Por qué un grupo de trabajo de EE. UU. recomienda la detección de la ansiedad en niños mayores de 8 años

El Grupo de Trabajo de Servicios Preventivos de EE. UU. emitió un borrador de declaración en abril de 2022 recomendando detección de ansiedad en niños y adolescentes entre 8 y 18 años. Esta recomendación, que aún está abierta para comentarios públicos, es oportuna, dado el impacto de la Pandemia de COVID-19 en la salud mental de los niños. La conversación pidió a Elana Bernstein, psicóloga escolar que investiga la ansiedad de niños y adolescentes, que explicara el nuevo borrador de recomendaciones del grupo de trabajo y lo que podrían significar para niños, padres y proveedores.

1. ¿Por qué el grupo de trabajo recomienda que se evalúe a los niños pequeños?

Casi el 80% de las condiciones crónicas de salud mental surgir en la infancia, y cuando finalmente se busca ayuda, a menudo es años después del inicio del problema. En general, las recomendaciones para detectar trastornos de salud mental se basan en investigaciones que demuestran que los jóvenes generalmente no buscan ayuda de forma independiente, y que los padres y profesor no siempre son hábiles para identificar correctamente los problemas o saber cómo responder.

La ansiedad es la más común problema de salud mental que afecta a niños y adolescentes. Los estudios epidemiológicos indican que El 7,1% de los niños son diagnosticados con trastornos de ansiedad. Sin embargo, los estudios también estiman que más del 10% al 21% de los niños y adolescentes luchan contra un trastorno de ansiedad y tantos como 30% de los niños experimentar ansiedad moderada que interfiere con su funcionamiento diario en algún momento de su vida.

Esto nos dice que muchos niños experimentan ansiedad a un nivel que interfiere con su funcionamiento diario, incluso si nunca se les diagnostica formalmente. Adicionalmente, hay un base de evidencia establecida para el tratamiento de la ansiedad infantil.

La oportunidad de prevenir condiciones de salud mental potencialmente crónicas de por vida a través de una combinación de identificación temprana y tratamiento basado en evidencia sin duda informó la recomendación del grupo de trabajo. Trastornos de ansiedad no tratados en niños resultar en cargas adicionales al sistema de salud pública. Entonces, desde una perspectiva de costo-beneficio, la rentabilidad de la detección de la ansiedad y el tratamiento preventivo es favorable, mientras que, como señaló el grupo de trabajo, los daños son insignificantes.

La recomendación del grupo de trabajo de evaluar a los niños a partir de los 8 años está impulsada por la literatura de investigación. Es más probable que los trastornos de ansiedad aparezcan por primera vez durante los años de la escuela primaria. Y la edad típica de inicio de la ansiedad es una de las primeras de todos los diagnósticos de salud mental infantil.

Los trastornos de ansiedad pueden persistir hasta la edad adulta, en particular los trastornos de aparición temprana y los que no se tratan. Las personas que experimentan ansiedad en la infancia tienen más probabilidades de enfrentarla también en la edad adulta, junto con otros trastornos de salud mental como la depresión y una calidad de vida disminuida en general.

2. ¿Cómo pueden los proveedores de atención identificar la ansiedad en los niños pequeños?

Afortunadamente, en las últimas tres décadas, se han logrado avances considerables en las herramientas de detección de salud mental, incluso para la ansiedad. Las estrategias basadas en la evidencia para identificar la ansiedad en niños y adolescentes se centran en recopilar observaciones desde múltiples perspectivas, incluido el niño, los padres y el maestro, para brindar una imagen completa del funcionamiento del niño en la escuela, el hogar y la comunidad.

La ansiedad es lo que se llama un rasgo de internalización, lo que significa que los síntomas pueden no ser observables para quienes rodean a la persona. Esto hace que la identificación precisa sea más desafiante, aunque ciertamente posible. Por lo tanto, los psicólogos recomiendan incluir al niño en el proceso de selección en la medida de lo posible según la edad y el desarrollo.

