¿Pueden los impuestos y subsidios alimentarios ayudar a mejorar los resultados de salud?

A nivel mundial, millones de muertes cada año se pueden atribuir a las malas dietas, y estos números están aumentando. Estas muertes se pueden prevenir, y una estrategia para alentar a los consumidores a elegir opciones más saludables es a través de políticas fiscales, como subsidios o impuestos. Los ejemplos incluyen impuestos sobre productos que se sabe que son malos para la salud, como el tabaco y el alcohol, con el objetivo de disuadir a los consumidores de comprar estos productos.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha reclutado a un equipo de investigadores de UConn y la Universidad de Illinois Chicago para evaluar si políticas similares para alimentos afectan la salud, con la esperanza de proporcionar a los legisladores de todo el mundo datos sobre los resultados de estas medidas políticas. . Recientemente publicaron dos artículos en el Journal of the American Medical Association, uno centrado en resultados económicos y de salud de los impuestos y subsidios alimentariosy otro centrado en resultados de los impuestos sobre las bebidas azucaradas.

Un desafío que encontraron los investigadores es que los impuestos a los alimentos son políticamente desafiantes y difíciles de implementar, por lo tanto, hay pocos ejemplos de los cuales extraer datos, dice Centro UConn Rudd de Política Alimentaria y Salud Director de Iniciativas Económicas y autor principal tatiana andreyeva. Además, Andreyeva explica que estas preguntas son relativamente nuevas y, aunque hay una gran cantidad de datos sobre los comportamientos de compra, la evidencia sobre la dieta y los resultados de salud es menos abundante. Como punto de partida, los investigadores se centraron en los datos de subsidios e impuestos para obtener una visión amplia de cómo estas políticas pueden influir en los comportamientos de los consumidores.

Tatiana Andreyeva (Centro UConn Rudd)

“Cuando decimos impuestos a los alimentos, nos referimos a un impuesto sobre los alimentos no saludables”, dice Andreyeva, profesora asociada en el Departamento de Economía Agrícola y de Recursos en la Facultad de Agricultura, Salud y Recursos Naturales. “Un ejemplo es México, que en 2014 implementó un impuesto a los alimentos hipercalóricos no esenciales como parte de una estrategia nacional para abordar la obesidad. En Dinamarca, un impuesto sobre las grasas saturadas fue derogadopor lo que no tenemos muchos impuestos o políticas sobre los alimentos como evidencia de la efectividad de los impuestos sobre los alimentos, pero sí tenemos muchos impuestos sobre las bebidas azucaradas (SSB, por sus siglas en inglés) para estudiar”.

Para los subsidios, la idea es que, si se reducen los precios y los alimentos más saludables son más asequibles, la gente comprará más. Andreyeva dice que es más fácil encontrar subsidios para frutas y verduras, y algunos países también tienen subsidios para productos más saludables y alimentos básicos para apoyar la nutrición de las personas con ingresos más bajos.

“Como ejemplo, los subsidios se han utilizado ampliamente en los EE. UU. para apoyar la nutrición, particularmente para los participantes en programas de asistencia alimentaria, como SIESTA. Un ejemplo es el Duplique los dólares de comida programa, donde los participantes de SNAP pueden comprar verduras en los mercados de agricultores, y por cada dólar gastado de los beneficios de SNAP, el comprador obtiene $2 en productos. Es un subsidio bastante significativo”.

Para sus estudios recientes, los investigadores realizaron metanálisis en los que evaluaron estudios revisados ​​por pares publicados en todo el mundo para observar el efecto de los subsidios y los impuestos en las compras, los precios, el consumo, la dieta y los datos sobre otros resultados disponibles.

“Evaluamos cómo cambian las compras de frutas y verduras en respuesta a los subsidios para frutas y verduras y estimamos cuánto cambiaría la demanda de los consumidores con precios más bajos a través de subsidios”, dice Andreyeva.

