¿Podemos predecir qué virus se propagarán de los animales a los humanos?

El mundo natural es un reservorio de plagas. En cualquier momento, un número incalculable de virus circula entre los animales. Inevitablemente, algunos cruzarán la barrera de las especies, infectando a las personas y enfermándolas. Los científicos llaman a tal evento un “desbordamiento zoonótico”. Nadie sabe con qué frecuencia ocurren tales efectos secundarios; presumiblemente, los virus animales siempre están estableciendo puntos de apoyo que nuestro sistema inmunológico destruye. Sin embargo, nos damos cuenta cuando los virus se propagan. Hoy en día, países de todo el mundo están viendo casos de viruela del simio, un pariente más leve de la viruela. al igual que COVID-19-19, la enfermedad se originó en otros animales. Se vio por primera vez en monos, en 1958, antes de ser detectado en un niño, en 1970. Otros contagios recientes han causado enfermedades que incluyen Ébolagripe, Lassa, Marburgo, MARESNipah, SARSy zika.

Dawn Zimmerman, una veterinaria de vida silvestre de 51 años que anteriormente trabajó en el Programa de Salud Global del Smithsonian, ha pasado años estudiando los virus zoonóticos en la vida silvestre en el condado de Turkana, Kenia. En un viaje en 2017, visitó un área en el noroeste llamada Tierra de Nadie. “Es porque nadie lo posee”, me dijo. “La gente siempre está peleando por esa tierra”. En un día de campo, su equipo podría reunirse temprano en la mañana para conducir hasta el monte, a veces acompañado por guardias armados. Revisarían las trampas para roedores colocadas la noche anterior, tomando muestras orales y rectales de cualquier animal que encontraran, y seguirían a las tropas de babuinos, recogiendo excrementos y muestreándolos. Ocasionalmente, colocarían una trampa para un babuino, una jaula que se cierra cuando un primate tira de una mazorca de maíz atada a una cuerda, para facilitar el muestreo. Por la noche, usaban redes de niebla en las orillas de los ríos para atrapar a los murciélagos que emergían después del anochecer.

A veces, el equipo tomó muestras de camellos, animales de ganado que se sabe que son “reservorios virales” o fuentes de posibles contagios. En un pueblo, una mujer llamada Ester estaba a cargo del ganado; Después de tomar el té en casa de Ester, el equipo de Zimmerman salió al encuentro de los animales, llevándoles medicinas como agradecimiento. No habían traído suficiente, y un propietario les apuntó con lo que parecía un AK-47. “Simplemente levantó el dedo y dijo: ‘¡No!’ ”, recordó Zimmerman, de Ester. “Y guardó su arma”. Para acceder a un sitio diferente, tenían que cruzar un río. “Lo primero que pregunté es: ‘¿Hay cocodrilos en este río?’ Y dijeron: ‘No, no, totalmente cazados, no hay problema’”, me dijo Zimmerman. Los investigadores cruzaron como parte de una gran multitud, con Zimmerman inmersa contra su pecho. Esa noche, mientras colocaban sus redes para murciélagos, vieron dos pares de ojos de cocodrilo brillando en el agua.

Mientras toman muestras, los investigadores como Zimmerman usan respiradores N95, botas de goma, uno o dos pares de guantes y trajes Tyvek, un atuendo que puede volverse insoportable con el calor. Cargan un contenedor de nitrógeno líquido para almacenar sus muestras hasta que puedan congelarse y enviarse a un laboratorio, donde los investigadores las examinarán en busca de virus y luego secuenciarán los genes de los virus para determinar si son conocidos o novedosos. En otro laboratorio, los análisis adicionales podrían intentar predecir el riesgo que cualquier virus nuevo representa para las personas. Durante varios años, los datos de Zimmerman llegaron a PREDICT, un programa dirigido por la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID) destinado a predecir, prevenir y contener enfermedades infecciosas emergentes. De 2009 a 2020, los investigadores de PREDICT recolectaron muestras de ciento sesenta mil animales y personas en una treintena de países y descubrieron casi mil nuevos virus. Desde entonces ha sido reemplazado por PROFUNDO-VZN (Descubrimiento y exploración de patógenos emergentes: zoonosis virales), un programa de cinco años, también financiado por USAID, que gastará ciento veinticinco millones de dólares para encontrar nuevos virus en animales de todo el mundo. PROFUNDO-VZN se centrará en particular en los coronavirus, filovirus y paramixovirus, las tres familias virales que incluyen SARS-CoV-2, ébola y enfermedades. (USAID también ha lanzado un esfuerzo de cien millones de dólares llamado DETÉNGASE Spillover, fundada en la prevención y detección de contagios, basada en el conocimiento obtenido de la vigilancia viral). “Será una característica definitoria de este siglo, estos contagios zoonóticos”, me dijo Dennis Carroll, el especialista en enfermedades infecciosas que PREDICT. Hoy, Carroll dirige el Proyecto Global Virome (GVP), otro sucesor de PREDICT.

