opinión | Cuando los trabajadores de la salud están protegidos, los pacientes también lo están

Estados Unidos estaba en una crisis de atención médica antes de Covid, y el estrés de la pandemia lo ha empeorado. Desde que comenzó la pandemia, la fuerza laboral de atención médica, la industria más grande del país por empleo, se ha reducido en casi el 2 por ciento. Eso puede parecer una cantidad pequeña, pero históricamente, la fuerza laboral del cuidado de la salud no se reduce; solo crece. Ahora, con una rotación astronómica y una demanda creciente a medida que los pacientes buscan atención que pueden haber pospuesto durante el punto álgido de la pandemia, los hospitales, clínicas, hogares de ancianos y agencias de atención domiciliaria en todo el país carecen de personal suficiente para atender adecuadamente a los pacientes.

El sistema de atención médica, antes que nada, es una fuerza laboral; esa es la parte de “atención”. Sin suficientes enfermeras y ayudantes, los pacientes en los centros de enfermería especializada no pueden bañarse cuando lo necesitan, ni aliviar su dolor ni curar sus heridas de manera oportuna. Pacientes que no pueden alimentarse por sí mismos puede que no coma lo suficiente porque nadie tiene tiempo para ayudarlos. Las enfermeras del hospital coordinan la atención administrando medicamentos, preparando a los pacientes para las pruebas y exploraciones y, lo que es más importante, interviniendo rápidamente cuando se desarrollan problemas graves. Los terapeutas respiratorios en los hospitales manejan los ventiladores que mantienen con vida a muchos pacientes con covid, y sin suficientes farmacéuticos, los medicamentos no se pueden preparar de manera eficiente y segura para los pacientes.

La mayoría de los hospitales pueden ser empresas privadas en su identidad legal formal, pero la realidad es que el gobierno ha dado forma al sistema de atención médica en cada paso del camino de su existencia moderna. Esa configuración se remonta a la década de 1940, cuando la política fiscal y la regulación del mercado laboral llevaron al establecimiento de un seguro de salud privado basado en el empleo. Medicare y Medicaid representan más de uno de cada tres dólares de salud, y Medicare ha absorbido los costos de capital hospitalario desde que se estableció en 1965, lo que significa que el gobierno federal pagó para crear gran parte de las instalaciones y equipos existentes que utilizan los sistemas hospitalarios en la actualidad.

La atención médica estadounidense es un sistema público en el sentido de que el gobierno pagó gran parte de él y le dio su forma actual, pero está dividido para su administración entre propietarios privados. Esto significa que los ahorros a menudo toman la forma de mantener bajos los salarios y, si eso se vuelve difícil, suprimir los niveles de personal en relación con las necesidades del paciente. Si el gobierno no interviene para estabilizar la fuerza laboral de atención médica, los pacientes sufren y los trabajadores de atención médica con exceso de trabajo y mal pagados renuncian o se declaran en huelga, lo que conducir costos más y probablemente dañará a los pacientes.

Los trabajadores de la salud sindicalizados en todo el país están luchando contra las condiciones insostenibles en la industria de la salud y, a menudo, los empleadores los tratan duramente por hacerlo. Recientemente, a miles de enfermeras del sistema de salud Sutter de California se les prohibió regresar al trabajo durante cinco días en represalia por una huelga de un día. Los trabajadores del Howard University Hospital en Washington, DC, se declararon en huelga el mes pasado, en protesta por los cambios salariales y de beneficios impuestos unilateralmente durante las negociaciones. Una unidad de unas 1.600 enfermeras en Providence St. Vincent en Portland, Oregon, votó recientemente para autorizar una huelga en protesta por las represalias contra las enfermeras por su actividad sindical. Casi 5000 enfermeras del Hospital de la Universidad de Stanford terminaron este mes una huelga durante la cual la administración amenazó con cortarles el seguro médico. Este comportamiento por parte de la gerencia empuja a los trabajadores de la salud a salir más rápido y degrada aún más el sistema de atención médica.

