Ministerios universitarios y consejeros se unen para abordar la salud mental

S T. PAUL, Minnesota. — A medida que aumenta la ansiedad de los estudiantes, los ministerios universitarios están tratando de ayudar no solo ofreciendo las comodidades de la fe y la comunidad, sino también creando colaboraciones con profesionales de la salud mental.

En los campus de la Ivy League, las grandes instituciones públicas y las universidades religiosas, los capellanes y los psicólogos se están uniendo, informados por abundantes investigaciones que muestran que la religión y la espiritualidad pueden aliviar la angustia mental al brindar apoyo grupal y aumentar la resiliencia personal.

“Somos buenos socios, y nos referimos de manera rutinaria”, dijo Calvin Chin, director de servicios psicológicos y de asesoramiento de la Universidad de Princeton, que utiliza un tercio de los estudiantes. “Realmente estamos pensando de manera holística sobre cómo apoyar a un estudiante, lo que necesita para llevar una vida exitosa y satisfactoria”.

En una tarde de sábado primaveral cercana a la semana de los exámenes finales, Sadaf Shier, el capellán musulmán de la Universidad de St. Thomas en St. Paul, supervisó una celebración por el final del Ramadán donde los estudiantes de todas las religiones, o ninguna, realizaron actividades para reducir el estrés. como pintar macetas y decorar a mano con henna.

Shier y el pastor protestante de la universidad, Neil Ellingson, se mezclaron con decenas de estudiantes en el césped frente a la capilla católica.

“Mi principal compromiso es proporcionar un clima en el que los estudiantes sientan que su identidad religiosa es legítima”, dijo Shier. “Eso es apoyar directamente la salud mental”.

Ellingson también vio una conexión directa entre la fe y la salud mental: la creencia en un ser superior lleva a los estudiantes a sentir que “el cosmos te ama y eres importante en este gran sentido”.

Pero agregó que el desafío es ampliar el alcance del ministerio.

“Los estudiantes que suelen entrar por la puerta ya están enchufados. ¿Cómo te conectas con los que no lo son?”. él dijo. “En el momento en que los estudiantes más necesitan estas cosas, no las buscan”.

La necesidad es realmente crítica. En diciembre, a la mitad del primer año académico, cuando la mayoría de las universidades volvieron a la instrucción presencial, el cirujano general de EE. UU. emitió un aviso sobre la crisis de salud mental de los jóvenes del país. Encontró que todo, desde la tristeza hasta los planes de suicidio, aumentó en más del 40 % en la década anterior a la COVID-19, y que el impacto adicional de la pandemia fue “devastador”.

Los consejeros están viendo que la angustia se vuelve más generalizada y más severa, particularmente la ansiedad, que superó al estrés y la depresión entre los estudiantes, según la Asociación de Directores de Centros de Orientación Universitaria y Universitaria.

“Nuestros docentes dicen… que los estudiantes parecen mucho más abrumados, con mucha más ansiedad”, especialmente sobre cómo hacer frente a las demandas y las interacciones sociales, dijo Cindy Bruns, directora de asesoramiento y psicóloga licenciada en la Universidad Central de Washington.

Al fomentar eventos comunitarios de apoyo donde los estudiantes pueden volver a aprender a socializar en la vida real y no en las redes sociales siempre curadas, una habilidad que a menudo se pierde en el aislamiento pandémico, los ministerios universitarios pueden tener un gran impacto.

En la Universidad de Yale, Omer Bajwa, imán y director de vida musulmana, ha visto un aumento espectacular en la asistencia a las oraciones de los viernes y a los eventos del Ramadán en comparación con la época anterior a la pandemia. Si bien dijo que la clase de 2025 tiene casi el doble de la cantidad habitual de estudiantes musulmanes que se identifican a sí mismos, cree que la asistencia también se debe a la relevancia de los capellanes.

“Estamos capacitados para ser buenos oyentes, para hacer preguntas reflexivas, para relacionarnos con las personas donde están”, dijo Bajwa.

En todo el país, en la Universidad del Sur de California, hogar de 50,000 estudiantes matriculados, se presentaron números récord en eventos de espiritualidad y bienestar: en cenas de Shabat, meditaciones budistas, misas católicas y sesiones de terapia con mascotas.

“Tuvimos 250 niños que vinieron a acariciar a dos perros de terapia. Normalmente tenemos 20 niños”, dijo Varun Soni, decano de vida religiosa. “Estaban tan desesperados por estar juntos dentro de un contexto de creación de significado, que de repente la vida religiosa y espiritual floreció en el otoño”.

