¿Puede un dispositivo implantado para estimular la lengua frenar la apnea del sueño?

Los ronquidos fuertes, los gruñidos y los jadeos pueden ser un signo de apnea obstructiva del sueño, un trastorno grave que provoca pausas breves y repetidas en la respiración (apneas) a lo largo de la noche. Puede dejar a las personas somnolientas y deprimidas, y ponerlas en riesgo de presión arterial alta, enfermedades cardíacas y otros problemas de salud.

Si esto suena como usted o su compañero de cama, una serie reciente de anuncios de un tratamiento sin máscara para el trastorno puede llamar su atención. Conocido médicamente como un estimulador del nervio hipogloso, el dispositivo similar a un marcapasos mueve la lengua hacia adelante durante el sueño. Eso ayuda a reabrir una vía aérea colapsada, la causa raíz de la apnea obstructiva del sueño. Pero, ¿cómo se compara con otros tratamientos y quién podría ser un buen candidato?

Una terapia de segunda elección para la apnea del sueño

Comercializado con el nombre de Inspire, el dispositivo fue aprobado por la FDA en 2014. Es una terapia de segunda opción destinada solo a personas que no pueden tolerar la presión positiva en las vías respiratorias (conocida como PAP o CPAP), según el Dr. Rohit Budhiraja, un especialista pulmonar y del sueño en el Brigham and Women’s Hospital, afiliado a Harvard.

“La apnea del sueño hace que los músculos de la parte posterior de la garganta colapsen, lo que provoca pausas en la respiración que lo despiertan una y otra vez”, dice. La PAP, la terapia estándar de oro para la apnea del sueño, previene el colapso de las vías respiratorias mediante el uso de una pequeña máquina junto a la cama conectada a un tubo que sopla aire a través de una máscara facial.

Esto puede mejorar una medida llamada índice de apnea-hipoxia (IAH) en aproximadamente un 90 %, reduciéndola por debajo de 5 en la mayoría de las personas. El AHI es una puntuación que mide la gravedad de la apnea del sueño. Un AHI entre 5 y 14 se considera leve; entre 15 y 29 es moderado; 30 y más es grave.

Apuntar a los músculos de la lengua es menos efectivo

Inspire se enfoca solo en los músculos de la lengua en lugar de en todas las vías respiratorias, por lo que no es tan efectivo como el PAP. De hecho, el objetivo de tratamiento declarado por la compañía es reducir el AHI de una persona en solo un 50 % (o menos de 20), aunque algunas personas pueden hacerlo mejor.

Debido a que la PAP es más efectiva, los especialistas en sueño alientan a las personas a seguirla probando diferentes estrategias. Pero las investigaciones sugieren que entre un cuarto y un tercio de las personas tienen dificultades para usar la PAP (ver aquí y aquí). Cuando ese es el caso, Inspire puede ser una alternativa, dice el Dr. Budhiraja.

¿Quién podría considerar la estimulación del nervio hipogloso?

Además de probar la PAP sin éxito, también debe

  • tiene apnea del sueño de moderada a grave (una puntuación AHI de 15 a 65)
  • tener un índice de masa corporal (IMC) de 32 o menos (aunque algunos centros permiten valores de IMC de hasta 35), lo que significa que el dispositivo no es adecuado para personas en algunos rangos de peso.

Si cumple con estos criterios, puede pedirle a su médico que lo remita a un especialista del sueño o a un cirujano de oído, nariz y garganta. El siguiente paso es la endoscopia del sueño. Mientras está sedado, un médico pasa un pequeño tubo con una luz y una pequeña cámara de video en un extremo a través de una fosa nasal para examinar las vías respiratorias superiores. Hasta una cuarta parte de las personas tienen un patrón de colapso de las vías respiratorias que no se puede remediar con Inspire, señala el Dr. Budhiraja. Y, como se señaló, otros tienen un puntaje AHI demasiado alto para intentarlo.

Un procedimiento quirúrgico que requiere anestesia general.

El dispositivo se implanta durante un procedimiento breve en el mismo día que se realiza bajo anestesia general. Se coloca un generador justo debajo de la clavícula, un sensor de respiración al costado del tórax junto a las costillas y un electrodo de estimulación alrededor del nervio hipogloso debajo de la lengua.

Como con toda cirugía, los posibles riesgos incluyen sangrado e infección. Algunas personas experimentan debilidad en la lengua, lo que puede causarles dificultad para hablar y problemas menores para tragar. Pero esto generalmente se resuelve en unos pocos días, o para la mayoría de las personas, en unas pocas semanas.

El dispositivo debe activarse un mes después de la cirugía en un laboratorio del sueño. El sensor de respiración controla su respiración y, cuando es necesario, le dice al generador que envíe un pequeño pulso eléctrico al electrodo para hacer que los músculos de la lengua se contraigan. La estimulación mueve su lengua hacia adelante para que pueda respirar normalmente.

¿Cómo se siente?

“Algunas personas describen una sensación de hormigueo leve, pero la mayoría dice que la sensación es difícil de describir”, dice el Dr. Budhiraja.

En casa, utiliza un pequeño control remoto para encender el dispositivo por la noche y apagarlo por la mañana. El control remoto está configurado para aumentar gradualmente el nivel de estimulación una o dos veces por semana, según lo tolere, hasta que alcance el nivel más alto. Luego regresa al laboratorio del sueño para un estudio para determinar su rango óptimo. Luego, el control remoto se programa para ese rango.

Algunas personas comienzan a notar una diferencia en la calidad del sueño incluso en los niveles más bajos de estimulación. A partir de entonces, se recomiendan controles anuales, y la batería reemplazable dura unos 11 años. Medicare y la mayoría de los principales planes de seguro cubren Inspire.

Una vez que está funcionando, la estimulación del nervio hipogloso es definitivamente conveniente: no requiere mantenimiento, limpieza ni compra de suministros como se requiere con una máquina de PAP. “Pero debido a que Inspire es menos eficaz, no se considera un reemplazo de la PAP”, dice el Dr. Budhiraja.

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