Los resultados mostraron una mejora significativa en las compras de los consumidores y la demanda de frutas y verduras. En el caso de los impuestos sobre las bebidas azucaradas, las ventas también disminuyen significativamente. Ambas medidas políticas funcionaron según lo previsto; sin embargo, los consumidores no respondieron tan drásticamente a los cambios en los precios de las frutas y verduras como esperaban los investigadores, dice Andreyeva.

De los datos disponibles, Andreyeva dice que tampoco vieron un cambio significativo en términos del efecto de los subsidios en el consumo.

“Esto podría deberse a que aún no se han realizado suficientes estudios que analicen específicamente el consumo”.

Con millones de puntos de datos de ventas, las compras son más fáciles de analizar, pero Andreyeva dice que el consumo, ya sea que se consuman las compras y cuáles son los resultados de salud del consumidor, es mucho más difícil de medir, ya que requiere una recopilación de datos más costosa y lenta. y seguimiento; por ejemplo, a través de encuestas y entrevistas. Aunque más intensivo, Andreyeva señala que estos datos centrados en la salud son vitales para comprender los resultados de salud de estas políticas.

Botellas de refresco de plástico sobre un fondo blanco.  (Bebida, bebida) Ene.  20 de febrero de 2021. (Foto de Sean Flynn/UConn)
Los impuestos sobre las bebidas azucaradas han sido efectivos para reducir el consumo (Foto de Sean Flynn/UConn).

Los ejemplos exitosos de pequeños impuestos sobre las ventas de refrigerios y bebidas azucaradas en diferentes áreas de los Estados Unidos y México muestran que estos impuestos son formas prometedoras de incentivar decisiones más saludables. Andreyeva explica que el argumento de que artículos como las SSB no son esenciales los hace más fáciles de gravar:

“No hay nutrición en estas bebidas. Mientras que para la comida, cualquier alimento que mire tiene algo de nutrición, y es mucho más difícil imponer un impuesto. Además, los impuestos a las bebidas son más fáciles de implementar porque están dirigidos a una industria, mientras que si grava los refrigerios, tiene una gama mucho más amplia de empresas que se ven afectadas y obtiene más oposición de más industrias”.

La necesidad de definiciones específicas de lo que se considera saludable o no se demuestra con el ejemplo de Dinamarca con el impuesto sobre las grasas saturadas. Andreyeva explica que la medida fue derogada rápidamente debido a la oposición derivada del impacto del impuesto en los precios de la carne y los lácteos.

Los impuestos más grandes también obtienen más retroceso, mientras que con impuestos más pequeños, como el impuesto a las ventas del 6.35% sobre dulces y bebidas carbonatadas vigente en Connecticut, muchas personas no saben que lo están pagando.

Medidas como los impuestos y los subsidios son solo una estrategia potencial que se puede implementar para ayudar a los consumidores a tomar mejores decisiones. Sin embargo, existen barreras sistémicas más grandes para aquellos que intentan elegir alimentos más saludables, dice Andreyeva. Incluso si los precios son bajos, ¿tiene la gente una tienda de comestibles cerca o transporte a una? ¿Hay mercados de agricultores cerca? ¿Los consumidores tienen el conocimiento, las instalaciones o el tiempo para preparar comidas saludables?

Aunque los datos muestran cierto aumento en las ventas de alimentos más saludables, tal vez los aumentos no sean tan fuertes debido a estas barreras adicionales.

“Gran parte del objetivo de esta investigación es ver el impacto en los costos de atención médica o si los impuestos o los subsidios ayudan a reducir la diabetes o la obesidad”, dice Andreyeva. “¿Vemos esto reflejado en los costos de atención médica? Desafortunadamente, aún no vemos esa evidencia porque no hemos pasado suficiente tiempo desde que se implementaron los subsidios o los impuestos. Un día esperamos ver cuando el dinero se gasta en subsidios, podemos ver ahorros en otros lugares. Con suerte, podremos mostrar a los formuladores de políticas cuánto impacto tiene el aumento de impuestos o la provisión de subsidios en la salud”.

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