Incluso antes de la pandemia, la desesperación parecía marcar a la Generación Z, cuyos miembros nacieron aproximadamente entre 1997 y 2012.

“Los estudiantes ya no me preguntaban, ‘¿Cómo debo vivir?’ Comenzaron a preguntarme: ‘¿Por qué debería vivir?’”, dijo Soni.

Los capellanes y los consejeros se han unido durante años, dijo, pero aunque USC reforzó su equipo de bienestar al agregar 60 nuevos consejeros desde 2008, los tiempos de espera para las citas siguen siendo de alrededor de tres semanas.

Aún así, los capellanes y los psicólogos se apresuran a enfatizar que uno no puede reemplazar al otro, especialmente porque la demanda es tan alta. Al servir como mentores a largo plazo de los estudiantes, los capellanes pueden liberar el asesoramiento para tratar cuidados críticos como ataques de pánico y pensamientos suicidas.

El Centro Newman de la Universidad de Nebraska, Omaha, ofrece noches de juegos y bailes, y también paga sesiones semanales de asesoramiento estudiantil en su residencia, que también está abierta a los no católicos.

“No somos solo un centro de actividades, queremos ser un lugar para que la gente haga las grandes preguntas”, dijo su director, el Rev. Dan Andrews. “No tener respuestas es una causa fundamental de la ansiedad que experimentan”.

David deBoer, director de consejería en el centro de bienestar de Loyola, ve en ese examen de conciencia el rol especial del ministerio universitario.

“El ministerio universitario puede involucrar a los estudiantes a un nivel más existencial, llega a preguntas más profundas para las que el lenguaje de la salud mental tiene limitaciones”, dice. Por ejemplo, un capellán puede ayudar a reconciliar la disonancia que los estudiantes musulmanes o católicos con educación tradicional podrían sentir si desarrollan una orientación sexual o una identidad de género que su fe no acepta, agregó.

Muchos expertos argumentan que la terapia debe evaluar el compromiso de los estudiantes con la espiritualidad como parte integral de su identidad. Ayudaría a descubrir posibles mecanismos de afrontamiento, dijo David Hodge, profesor de la escuela de trabajo social de la Universidad Estatal de Arizona.

También evita diagnosticarlos erróneamente: un estudiante católico que acaba de recibir el sacramento de la reconciliación podría decir “Estoy de acuerdo con morir”, pero no tener tendencias suicidas, dijo Charis Davidson, profesora e investigadora de salud pública en Mercy College.

Sus estudios encontraron que las colaboraciones entre el ministerio del campus y el asesoramiento siguen siendo “definitivamente la excepción” en las universidades públicas, pero que la crisis actual podría unir más.

También es crucial ampliar el alcance a los estudiantes reacios a acercarse a los líderes religiosos. Vanessa Gomez Brake, humanista secular y decana asociada de vida religiosa y espiritual en la USC, dijo que la expansión de las ofertas de bienestar espiritual para estudiantes religiosos y no religiosos por igual debería convertirse en la prioridad para el ministerio universitario.

Este año, por ejemplo, se asoció con el centro de asesoramiento para lanzar un grupo para quienes procesan quejas relacionadas con la pandemia.

En la Universidad de Wisconsin, Madison, el centro de estudiantes católicos trató de mantener la mayor cantidad posible de programas comunitarios incluso durante los momentos más oscuros de la pandemia, dijo su director, el Rev. Eric Nielsen.

“Tuve un ateo que vino y solo quería pasar el rato”, recordó, y agregó que el estudiante dijo que lo ayudó a sentirse un poco menos deprimido.

En la reciente celebración de Eid en la Universidad de St. Thomas, tres estudiantes trabajaron en la mesa ofreciendo purpurina, calcomanías y cintas para decorar tarros de albañilería y velos. Salma Nadir, estudiante de último año y secretaria de la Asociación de Estudiantes Musulmanes, dijo que Shier, el capellán, “nos salvó muchas veces” con eventos como este que fomentan una comunidad acogedora.

“Ha sido bueno para mi estrés poder hablar con gente nueva”, coincidió la estudiante de primer año Arianna Norals.

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La cobertura religiosa de Associated Press recibe apoyo a través de la colaboración de AP con The Conversation US, con financiamiento de Lilly Endowment Inc. AP es el único responsable de este contenido.

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