Palizas brutales y abusos plagan el Centro de Desarrollo y Salud Mental Choate de Illinois, según revela una investigación

Cuando Blaine Reichard se levantó de una mesa de desayuno en el Centro de Desarrollo y Salud Mental Choate en el sur de Illinois, un trabajador le ordenó que se subiera los pantalones caídos.

Reichard, un hombre de 24 años con autismo y discapacidades del desarrollo, no obedeció.

“¡Soy un gángster! ¡Así lo hacemos de donde yo soy!”. respondió Reichard, quien, a pesar de su desafío, todavía se acostaba con un osito de peluche.

Los investigadores escucharon diferentes versiones de lo que sucedió a continuación, pero varios testigos le dijeron a la Policía Estatal de Illinois que Reichard fue sujetado por cuatro técnicos de salud mental y golpeado repetidamente en la cara, según un informe de la policía estatal obtenido bajo la Ley de Libertad de Información. Reichard maldijo y escupió, tratando de defenderse, lo que fue recibido con más golpes.

Reichard fue arrastrado a su habitación y atado a su cama, donde un compañero residente le dijo a la policía que vio al técnico de salud mental Mark Allen golpear la cara de Reichard; las fotos de la escena del crimen muestran sangre salpicada en su habitación.

Allen también envió un mensaje de texto, obtenido por la policía, a un colega: “Acabamos de terminar de amarrar a Blaine… Le jodí el mundo esta mañana”. “Ustedes siempre lo hacen jajaja…”, respondió ella. Reichard le dijo a la policía que Allen lo amenazó de muerte si denunciaba la golpiza.

Una investigación de meses de duración realizada por Capitol News Illinois, Lee Enterprises y ProPublica descubrió que el incidente de 2014 es uno de los muchos casos de maltrato en las instalaciones administradas por el Departamento de Servicios Humanos de Illinois.

Una foto de la cama de Blaine Reichard que se incluyó en un informe policial. Las imágenes más cercanas muestran salpicaduras de sangre en el piso y la pared.

Los reporteros revisaron miles de páginas de documentos del IDHS y su inspector general; la Policía Estatal de Illinois; funcionarios del condado de Union, donde se encuentra la instalación; y otras entidades. También hablaron con empleados y defensores actuales y anteriores y con residentes y sus tutores, lo que reveló un patrón sistémico de abuso, negligencia, humillación y explotación del paciente.

Durante un período de 10 años hasta 2021, la policía estatal abrió al menos 40 investigaciones penales sobre presuntas malas conductas de los empleados en Choate, más que en cualquiera de las otras instalaciones del IDHS en el sur de Illinois.

Usando registros judiciales y archivos de casos policiales, los reporteros encontraron que al menos 26 empleados de Choate fueron arrestados por delitos graves durante aproximadamente el mismo período, incluidos los acusados ​​​​de azotar, asfixiar, golpear y violar a los residentes.

En una declaración escrita a los periodistas, la portavoz del IDHS, Marisa Kollias, reconoció que los problemas en Choate son el “resultado de problemas arraigados de larga data que se remontan a décadas”. Ella dijo que la agencia ha “tomado medidas agresivas” para mejorar, incluido el aumento de la dotación de personal y la capacitación y el nombramiento de una organización independiente de defensa legal para monitorear las condiciones dentro de las instalaciones.

El Centro de Desarrollo y Salud Mental Choate en la zona rural de Anna, Illinois, fue construido hace más de 150 años.

El Centro de Desarrollo y Salud Mental Choate en la zona rural de Anna, Illinois, fue construido hace más de 150 años.

Whitney Curtis para ProPublica

‘La víctima perfecta’

La instalación de 270 camas cerca del pequeño pueblo de Anna atiende a personas con discapacidades intelectuales y del desarrollo, enfermedades mentales o una combinación de trastornos. Casi el 15% de los residentes con discapacidades del desarrollo tienen diagnósticos en el rango severo o profundo; alrededor del 10% son no verbales.

“En esencia, muchas de estas personas pueden ser ‘la víctima perfecta’ de un delito porque es fácil poner en duda a alguien que tiene problemas mentales o que no puede dar una declaración debido a su estado de salud mental”, dijo Tyler Tripp, el fiscal del estado en el condado de Union.

Los registros muestran que la oficina general del IDHS, el organismo de control de los inspectores internos de la agencia, investigó más de 1,500 informes a su línea directa que alegaban abuso o negligencia de pacientes por parte de los empleados de Choate durante un período de 10 años que finalizó en 2021. Eso es más que cualquiera de los otros 12 instalaciones operadas por IDHS, algunas que tienen más pacientes que Choate. Esos informes incluyen aproximadamente 800 denuncias de abuso físico, 100 de abuso sexual y 600 de abuso mental, explotación financiera o negligencia.

Los investigadores internos encontraron que aproximadamente el 5% de los casos estaban confirmados, aproximadamente en línea con la tasa de confirmación en todo el estado. Pero Choate se ha enfrentado a repetidas críticas por interferir en sus investigaciones sobre presuntas irregularidades.