En general, es más fácil identificar con precisión la ansiedad cuando los síntomas del niño son de naturaleza conductual, como negarse a ir a la escuela o evitar situaciones sociales. Si bien el grupo de trabajo recomendó que las pruebas de detección se realicen en entornos de atención primaria, la literatura de investigación también respalda detección en la escuela para problemas de salud mentalincluida la ansiedad.

Entre los jóvenes que reciben tratamiento por problemas de salud mental, casi dos tercios recibir esos servicios en la escuelahaciendo de la detección en la escuela una práctica lógica.

3. ¿Cómo se llevaría a cabo la selección?

La detección universal para todos los niños es un enfoque preventivo para identificar a los jóvenes que están en riesgo. Esto incluye a aquellos que pueden necesitar una evaluación diagnóstica adicional o aquellos que se beneficiarían de una intervención temprana.

En ambos casos, el objetivo es reducir los síntomas y prevenir problemas de salud mental crónicos de por vida. Pero es importante tener en cuenta que una prueba de detección no equivale a un diagnóstico. La evaluación diagnóstica es más profunda y cuesta más, mientras que el cribado pretende ser breve, eficiente y rentable. La detección de la ansiedad en un entorno de atención primaria puede implicar que el niño y/o los padres completen cuestionarios breves, de manera similar a cómo los pediatras examinan con frecuencia a los niños por trastorno por déficit de atención/hiperactividad, o TDAH.

El grupo de trabajo no recomendó un solo método o herramienta, ni un intervalo de tiempo particular, para la detección. En cambio, apuntó a múltiples herramientas como La detección de trastornos emocionales relacionados con la ansiedad infantil y el Lista de verificación de síntomas pediátricos. Estos evalúan la salud emocional y conductual general, incluidas preguntas específicas sobre la ansiedad. Ambos están disponibles sin costo alguno.

4. ¿Qué buscan los proveedores de atención cuando evalúan la ansiedad?

Los síntomas de un niño pueden variar según el tipo de ansiedad que tenga. Por ejemplo, el trastorno de ansiedad social implica miedo y ansiedad en situaciones sociales, mientras que las fobias específicas implican miedo a un estímulo particular, como vómitos o tormentas eléctricas. Sin embargo, muchos trastornos de ansiedad comparten síntomas y, por lo general, los niños no encajan perfectamente en una categoría.

Pero los psicólogos suelen observar algunos patrones comunes cuando se trata de ansiedad. Estos incluyen un diálogo interno negativo como “Voy a reprobar mi examen de matemáticas” o “Todos se reirán de mí” y dificultades de regulación de las emociones, como un aumento de las rabietas, la ira o la sensibilidad a las críticas. Otros patrones típicos incluyen la conducta de evitación, como la reticencia o el rechazo a participar en actividades o interactuar con otros.

La ansiedad también puede aparecer como síntomas físicos que carecen de una causa fisiológica raíz. Por ejemplo, un niño puede quejarse de dolores de estómago o de cabeza o malestar general. De hecho, los estudios sugieren que detectar jóvenes con ansiedad en entornos pediátricos puede ocurrir simplemente a través de identificación de niños con síntomas físicos médicamente inexplicables.

La distinción que buscamos en la detección es identificar la magnitud de los síntomas y su impacto. En otras palabras, ¿cuánto interfieren en el funcionamiento diario del niño? Cierta ansiedad es normal y, de hecho, necesaria y útil.

5. ¿Cuáles son las recomendaciones para apoyar a los niños con ansiedad?

La clave para un proceso de detección eficaz es que esté conectado a la atención basada en la evidencia. Una estrategia que es claramente apoyado por la investigación es que las escuelas establezcan una atención continua que involucre pruebas de detección universales, programas de prevención en toda la escuela y opciones de tratamiento basadas en la evidencia.

La buena noticia es que tenemos décadas de investigación de alta calidad que demuestran cómo intervenir de manera efectiva para reducir los síntomas y ayudar a los jóvenes ansiosos a sobrellevar y funcionar mejor. Estos incluyen intervenciones médicas y no médicas, como la terapia conductual cognitiva, que los estudios muestran que es seguro y efectivo.

Este artículo de La conversación se publica bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

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