Oregon demandó por no proporcionar defensores públicos | Salud, Medicina y Fitness

Por GILLIAN FLACCUS – Associated Press

PORTLAND, Ore. (AP) — Los acusados ​​de delitos en Oregón que han estado sin representación legal durante largos períodos de tiempo en medio de una escasez crítica de abogados defensores públicos presentaron una demanda el lunes que alega que el estado violó su derecho constitucional a la asesoría legal y un juicio rápido.

La demanda, que busca el estatus de demanda colectiva, se presentó mientras los legisladores estatales y la Oficina de Servicios de Defensa Pública de Oregón luchan por abordar la enorme escasez de defensores públicos en todo el estado.

La crisis ha llevado a la desestimación de decenas de casos y ha dejado un estimado de 500 acusados ​​en todo el estado. — incluidas varias docenas bajo custodia por delitos graves — sin representación legal. La delincuencia también se ve afectada porque los casos tardan más en llegar a la resolución de las víctimas, una demora que, según los expertos, extiende su trauma, debilita la evidencia y erosiona la confianza en el sistema de justicia, especialmente entre los grupos minoritarios y de bajos ingresos.

“Hay una crisis de defensa pública en todo el país”, dijo Jason D. Williamson, director ejecutivo del Centro de Raza, Desigualdad y Derecho de la Facultad de Derecho de la Universidad de Nueva York, quien ayudó a preparar la presentación. “Pero Oregón es uno de los pocos estados que ahora priva por completo a las personas de su derecho constitucional a un abogado a diario, lo que deja a innumerables acusados ​​indigentes sin acceso a un abogado durante meses”.

La demanda nombra específicamente al gobernador. Kate Brown y Stephen Singer, el recientemente nombrado director ejecutivo de la agencia de defensa pública del estado, y solicita una orden judicial que ordene la liberación de los acusados ​​penales si no se les puede proporcionar un abogado en un período de tiempo razonable. La demanda no especifica qué se consideraría “razonable”.

Autumn Shreve, gerente de relaciones gubernamentales de OPDS, estuvo fuera de la oficina toda la semana y no respondió a una solicitud de comentarios. Los correos electrónicos enviados a la dirección general de contacto de medios de la agencia y a la oficina de Brown no fueron respondidos de inmediato. Un correo electrónico al asistente de Singer no fue respondido de inmediato.

El sistema de Oregón para proporcionar abogados a los acusados ​​de delitos que no pueden pagarlos no tenía suficientes fondos ni personal antes de la COVID-19, pero una desaceleración significativa en la actividad de los tribunales durante la pandemia lo llevó a un punto de ruptura. Una acumulación de casos está inundando los tribunales y los acusados ​​​​son rutinariamente procesados ​​​​y luego se posponen sus fechas de audiencia hasta dos meses con la esperanza de que un defensor público esté disponible más tarde.

Un informe de la American Bar Association publicado en enero encontró que Oregón tiene el 31% de los defensores públicos que necesita. Cada abogado existente tendría que trabajar más de 26 horas al día durante la semana laboral para cubrir el número de casos, dijeron los autores.

Problemas similares enfrentan estados desde Nueva Inglaterra hasta Wisconsin y Nuevo México, ya que los sistemas que ya estaban sobrecargados y con fondos insuficientes se enfrentan a la salida de abogados, la escasez de fondos y una avalancha de demanda acumulada a medida que se alivian las precauciones contra el COVID-19.

La demanda de Oregón se centra en cuatro demandantes que han estado sin representación legal durante más de seis semanas, incluido un hombre que no puede pagar su fianza pero ha estado encarcelado durante 17 días sin un abogado y no puede solicitar una audiencia de fianza sin representación.

En otros dos casos, alega la demanda, los demandantes fueron liberados de la custodia después de su arresto y se les dijo que llamaran a un número para que se les asignara un abogado defensor. Dejaron mensajes de voz y llamaron repetidamente y no han tenido respuesta, dice la denuncia. Se presentan solos a las audiencias y sus casos se posponen porque no hay defensores públicos disponibles.

La escasez de defensores públicos también afecta desproporcionadamente a los defensores negros, alivia la demanda. Los estudios en el área de Portland en 2014 y 2019 mostraron que el 98 % y el 97 % de los acusados ​​negros, respectivamente, tenían abogados designados por el tribunal en esos años, mientras que el 91 % de los acusados ​​blancos los tenían.

En la crisis actual, el 23 % de las personas que esperaban un abogado eran negros en todo el estado en un día reciente, a pesar de que los negros en general representan el 3 % de la población de Oregón.

El Centro de Recursos de Justicia de Oregón, una organización legal sin fines de lucro que representa a los demandantes, dijo que las reparaciones del sistema no deberían centrarse solo en contratar más defensores públicos. Repensar la defensa penal también debería significar reducir las penas y el tiempo de cárcel por delitos de menor nivel y ofrecer más resoluciones alternativas para los delitos.

“La falla del estado en este sentido requiere una acción urgente. Pero el problema no se puede resolver con más abogados”, dijo Ben Haile, abogado del Centro de Recursos de Justicia de Oregón que representa a los demandantes. “Existen alternativas efectivas al enjuiciamiento de muchas de las personas atrapadas en el sistema de justicia penal que harían que el público estuviera mucho más seguro a un menor costo y con menos daños colaterales para las familias de las personas que enfrentan el enjuiciamiento”.

Los defensores públicos advirtieron que el sistema estaba al borde del colapso antes de la pandemia.

En 2019, algunos abogados incluso eligieron fuera del Capitolio estatal para recibir salarios más altos y reducir el número de casos. Pero los legisladores no actuaron y meses después, el COVID-19 paralizó los tribunales. No hubo juicios con jurado por delitos graves o menores en abril de 2020 y el acceso al sistema judicial se vio muy restringido durante meses, con solo procedimientos presenciales limitados y servicios remotos proporcionados.

La situación es más complicada que en otros estados porque el sistema de defensores públicos de Oregon es el único en la nación que depende completamente de contratistas. Los casos se reparten entre grandes firmas de defensa sin fines de lucro, grupos cooperativos más pequeños de abogados defensores privados que contratan casos o abogados independientes que pueden tomar casos a voluntad.

Ahora, algunas de esas grandes empresas sin fines de lucro se niegan periódicamente a aceptar nuevos casos debido a la sobrecarga. Los abogados privados, que normalmente sirven como una válvula de alivio cuando hay conflictos de intereses, también rechazan cada vez más a nuevos clientes debido a la carga de trabajo, las bajas tasas de pago y los pagos atrasados ​​​​del estado.

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