¿Qué es el delirio de la UCI? Los médicos lidian con un diagnóstico misterioso

Hace cuatro años, Richard Cheatum vio a su esposa de 64 años perder el control de la realidad dentro de la unidad de cuidados intensivos del Baylor St. Luke’s Medical Center.

Belinda Cheatum sufría de la enfermedad de Crohn, un tipo de trastorno intestinal inflamatorio crónico, y desarrolló complicaciones graves que la pusieron en un ventilador mecánico durante unas tres semanas. Cuando se recuperó lo suficiente como para respirar por sí misma, pensó que los helicópteros que volaban fuera de la ventana de su habitación del hospital eran parte de una invasión, dijo Richard. Intentó hablar a través del control remoto de la televisión como si fuera un teléfono celular.

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Las alucinaciones de Belinda finalmente remitieron, pero su confusión persistió hasta que murió en el hospital. Los médicos dicen que su caso ilustra los síntomas clásicos del delirio de la UCI, un diagnóstico misterioso pero común que se ha relacionado con tasas de supervivencia más bajas y estadías hospitalarias más prolongadas.

Hasta el 80 por ciento de los pacientes de la UCI son diagnosticados con alguna forma de delirio, que la Asociación Estadounidense de Psiquiatría define como una “perturbación de la conciencia y la cognición” que se desarrolla rápidamente y fluctúa con el tiempo. Puede presentarse a través de una amplia gama de estados de confusión temporales o prolongados, desde alucinaciones hasta olvidar el nombre de un miembro de la familia y una desorientación más generalizada. El trastorno de estrés postraumático y la depresión también son síntomas comunes.

Los especialistas en cuidados intensivos han estado desentrañando el fenómeno durante décadas, pero la pandemia de COVID-19 acentuó aún más el problema, ya que los pacientes inundaron las UCI que necesitaban ventilación mecánica, un factor que los estudios muestran que aumenta el riesgo de delirio. Se están realizando esfuerzos en Houston para obtener más información sobre las causas de la afección.

“Honestamente, apenas empezamos a entender esto”, dijo el Dr. James P. Herlihy, jefe del servicio de atención crítica en el Centro Médico Baylor St. Luke. “Esta es una gran caja negra para nosotros en medicina”.

Vinculado a la mortalidad

El personal del hospital no pudo darle respuestas claras a Richard cuando les contó sobre la confusión de Belinda. Los médicos explicaron que probablemente fue temporal, pero no pudieron ofrecer un calendario para su recuperación mental.

Incluso cuando las alucinaciones cesaron, su esposa de 47 años, una vez una enfermera registrada de pensamiento rápido, continuó luchando con preguntas básicas, como qué tipo de comida quería comer, dijo Richard.

“Ella no entendió lo que estabas tratando de preguntarle”, dijo.

El delirio de la UCI ha sido reconocido como una condición distinta durante décadas, pasando por una variedad de términos como psicosis de la UCI, síndrome de la UCI y estado confusional agudo. El término “delirio” se hizo más popular en la década de 2000 después de que los investigadores desarrollaran métodos estandarizados para medirlo a través de la observación.

Cuando Herlihy se graduó de la escuela de medicina en 1984, dijo que la comunidad médica pensaba que los patrones de sueño deficientes, causados ​​por la atención médica las 24 horas y el sonido constante de las máquinas, justificado por el delirio. Investigaciones posteriores sugieren que el sueño era solo una parte del problema.

Los médicos notaron que una gama más amplia de factores físicos (infecciones graves, enfermedades respiratorias, problemas cardiovasculares) podrían causar delirio, así como otros posibles desencadenantes ambientales, como la falta de movilidad y el consumo excesivo de medicamentos sedantes conocidos como benzodiazepinas. Los pacientes mayores también tendían a estar más predispuestos al delirio.

Pero hasta el día de hoy, las formas en que cada uno de esos factores causan el delirio siguen siendo en gran parte desconocidas, dicen los expertos.

“¿Cuál es exactamente el enlace? ¿Como funciona?” dijo Herlihy. “Comprender esas conexiones es la clave para comprender el delirio de la UCI en general”.

Una cosa está clara: existe una fuerte conexión entre el delirio y las tasas de mortalidad, especialmente entre los pacientes que necesitan ventilación mecánica.

