Por qué no puede confiar en su rastreador de actividad física en la quema de calorías

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Foto: Dapetrus (Shutterstock)

Hubo un tiempo, antes de los Fitbits, en que nadie sabía exactamente cuántas calorías quemaba a diario. Claro, podría calcular una estimación aproximada en función del tamaño de su cuerpo, el sexo y la edad; y podría elegir si creer o no en la lectura de calorías en las cintas de correr y las bicicletas en el gimnasio. Pero la idea de que un aparato pueda decirte qué usted personalmente quemarse todo este día en particular era.revolucionario También estaba mal. Todavía está mal.

Cómo los rastreadores de actividad física calculan la quema de calorías

Antes de considerar qué tan precisos son los rastreadores de actividad física, veamos lo que realmente hacen. La mayoría de los rastreadores usan acelerómetros para determinar cuándo se mueve su cuerpo y cuánto. Si tiene un reloj en la muñeca y el reloj se balancea hacia adelante y hacia atrás rítmicamente mientras rebota hacia arriba y hacia abajo, su dispositivo adivina que debe estar caminando. Si hay un rebote más rápido y tu muñeca hace un movimiento más pequeño, probablemente estés corriendo.

Esta es la idea básica detrás de cómo los rastreadores detectan cuántos pasos estás dando. Si ha prestado atención a su conteo de pasos, ya sabe algunas de las formas en que esto puede ser inexacto. Si está comprando, por ejemplo, mantener su mano en el asa del carrito de compras puede resultar en que no obtenga crédito por los pasos que está dando. (Un dispositivo portátil que se engancha en el torso sería más preciso, pero los fabricantes parecen estar alejándose del tipo de clip).

Luego está el sensor de frecuencia cardíaca. Dado que sus manos no siempre se mueven de manera predecible durante el ejercicio, puede ser más fácil decirle a su reloj que va a andar en bicicleta o hacer yoga o lo que sea. Luego, el dispositivo usa su frecuencia cardíaca para hacer una suposición informada sobre cuánto trabajo está haciendo su cuerpo.

Cualquiera que sea la fuente de los datos (frecuencia cardíaca, movimientos o una combinación), el dispositivo utiliza una fórmula para calcular cuántas calorías cree que estás quemando. Su edad, peso y sexo pueden figurar en esta ecuación. Entonces, el rastreador de actividad física en realidad no saber cuántas calorías estás quemando; en cambio, está calculando un número basado en información incompleta.

Factores que pueden afectar la precisión de un rastreador de actividad física

Si fuéramos robots, todos construidos de la misma manera, todos moviéndose en patrones predecibles, este enfoque podría funcionar. Pero los humanos son complicados y la tecnología a menudo se confunde.

Por ejemplo, puede obtener diferentes recuentos de pasos si pones un dispositivo en tu muñeca derecha o izquierda. Y los sensores ópticos de frecuencia cardíaca que usan muchos rastreadores son menos precisos en la piel oscura.

Estos problemas se relacionan con los datos que recopilan los rastreadores, pero luego está la cuestión de cómo los algoritmos los juntan para obtener el número que muestran cuando dicen cuántas calorías quemaste. Las empresas que fabrican rastreadores de actividad física no están obligadas a publicar sus algoritmos o verificar que sus recuentos de calorías sean precisos. Simplemente pueden poner un dispositivo en el mercado y ahí está, comparando dispositivos portátiles en sitios de compras sin ninguna información sobre qué tan precisos son, además de las afirmaciones de las empresas.

Los investigadores están interesados ​​en la precisión de los rastreadores de actividad física, lo que parece algo bueno. Quieren poder usar dispositivos portátiles en la investigación o recomendarlos para individuos y proveedores de atención médica.

Pero hay una gran demora en obtener esa información y, a menudo, se publica demasiado tarde para ser útil. Para cuando un investigador compra un lote del último modelo, ejecuta su estudio, lo escribe, lo envía a una revista y finalmente lo publica, pueden haber pasado varios años y la empresa ha pasado al siguiente modelo.