La cantidad de denuncias de abuso y negligencia de Choate que se informan anualmente al inspector general ha ido en aumento. Hubo más de 200 informes en el año fiscal 2021, más del doble del número del año fiscal 2012.

Además de los cargos de violencia, los informes del inspector general y los archivos judiciales del condado de Union muestran quejas, que se encontraron confirmadas, de que el personal torturó y humilló a los pacientes, incluido uno que fue llevado desnudo frente a sus compañeros por tomarse demasiado tiempo en la ducha. y otro que fue obligado a beber una taza entera de salsa picante.

Kollias dijo que la agencia está preocupada por el volumen de informes, pero agregó que la gran cantidad de denuncias podría ser una señal de que el personal y los residentes denuncian posibles malas conductas a un ritmo más alto que las personas en otras instalaciones.

Blaine Reichard con su perro, Frankie, en una foto de su madre, Amanda McIntosh.

Blaine Reichard con su perro, Frankie, en una foto de su madre, Amanda McIntosh.

Consecuencias tardías

En el caso de Reichard, no hubo ninguna llamada a la línea directa de abuso del inspector general a pesar de la obligación legal de hacer esa llamada. Al menos tres turnos de trabajadores iban y venían sin dar la alarma, mostró el informe policial.

Cuando la seguridad llegó a la unidad el lunes por la mañana, Reichard saludó al oficial y le dijo: “Mira lo que me hicieron”, según un empleado que estaba en la unidad pero que no está autorizado a hablar en público.

Pasarían quince meses antes de que alguien fuera arrestado. En marzo de 2016, Allen fue acusado de tres delitos graves de agresión con agravantes e intimidación. Más tarde ese año, se presentaron cargos contra otros tres empleados, Curt Ellis, Justin Butler y Eric Bittle, por ayudar a ocultar el abuso y mentirle a la policía.

Pero en última instancia, nadie fue considerado penalmente responsable de la golpiza. Los registros judiciales muestran que Ellis, Butler y Bittle llegaron a acuerdos para declararse culpables de delitos menores. Y casi siete años después del asalto de Reichard, Allen se declaró culpable de un delito grave, no por la golpiza, sino por destruir pruebas al tirar la toalla que había usado para secar la sangre de Reichard. Fue condenado a dos años de libertad condicional.

En una entrevista con un reportero, Allen reconoció que Reichard había sido agredido, pero sostuvo que no fue por él y se negó a responder más preguntas. Butler no respondió a las repetidas solicitudes de comentarios. Ellis y Bittle tampoco respondieron a los intentos de comunicarse con ellos, aunque un representante sindical dijo que ambos estaban al tanto de la historia.

La declaración inicial de Blaine Reichard, que se entregó a un oficial de seguridad del Centro de Desarrollo y Salud Mental de Choate, está incluida en el archivo de investigación de la Policía Estatal de Illinois.

La declaración inicial de Blaine Reichard, que se entregó a un oficial de seguridad del Centro de Desarrollo y Salud Mental de Choate, está incluida en el archivo de investigación de la Policía Estatal de Illinois.

La investigación de las organizaciones de noticias encontró que este no fue el único incidente en el que las consecuencias se retrasaron o minimizaron. El IDHS no rastrea los arrestos de los empleados en sus centros de desarrollo y salud mental, pero los registros breves muestran que otros 22 empleados han enfrentado cargos por delitos graves desde el caso Reichard. De ellos, 11 se declararon culpables a cambio de cargos reducidos o libertad condicional, siete tienen casos pendientes y cuatro fueron desestimados. Ninguno ha cumplido condena en prisión.

Los cuatro acusados ​​en el caso Reichard continuaron cobrando cheques estatales durante algún tiempo después de la golpiza. Desde el incidente, Ellis, Butler y Bittle han recibido cheques de pago por un total de más de $1 millón combinados. También están recibiendo sus aumentos programados, beneficios de seguro médico, tiempo de vacaciones y crédito de servicio para sus pensiones.

John “Mike” Dickerson, un supervisor de unidad que, según los registros policiales, participó en la restricción de Reichard, no fue acusado pero fue reasignado a cortar el césped dos años después, según muestran los registros. Entre el incidente y su retiro en diciembre de 2017, recibió $168,000 en salario, más seguro y crédito para su pensión. Ahora recibe $39,000 al año en beneficios de pensión. Dickerson se negó a comentar.

Los altos funcionarios del IDHS dijeron que estos casos son atípicos en términos de la cantidad de tiempo que los empleados pasaron en licencia administrativa paga, y un portavoz dijo que las revisiones administrativas generalmente no proceden hasta que concluye cualquier investigación criminal.

Si bien Allen fue suspendido sin paga una vez que fue acusado en 2016, antes de eso, permaneció en la nómina durante 15 meses después del incidente, cobrando casi $56,000 mientras estaba en licencia administrativa, según muestran los registros del IDHS.

Mientras tanto, Reichard fue dado de alta de Choate después del asalto, pero fue readmitido hace tres años después de que agredió a su madre. Considerado por un juez como no apto para ser juzgado, vive en la Unidad Sycamore, el mismo edificio donde ocurrió el asalto.

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