de tener la enfermedad.

Algunos de los factores de riesgo potenciales que el equipo está buscando incluyen enfermedades autoinmunes y otras infecciones virales. La lista puede crecer a medida que más personas se unan al estudio. “Estamos tratando de equilibrar la pesca versus asegurarnos de que al menos estamos pescando cosas que podrían estar en el agua”, dice Horwitz.

Entre la escasez, sin embargo, se encuentran las personas que nunca contrajeron el virus, “controles” importantes para resaltar qué es diferente en las personas que contrajeron COVID-19.

Hasta el momento, se han registrado más de 7000 personas y el grupo planea reclutar alrededor de 10 000 más. Es una gran cantidad de datos, pero es posible que pronto comiencen a llegar los primeros resultados.

“Probablemente intentaremos hacer un vistazo provisional a esos datos este otoño”, dice Horwitz. “Es complicado porque deliberadamente queríamos inscribir a 18.000 personas para tener suficiente poder para ver realmente las cosas que nos importan. No quiero hacer trampa y mirar demasiado pronto, pero también sabemos que hay mucho interés”.

Similitudes sorprendentes

Algunos síntomas prolongados de COVID (niebla cerebral, fatiga y dificultad para dormir) reflejan otra enfermedad: encefalomielitis miálgica/síndrome de fatiga crónica o EM/SFC. Otros síntomas prolongados de COVID, como latidos cardíacos rápidos y mareos, caen en la categoría de trastornos del sistema nervioso llamados disautonomía. Síntomas similares podrían creer factores de riesgo similares.

Sin embargo, los factores de riesgo potenciales para esas afecciones faltan en gran medida en la investigación prolongada de COVID, dice Davis, que ha tenido COVID prolongado desde marzo de 2020. Entre las posibilidades que los científicos están considerando están cosas como el virus de Epstein-Barr, las migrañas y algunas enfermedades autoinmunes.

El virus de Epstein-Barr podría ser grande, dice Davis. Las infecciones duran toda la vida porque el virus puede ocultarse en el cuerpo y posiblemente resurgir. Ese virus se ha relacionado con ME/SFC durante décadas, aunque la conexión es tenue, dice Davis.

Vista en blanco y negro de un virus de Epstein-Barr bajo un microscopio electrónico de barrido
Los investigadores están explorando si las infecciones por el virus de Epstein-Barr (que se muestran en esta imagen de microscopio electrónico de transmisión) pueden estar relacionadas con el COVID prolongado.Dr. Fred Murphy/CDC

Ya existen algunos indicios tempranos de un vínculo entre el virus de Epstein-Barr y el COVID prolongado. Múltiples estudios han encontrado evidencia en muestras de sangre de algunos pacientes con COVID prolongado que el sistema inmunológico luchó recientemente con el virus de Epstein-Barr, que puede causar mononucleosis infecciosa, una enfermedad caracterizada por fatiga extrema. Otros estudios han encontró signos del virus en sí. Y en 2021, Davis y sus colegas encontraron que 40 de 580 personas con síntomas de COVID prolongado que respondieron a una encuesta en línea informaron haber una infección actual o reciente por el virus de Epstein-Barr.

Con ME/CFS, es posible que otra enfermedad causada por un virus diferente desencadene el virus de Epstein-Barr, que luego causa el síndrome de fatiga. Dados los paralelismos entre esa condición y el COVID prolongado, algunos científicos se preguntan si las dos son en realidad la misma enfermedad, con el coronavirus ahora conocido como un desencadenante.

Examinar las condiciones de salud que aumentan las posibilidades de una COVID prolongada podría proporcionar respuestas para ambas enfermedades, dice Nancy Klimas, inmunóloga de la Universidad Nova Southeastern en Fort Lauderdale, Florida. Esto se debe en parte a que los investigadores pueden identificar más fácilmente a las personas que desarrollaron síntomas persistentes después de un episodio de COVID-19 en comparación con las infecciones desconocidas que pueden preceder a la EM/SFC.

Además, “hay una gran diferencia en estos dos campos y es el dinero”, dice Klimas. Ahora tiene fondos de los CDC para comparar pacientes con COVID prolongado con personas que tienen EM/SFC. El equipo espera que los exámenes físicos y las pruebas especializadas revelen si las dos enfermedades son realmente iguales y sean un paso hacia la comprensión de los mecanismos detrás de los síntomas persistentes.

Aún así, dado que el COVID en su conjunto abarca una gama tan amplia de síntomas, llevará tiempo descubrir quién está en riesgo de qué.

Si COVID-19 fuera solo una enfermedad que afecta los pulmones, el corazón o el cerebro, la investigación podría ser más fácil, dice Horwitz. “Pero tenemos que probar todo”.

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