Con esa advertencia, sigo pensando que es útil mirar algunas de las investigaciones sobre los rastreadores de actividad física, para ver qué tipo de temas surgen. Son ningún de ellos buenos para estimar su quema de calorías?

Lo que dicen los estudios sobre la precisión de los rastreadores de actividad física

Muy bien, es hora de las malas noticias. POSEE estudiar a partir de 2020, que analizó una variedad de dispositivos, incluidos los productos Apple, Garmin, Polar y Fitbit, descubrió que todos los dispositivos son más inexactos que precisos. Los autores consideraron que un dispositivo era preciso si su lectura era de más o menos un 3 % en comparación con una medida más precisa del gasto de energía (es decir, la quema de calorías) en un entorno de laboratorio. Así es como les fue a algunas de las mejores marcas:

  • Garmins subestimó la quema de calorías el 69 % de las veces.
  • Los relojes de Apple sobrestiman la quema de calorías el 58 % de las veces.
  • Los dispositivos Polar sobreestimaron la quema de calorías el 69 % de las veces.
  • Fitbits subestimó el 48% del tiempo y sobrestimó el 39% del tiempo.

El hecho de que los Fitbits fueran más o menos correctos de media no significa que fueran útiles. Si a veces su dispositivo sobreestima ya veces subestima, no es muy útil a menos que sepa cuál es cuál.

POSEE Revisión de 2018 específicamente de Fitbits descubrió que la precisión variaba mucho según factores como dónde se usaban (el torso era más preciso que la muñeca), si caminaba cuesta arriba y si caminaba a una velocidad constante o se detenía y arrancaba. La precisión también varió según el dispositivo, con Fitbit Classic subestimando la quema de calorías y Fitbit Charge generalmente sobreestimando. Los dispositivos simplemente no son lo suficientemente precisos para saber cuántas calorías estás quemando realmente.

POSEE estudio más reciente, publicado a principios de este año, comparó el Apple Watch 6, el Fitbit Sense y el Polar Vantage V. Los investigadores hicieron que los voluntarios usaran los tres dispositivos mientras estaban sentados en silencio, caminando, corriendo, andando en bicicleta y haciendo entrenamiento de fuerza. A cada dispositivo, para cada actividad, se le otorgó una calificación de “precisión deficiente” con coeficientes de variación que oscilan entre el 15 % y el 30 %.

Si todos estos dispositivos son inexactos, ¿cómo se supone que voy a saber cuántas calorías estoy quemando?

Probablemente sea más útil si piensa en su quema de calorías como un número que no puede medir directamente. Trátalo como una caja negra: me quemo algún número desconocido de calorías, ¿ahora qué?

La única razón común por la que necesitaría una estimación precisa de la quema de calorías es si está tratando de calcular la cantidad de alimentos que necesita comer. Si quieres perder peso, quieres come menos de lo que quemas; si quieres subir de peso, quieres lo contrario; y si está tratando de asegurarse de mantener su peso, querrá comer aproximadamente lo mismo que quema.

Lo bueno es que puedes ajustar la cantidad que comes según directamente en su peso, en lugar de usar estimaciones de quema de calorías como intermediario. Digamos que estás entrenando para un maratón y quieres asegurarte de alimentarte adecuadamente. Bueno, si estás comiendo poco, comenzarás a perder peso. Cuando comienza a ver la tendencia de la escala a la baja, esa es su señal para agregar unos cientos de calorías a su dieta. Si, después de ese ajuste, su peso se mantiene estable, entonces sabrá que está comiendo la cantidad correcta. A medida que aumenta su entrenamiento (o si se toma un tiempo libre para descansar un tobillo torcido), puede hacer más ajustes a medida que avanza.

Tenemos una publicación aquí detallando cómo hacer estos ajustes con la ayuda de una aplicación paga, un grupo de aplicaciones gratuitas o una hoja de cálculo de bricolaje. Si ha estado usando un rastreador de actividad física y funciona para usted, siéntase libre de seguir usándolo. Pero si el rastreador deja de brindarle los resultados que desea, continúe y déjelo fuera de la ecuación.

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