Psiquiatra de Rutgers, primer presidente abiertamente gay de la APA, aboga por la expansión de los servicios de salud mental

Petros Levounis, líder académico en investigación sobre adicciones y salud mental LGBTQ+, planea usar la plataforma para seguir luchando por la justicia social

Fue un momento sombrío para la comunidad LGBTQ+ cuando Petros Levounis se declaró gay a principios de la década de 1980.

A diferencia de muchos de sus compañeros, que fueron condenados al ostracismo por amigos y familiares, el estudiante de pre-medicina de Stanford se sintió aceptado por sus seres queridos. Pero no había forma de escapar del miedo que se apoderó de la comunidad queer durante los primeros días de la crisis del VIH/SIDA.

“La gente estaba desesperada y se inscribió en ensayos clínicos y tendría fiestas de AZT. Pusieron todas sus píldoras en un tazón grande y todos recibieron la mitad de la dosis del ingrediente”, dijo Levounis, profesor y presidente del Departamento de Psiquiatría y decano asociado de desarrollo profesional en la Escuela de Medicina de Rutgers New Jersey. “Estaba borrando los ensayos científicos pero brindando al menos algo de esperanza a las personas que estaban tan desesperadas en ese momento”.

Mucho ha cambiado en las casi cuatro décadas desde que Levounis estudió las implicaciones de esas partes de AZT para su tesis de la escuela de medicina. Un virus que alguna vez se consideró una sentencia de muerte ahora es tratable. La discriminación contra la comunidad LGBTQ+ que alguna vez fue generalizada, incluidas las leyes que prohíben el matrimonio, el servicio militar y más, continúa retrocediendo. Y en mayo, Levounis fue elegido como el primer presidente abiertamente gay de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría (APA) desde su fundación en 1844.

Un líder académico en psiquiatría en los campos de investigación de adicciones y salud mental LGBTQ+, Levounis está seguro de que no es la primera persona LGBTQ+ en dirigir la APA. Reconoce haberse apoyado en los hombros de algunos predecesores que, aunque no habían sido abiertos sobre su orientación sexual en su vida profesional, abogaron en nombre de la comunidad queer. Su nombramiento también sirve para frustrar el estigma que muchos aún enfrentan, dijo Levounis, señalando el llamado proyecto de ley “No digas gay” de Florida, promulgado esta primavera por el gobernador. Ron DeSantis.

“Siento que vivo en una burbuja muy bien protegida, tanto en mi profesión como en mi mundo social, trabajando y viviendo con personas de ideas afines”, dijo Levounis, que vive en la sección Chelsea de Manhattan con su marido, el actor y cineasta Lukas. Hassel, a quien subió al Tren 1 en 2004. “Siempre vamos adelante y avanzando contra el estigma y la discriminación. Pero no es un progreso uniforme y unidireccional lo que estamos haciendo. Hay mucha reacción. Tenemos mucho más trabajo por hacer y debemos estar muy atentos a este tipo de esfuerzo para hacer retroceder el reloj”.

El psiquiatra de Rutgers, Petros Levounis, con su esposo Lukas Hassel.
Petros Levounis vive en la sección Chelsea de Manhattan con su esposo, el actor y cineasta Lukas Hassel, a quien conoció en el Tren 1 en 2004.

Cortesía de Petros Levounis


La historia de la APA de combatir la homofobia comenzó con su decisión de eliminar la homosexualidad de su lista de enfermedades mentales hace casi 50 años, en 1973. Las prioridades de Levounis como presidente de la APA incluyen continuar amplificando ese mensaje, así como la postura de los psiquiatras contra el racismo sistémico y el cambio climático. También planea luchar por la paridad en el reembolso de los servicios clínicos de salud mental a la par de otras especialidades médicas. Sobre todo, está comprometido con la construcción de más residencias y el desarrollo de trayectorias profesionales innovadoras para que los psiquiatras jóvenes satisfagan la creciente necesidad de servicios de salud mental en los Estados Unidos.

“Durante mucho tiempo, los psiquiatras gritaban a los cuatro vientos que deberíamos prestar más atención a la salud mental, y luego la pandemia aceleró la apreciación de los problemas de salud mental por parte de la sociedad en general”, dijo Levounis. “Nos ha tomado por sorpresa y no tenemos la fuerza laboral para responder a esta enorme demanda de servicios psiquiátricos. La escasez de psiquiatras es aún más aguda en el estado de Nueva Jersey”.

Al crecer en El Pireo, el puerto de Atenas, Grecia, Levounis pensó que seguiría los pasos de su padre y se convertiría en internista y especialista en asma. Durante 50 años, el patriarca de la familia atendió a los pacientes en la oficina de su casa con la ayuda de su esposa, que es enfermera.

Pero Levounis se enamoró del estudio de la química y la psiquiatría en la Universidad de Stanford, donde recibió su educación médica y en la Facultad de Medicina de Pensilvania. Su formación en psiquiatría siguió en el Instituto Psiquiátrico del Estado de Nueva York de la Universidad de Columbia.

“Fue fascinante ver lo que está pasando en un nivel más profundo en la cabeza de las personas. Por qué actuamos como actuamos. Por qué nos sentimos como nos sentimos”, dijo Levounis, quien completó una beca en psiquiatría de adicciones en la Universidad de Nueva York, fue becaria Betty Ford y se desempeñó como directora del Instituto de Adicciones de Nueva York en la Universidad de Columbia durante más de una década. “No era solo entender la enfermedad mental lo que me fascinaba, sino hacer algo al respecto”.

Su afinidad por la química y la psiquiatría llevó a Levounis a centrarse en la investigación de adicciones, donde dijo que podía apreciar tanto a nivel molecular como a nivel social la forma en que las sustancias químicas y los determinantes ambientales se combinaban para dar forma a la vida de sus pacientes. A fines de la década de 1990 y principios de la de 2000, como especialista en adicciones que vivía en Manhattan, Levounis tuvo un asiento de primera fila en la crisis de la metanfetamina cristalina que crecía entre sus pacientes, en particular los hombres homosexuales. Eso, en combinación con el estigma que había experimentado como hombre gay, amplió su área de investigación para incluir problemas de salud mental que afectan a la población LGBTQ+.

En su década en Rutgers, Levounis ha seguido ampliando sus áreas de especialización para incluir la adicción sexual y la adicción a los juegos/tecnología, y ha estudiado las conexiones entre el autismo y la adicción. También abogó por recursos para tratar de detener la crisis de los opioides y brindar rehabilitación a quienes los necesitan y presionó para ayudar a lanzar programas para beneficiar a sus pacientes LGBTQ+, incluido el Centro para la Salud Transgénero de la Facultad de Medicina de Nueva Jersey y OUT en NJMS, el grupo de estudiantes de medicina LGBTQ+. .

“Estoy increíblemente orgulloso de las cosas que hemos logrado. Estoy seguro de que tomé la decisión correcta al cruzar el río para venir a Rutgers”, dijo. “Aquí hay un compromiso muy profundo y orgánico con la diversidad, la equidad y la inclusión. Esto es algo con lo que todos en 2022 afirman estar comprometidos, pero nuestra escuela está por delante de todos los demás. Eso es algo de lo que estoy particularmente orgulloso y de lo que soy parte, lo que me atrajo a Rutgers y lo que me hace seguir adelante todos los días”.

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