El movimiento laboral, y algunas ciudades y estados, han ideado una forma de estabilizar el sistema: exigir a los empleadores de atención médica que celebren lo que se conoce como acuerdos de paz laboral con sus sindicatos. Según estos acuerdos, los empleadores y los empleados deben trabajar juntos para evitar las huelgas, lo que significa encontrar caminos de mutuo acuerdo para que los trabajadores tengan voz. Por lo general, los empleadores no pueden tomar represalias contra los empleados o negarse a responder a sus quejas, ya que hacerlo generaría conflictos laborales. Y si las partes no pueden llegar a acuerdos, deben ir a arbitraje.

Los acuerdos de paz son populares entre los sindicatos porque ayudan a prevenir el tipo de represalias devastadoras que expulsan a muchos trabajadores de sus trabajos, pero los empleadores a menudo se niegan a aceptarlos.

Ahí es donde entran los políticos. En Pensilvania, el gobernador La administración de Tom Wolf propone exigir a los contratistas de Medicaid (prácticamente todos los principales proveedores de servicios de atención médica) que garanticen la paz laboral, con el argumento de que esto evitaría la interrupción de la atención al paciente. Illinois está considerando una disposición similar. Nueva York impuesto recientemente un requisito de paz laboral a los prestadores de servicios sociales y de salud que contraten con la ciudad.

Estos acuerdos pueden enfrentar la oposición de los hospitales. La Asociación de Hospitales y Sistemas de Salud de Pensilvania está demandando al estado para evitar que el Gobernador Wolf lleve a cabo la política de paz laboral. Pero estas políticas reflejan una larga historia de gobiernos que intervienen para garantizar la estabilidad cuando una industria sufre interrupciones debido a huelgas frecuentes o amargas y una alta rotación.

Las investigaciones muestran que en los establecimientos de salud, a los pacientes les va tan bien como a las enfermeras y, por extrapolación, a todo el personal. Al dar peso a las necesidades de los trabajadores en el trabajo, mientras se eliminan las huelgas, las políticas de paz laboral en los centros de salud benefician a los pacientes porque les dan a los trabajadores más poder para administrar sus entornos de trabajo. También facilitan el establecimiento de sindicatos para los trabajadores, y los datos sugieren que la sindicalización en el cuidado de la salud mejora la atención al paciente. Uno estudio reciente encontró que los hogares de ancianos sindicalizados en el estado de Nueva York tenían una tasa significativamente más baja de muertes de residentes por Covid-19 que los hogares de ancianos donde la fuerza laboral carecía de sindicatos.

Las políticas de paz laboral podrían basarse en un legado de regulación de las relaciones laborales en el cuidado de la salud. Los estados ya supervisan la dotación de personal de los hogares de ancianos directamente a través de Medicaid, por ejemplo. Y antes de la extensión de la ley laboral federal a la atención de la salud en 1974, los estados a veces trataban a los trabajadores de la salud como empleados públicos de facto. En 1970, Pensilvania puso a los trabajadores de hospitales bajo la protección de un nuevo sistema de relaciones laborales de los empleados públicos en nombre de la paz laboral. Esto fue legalmente posible debido al papel del estado en la financiación de la atención médica, y la legislatura fue clara sobre el propósito de estas protecciones: “Las disputas no resueltas entre el empleador público y sus empleados son perjudiciales para el público”.

POSEE gran cuerpo de investigación ha mostrado que cuando los miembros del personal de atención médica están sobrecargados de trabajo, mueren pacientes que de otro modo no habrían muerto. Pero más que eso, los pacientes merecen ser atendidos como seres humanos: ser alimentados, medicados de manera segura y vigilados atentamente. Las normas de paz laboral ayudan a brindar la seguridad y la serenidad que tanto necesitan los pacientes y los cuidadores. Si se imitaran ampliamente, conducirían a un sistema de atención médica más humano para todos nosotros.

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