El delirio en pacientes con ventilación mecánica se asocia con un aumento de 2,5 veces en las muertes dentro de los seis meses y un aumento de 3,2 veces en las muertes después de seis meses, según a 2012 Institutos Nacionales de Salud artículo. Cada día adicional de delirio en la UCI se asoció con un aumento del 10 por ciento en el riesgo de muerte dentro de un año después de que el paciente regresa a casa, dijo el artículo.

La detección del delirio sigue siendo una lucha importante, dijo el Dr. Wes Ely, líder nacional en la investigación del delirio en la UCI del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt. Algunos pacientes, como Belinda Cheatum, experimentan alucinaciones que claramente pueden atribuirse al delirio. Pero es más común que los pacientes experimenten tranquilamente los síntomas sin llamar la atención del personal médico, dijo.

“Se convierte en este problema invisible”, dijo Ely. “Si la persona estaba en estado de shock o sus niveles de oxígeno estaban cayendo, todos estarían prestando atención. Pero debido a que el delirio no se controla con alguna tecnología, la gente lo pasa por alto”.

Las familias deben saber que “el silencio no siempre es bueno”, dijo. Cada día que un paciente permanece delirando conduce a un mayor riesgo de demencia, además del mayor riesgo de muerte.

“Necesitamos acortar la duración del delirio”, dijo Ely, “para salvar la humanidad de la persona en la parte trasera de su enfermedad crítica”.

Empujar por soluciones

A medida que el impacto del delirio se ha vuelto más evidente en las últimas dos décadas, los médicos y enfermeras de cuidados intensivos han cambiado la forma en que tratan a los pacientes. El uso de benzodiazepinas ha disminuido. Las UCI han adoptado ampliamente un grupo de técnicas de intervención que priorizan la movilidad y la participación familiar, porque la actividad y la comunicación tienden a mejorar los resultados.

Los expertos dicen que la pandemia de COVID-19 interrumpió los esfuerzos para abordar el delirio de la UCI. El uso de benzodiazepinas aumentó entre los pacientes con ventiladores a medida que disminuían los suministros de medicamentos más seguros. Las estrictas reglas de visita reducen drásticamente el contacto familiar.

El psicólogo del Hospital Metodista de Houston, Kerry Ewens, pasó gran parte de los últimos dos años ofreciendo mecanismos de afrontamiento para pacientes aislados que a menudo vivían en un estado de ensoñación. A veces, actuando como su único contacto humano fuera del personal del hospital, les recordaba que estaban a salvo, a pesar de las alucinaciones que parecían reales y, a veces, aterradoras.

Ahora, dado que menos pacientes con COVID requieren atención crítica y se permite el ingreso de más visitantes, alienta a las familias a tocar a sus seres queridos y entablar conversaciones, cualquier cosa para aumentar la estimulación cerebral sin exagerar.

“Es como un bebé”, dijo. “Averigua qué los hace sentir cómodos”.

El Dr. Chethan Rao, neurólogo del Centro Médico Baylor St. Luke, está estudiando el delirio como parte de un espectro de “trastornos de la conciencia”, que también incluyen comas, para desarrollar las mejores prácticas en torno al tratamiento y la educación. Comas y delirio comparten muchas similitudes, dijo, y descubrir opciones de tratamiento para un trastorno puede proporcionar pistas para el otro.

“La gente acepta los comas o estos trastornos de la conciencia como una parte normal de la enfermedad”, dijo, “y creo que eso debe cambiar”.

Otros estudios sobre el delirio en la UCI se encuentran en las primeras etapas en Houston Methodist.

dr. Hina Faisal, anestesióloga y médica de cuidados intensivos, lidera un proyecto sobre tecnología de realidad virtual que funcionará como un videojuego para que los pacientes mejoren la función cerebral. El Dr. Atiya Dhala, director médico de la UCI virtual del hospital, está utilizando un dispositivo portátil innovador para medir cómo los patrones de sueño contribuyen al delirio.

En última instancia, su trabajo podría ayudar a evitar las facturas astronómicas del hospital por estadías hospitalarias más prolongadas y los impactos psicológicos duraderos que siguen a muchos pacientes de la UCI a casa, dijo el Dr. Faisal Masud, director médico de cuidados intensivos del Hospital Metodista de Houston.

“Hay componentes físicos y psicológicos (de la UCI), y tiene un costo enorme, que la gente no debe subestimar”, dijo.

julian.gill@chron.com

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