Plásticos por todas partes | La semana

Los microplásticos impregnan el globo desde las profundidades de los océanos hasta la cima de la montaña más alta, y nuestros cuerpos. Aquí está todo lo que necesitas saber:

¿Qué son los microplásticos?

Son pequeños fragmentos de plástico que se encuentran en nuestro aire, agua y suelo, que van desde 5 mm, aproximadamente del tamaño de un grano de arroz, hasta menos de una micra. Los seres humanos han producido más de 8 mil millones de toneladas métricas de plástico desde la década de 1950, menos del 10 por ciento del cual ha sido reciclado. Como resultado, cantidades fenomenales de desechos plásticos llenan nuestros ríos, océanos y costas. El plástico no se biodegrada con el tiempo, simplemente se descompone en partículas cada vez más pequeñas. Además de botellas, utensilios, pajitas y otros plásticos de un solo uso, las fuentes incluyen llantas de automóviles, colillas de cigarrillos, empaques, redes de pesca y telas de poliéster, que colectivamente han arrojado billones de microfibras. Desde que los científicos se preocuparon por primera vez por los microplásticos hace unas décadas, se sorprendieron al saber que estas pequeñas partículas literalmente cubren el globo. Se han encontrado en la nieve del Ártico, en muestras de suelo de reservas naturales suizas, en el Monte Everest y en la Fosa de las Marianas del Océano Pacífico, 7 millas debajo de la superficie. “Ningún lugar, por remoto que sea, es inmune”, dijo Alan Jamieson, un científico de la Universidad de Newcastle que ha encontrado fibras de plástico en los estómagos de criaturas marinas de aguas profundas. Los microplásticos también se encuentran cada vez más en nuestros cuerpos.

¿Dónde en nuestros cuerpos?

Un par de estudios presentados en marzo y abril encontraron partículas microscópicas en la sangre de los sujetos y en lo profundo de sus pulmones. En el estudio de sangre, un equipo de científicos holandeses encontró plásticos, incluidos los que se usan para fabricar botellas y envases de bebidas, en muestras de 17 de los 22 donantes de sangre sanos. En el estudio pulmonar, los investigadores de la Escuela de Medicina Hull York del Reino Unido tomaron 13 muestras de pulmón de pacientes quirúrgicos y encontraron microplásticos en 11 de ellos, incluidas muestras de las profundidades de los pulmones inferiores. Se han encontrado microplásticos en muestras de heces y en las placentas de bebés por nacer. Ese último hallazgo fue “muy preocupante”, dijo Elizabeth Salter Green de Chem Trust, una organización benéfica del Reino Unido centrada en el daño químico. “Los bebés nacen pre-contaminados”.

¿Por qué el plástico está en las personas?

Lo comemos, lo bebemos y lo respiramos. Pequeñas cantidades de plástico han llegado a la cadena alimentaria; el plástico también se filtra directamente a los alimentos desde los envases y recipientes. Un análisis de 2019 realizado por World Wildlife Fund estimó que las personas consumen hasta 5 gramos de plástico a la semana, aproximadamente la misma cantidad de plástico en una tarjeta de crédito. Se han encontrado microplásticos en mariscos, sal, cerveza, fruta fresca y, especialmente, en agua potable. Un estudio global en 2017 encontró fibras plásticas en el 83 por ciento de las muestras de agua del grifo, y el agua embotellada es mucho peor. Investigadores británicos también descubrieron que los bebés alimentados con biberón tragan diariamente millones de partículas microplásticas que se derraman en la leche de las botellas de plástico, una cantidad que un investigador dijo que lo dejó “absolutamente atónito”. También respiramos plástico en microfibras que flotan de manera invisible en el aire, muchas de las cuales se desprenden de la ropa, las telas y otros textiles. Un estudio de 2020 encontró que 11 parques nacionales y tierras protegidas en el oeste de Estados Unidos recibieron cada año más de 1,000 toneladas métricas de micropartículas de plástico, el equivalente a 300 millones de botellas de plástico pulverizadas.

¿Qué tan dañino es esto?

Esa es la pregunta clave, y la respuesta corta es que no lo sabemos. Ahora que los científicos han encontrado microplásticos en los pulmones y la sangre, dijo Laura Sadofsky de la Facultad de Medicina de Hull York, “el siguiente paso es, ¿y qué? ¿Importa?” La investigación está en su infancia. Los estudios han encontrado que los plásticos contienen sustancias químicas que pueden actuar como “perturbadores endocrinos”, lo que significa que pueden afectar e incluso imitar a las hormonas; en teoría, esto significa que los microplásticos en el cuerpo pueden causar cáncer, trastornos reproductivos, inflamación crónica, enfermedades autoinmunes, obesidad y deterioro neurológico en fetos y niños en desarrollo. La industria del plástico argumenta que sus productos son en gran medida inertes en el cuerpo y se eliminan en los desechos. Pero muchos expertos se inclinan a estar de acuerdo con el ingeniero ambiental del Trinity College de Dublín, Dunzhu Li, quien dice: “Creo que es justo decir que el riesgo potencial podría ser alto”.

¿Qué se puede hacer?

Necesitamos reducir nuestro prodigioso consumo de plástico de un solo uso y mantener lo que usamos fuera del medio ambiente. En marzo, representantes de 175 naciones acordaron comenzar a trabajar en un tratado global para reducir la contaminación por plástico, diseñado para estar vigente en 2024. Sus objetivos incluyen reducir el uso de plástico, impulsar el reciclaje y limpiar los desechos. En los EE. UU., California acaba de convertirse en el primer estado en embarcarse en un ambicioso plan para frenar los microplásticos, en parte mediante la reducción de los plásticos de un solo uso. Pero aquellos que intentan encontrar soluciones nadan contra una fuerte corriente llena de microplásticos: se espera que el consumo mundial de plástico se duplique en los próximos 20 años, según el Foro Económico Mundial. Si no hay cambios en las tendencias de consumo, dice el grupo, para 2050 podría haber más plástico en el océano, libra por libra, que peces.

El sucio secreto del reciclaje de plástico

Los estadounidenses preocupados por la contaminación plástica pueden sentir que están haciendo una diferencia cuando separan sus botellas y recipientes para llevar para reciclar, pero esos esfuerzos pueden no significar mucho. Solo una pequeña fracción de los desechos plásticos se reutiliza, y esa cantidad está disminuyendo incluso a medida que aumenta la producción de plástico. El año pasado, la tasa de reciclaje de plástico de EE. UU. cayó por debajo del 6 por ciento, frente a un máximo del 9,5 por ciento en 2014, según un nuevo informe de los grupos Beyond Plastic y The Last Beach Cleanup. La tasa cayó después de que China dejó de comprar desechos plásticos estadounidenses en 2017. Los ambientalistas dicen que la industria del plástico ha vendido al público la ilusión de que el plástico es reciclable, cuando en realidad el proceso es prohibitivamente costoso y pocas instalaciones estadounidenses tienen la capacidad para hacerlo. La mayor parte del plástico reservado para el reciclaje termina en vertederos o se quema. Acusando a las empresas petroquímicas de “una campaña de engaño de medio siglo”, el fiscal general de California, Rob Bonta, abrió el mes pasado una investigación sobre su papel en el engaño de los consumidores. La industria del plástico “debe dejar de mentirle al público sobre el reciclaje de plástico”, dijo Judith Enck de Beyond Plastics. “No funciona, nunca funcionará, y ninguna cantidad de publicidad engañosa cambiará eso”.

Este artículo fue publicado por primera vez en el último número de La semana revista. Si desea leer más como este, puede probar seis números libres de riesgos de la revista. aquí.

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