Grandes cantidades de dinero están fluyendo hacia estas iniciativas, bajo la teoría de que comprender lo que hay, dónde se encuentra y cómo podría afectar a los humanos nos ayudará a detener los efectos secundarios y responder a ellos de manera más efectiva cuando sucedan. Implícito en tales esfuerzos está una idea acerca de cómo funcionan los efectos indirectos. Son como bombas de relojería: identifíquelas lo suficientemente pronto y es posible que las desactivemos. Pero algunos científicos ven el dinero gastado en la predicción de efectos indirectos como dinero malgastado. Los derrames ocurren, dicen, pero predecirlos está más allá de nuestras capacidades actuales o previsibles. Las pandemias, desde este punto de vista, son un poco como las avalanchas: sabemos que en algún lugar de una pendiente se abrirá y extenderá una pequeña grieta, convirtiéndose en una bola de nieve en algo monstruoso, y sabemos que esto es más probable que suceda en ciertas áreas y bajo ciertas condiciones— y, sin embargo, no podemos pronosticar con precisión cuándo o dónde. Así como las avalanchas surgen de una acumulación de procesos mecánicos y meteorológicos complejos, las pandemias ocurren cuando converge una interacción anudada de condiciones moleculares, fisiológicas, ecológicas, sociales y económicas. Siempre nos sorprenderán.

Podría ser que, en lugar de monitorear la vida silvestre, sea mejor monitorear a las personas y detectar los brotes temprano, después de que se hayan producido los efectos secundarios. Richard Ebright, un microbiólogo de la Universidad de Rutgers que estudia enfermedades infecciosas, se ha convertido en un importante crítico del enfoque de predicción y cree que el monitoreo de la vida silvestre podría aumentar el riesgo de un brote. “La posibilidad de que SARS-CoV-2 ingresó a los humanos como resultado directo de las actividades de PREDICT, durante la recolección de campo de murciélagos y excrementos de murciélagos, o durante la caracterización de laboratorio de murciélagos, excrementos de murciélagos o virus de murciélagos, no se puede excluir”, me dijo. En cuanto a si el Proyecto Global Virome mejorará los esfuerzos de PREDICT, dijo, “expandir un programa que en el mejor de los casos fue un fracaso costoso sería una franca locura. Uno no podría invertir los fondos de investigación de manera menos inteligente”.

James Bangura se unió a PREDICT después de un año Brote de ébola en Sierra Leona, en 2014. “Fue horrible”, dijo, sobre el número de víctimas del virus. Bangura perdió a tres amigos y colegas a causa del ébola. Como líder de vigilancia del Ministerio de Salud y Saneamiento del país, supervisó la propagación del virus y ganó una medalla presidencial por su trabajo. Al año siguiente, PREDICT comenzó a operar en Sierra Leona y él se incorporó poco después.

El equipo de Bangura, al igual que el de Zimmerman, buscó virus listos para propagarse en murciélagos, roedores y primates no humanos, tomando muestras de cuarenta a ochenta animales durante un viaje típico de dos semanas. En 2016, descubrieron un nuevo tipo de virus del ébola que no se escondía en cuevas ni bosques, sino en los hogares de las personas: se descubrió que cuatro murciélagos en tres pequeños pueblos a una docena de millas de distancia entre sí, en el distrito de Bombali de Sierra Leona, eran anfitriones de lo que eventualmente se llamaría Ébolavirus bombali. Si enfermará a las personas o viajará entre ellas, sigue siendo incierto: no se conocen casos de infección humana. “Ver un nuevo tipo de ébola fue una gran satisfacción para mí en mi carrera”, dijo Bangura. Después del descubrimiento, “la energía estaba ahí: ‘OK, busquemos más virus’. En 2020, el equipo de Bangura informó del primer descubrimiento del virus Marburg en murciélagos de África occidental. Incluyendo el brote actual, se han registrado quince contagios de Marburg; el más grande, que ocurrió en Angola, en 2004-05, mató al noventa por ciento de las doscientas cincuenta y dos personas que se sabía que estaban infectadas. Después de los dos descubrimientos de Bangura, PREDICT montó una campaña de información pública sobre los peligros de la interacción con los murciélagos y aumentó el muestreo de virus en animales, medidas destinadas a evitar que se produzcan contagios.

PREDICT ha creado un mapa de puntos críticos que indica dónde es probable que ocurran zoonosis, incluidos los contagios de coronavirus. (Otros grupos, incluidos investigadores de Oxford y EcoHealth Alliance, una ONG que estudia enfermedades infecciosas emergentes, han creado mapas similares para otros virus). Estos mapas se extrapolan a partir de eventos de contagio pasados ​​y factores ecológicos asociados con ellos. Una cosa que miran es la distribución de las especies animales. Los murciélagos son un lugar lógico para buscar si desea predecir los efectos secundarios. SARS-CoV-2 casi seguro que vino de los murciélagos—quizás llegando a los humanos a través de un animal intermediario, como un pangolín— como lo hicieron los coronavirus que causan SARS y MARES. “Los murciélagos, por alguna razón, parecen ser muy buenos anfitriones del coronavirus”, me dijo Timothy Sheahan, virólogo de la Universidad de Carolina del Norte. Algunos investigadores han sugerido que, para ayudar a sus cuerpos a sobrellevar el estrés del vuelo, los animales han evolucionado para suprimir la inflamación, lo que les facilita tolerar las infecciones virales sin desarrollar enfermedades. Tracey Goldstein, patóloga comparativa de la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de California, Davis, que se desempeñó como directora de laboratorio de PREDICT, dijo que los encuestadores del proyecto tendían a encontrar algunos coronavirus nuevos dentro de cada especie de murciélago que encuestaron.

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