Medicina aeroespacial: ¿La próxima gran frontera de la salud?

Desde que era niño, me ha interesado todo lo relacionado con el espacio. El concepto de humanos viajando fuera de la órbita de la Tierra fue alucinante y me inspiró a seguir una carrera en ingeniería aeroespacial. Después de mi primer semestre en la universidad, me di cuenta de que la medicina era una opción de carrera más convincente porque quería trabajar directamente con las personas y mejorar sus vidas. Pero mi pasión por el espacio siempre estuvo en el fondo de mi mente.

En 2020, antes de ingresar a la escuela de farmacia, un colega me envió un artículo en el Revista de medicina de Nueva Inglaterra sobre un grupo de médicos convocados por la NASA para asistir en la prescripción de un régimen terapéutico para una astronauta que había desarrollado una trombosis en su vena yugular interna izquierda durante una misión a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS). Nunca antes se había documentado un incidente de salud como este, y se prescribió un régimen terapéutico para el astronauta a los pocos días del diagnóstico: inyecciones subcutáneas de enoxaparina todos los días durante aproximadamente 42 días, seguidas de apixabán oral dos veces al día durante el resto del vuelo. El régimen se dividió de esta manera porque inicialmente había un suministro limitado de anticoagulante disponible a bordo de la ISS y ningún agente de reversión de la anticoagulación; apixaban tuvo que enviarse en una fecha posterior.

Como aspirante a profesional de la salud, me di cuenta de que los astronautas requieren atención médica antes, durante y después de los vuelos espaciales, y probablemente requerirán contramedidas específicas para protegerlos de factores estresantes potencialmente dañinos en este entorno extremo. Con un mayor interés en el turismo de vuelos espaciales comerciales, junto con el deseo de la NASA de viajes prolongados a la Luna y Marte, es imperativa la necesidad de una mayor comprensión de la salud y la biología humanas después de una exposición prolongada a un entorno espacial.

Comencé a preguntarme si había una oportunidad de carrera para mí en este campo, y hasta qué punto existía esta área de estudio.

Investigación actual sobre la salud en el espacio

Si bien los científicos han estado recopilando datos durante varias décadas, se desconocen en gran medida las implicaciones de los viajes prolongados al espacio.

En 2019, la NASA publicó un estudio titulado, “El estudio de gemelos de la NASA: un análisis multidimensional de un vuelo espacial humano de un año”. Este estudio es la única pieza de literatura que documenta las alteraciones biológicas y fisiológicas que ocurren en humanos en vuelos espaciales de más de 6 meses. En este estudio, dos astronautas gemelos idénticos fueron objeto de más de 300 muestras diferentes para generar datos espaciales previos al vuelo, durante el vuelo y posteriores al vuelo. Uno de los gemelos fue enviado a la ISS durante 12 meses, mientras que el otro gemelo permaneció en la Tierra durante este período de tiempo; ambos astronautas tenían 50 años en ese momento.

Los científicos observaron los siguientes cambios:

  • Los fluidos cardiovasculares se desplazan hacia la parte superior del cuerpo y la cabeza durante el vuelo, con un aumento del gasto cardíaco, el volumen sistólico y el grosor de la íntima-media carotídea, pero una disminución de la presión arterial media y del volumen sanguíneo.
  • Hubo evidencia de aumento de la inflamación, indicado por un aumento en la liberación de citocinas y quimiocinas, así como un aumento inconsistente de biomarcadores de estrés oxidativo en la vasculatura; además, la respuesta inmunitaria mediada por células asesinas naturales, innata y adaptativa se vio alterada
  • La masa corporal total se redujo en un 7% y hubo una reducción en el volumen de orina.
  • Los marcadores de reabsorción y formación ósea aumentaron en un 50-60 % durante los primeros 6 meses de vuelo, pero luego disminuyeron durante los últimos 6 meses hasta inmediatamente antes del aterrizaje.
  • Hubo evidencia de formación de edema retiniano, manifestada por un aumento del grosor coroideo y una mayor gravedad de los pliegues coroideos; este hallazgo es consistente con estudios previos, que desde entonces han acuñado el término síndrome neuro-ocular asociado al vuelo espacial, o SIN para abreviar
  • Ocurrieron alteraciones del microbioma, pero no a un nivel significativo o preocupante; también se observaron alteraciones en la metilación del ADN y la longitud de los telómeros
  • La eficiencia cognitiva, medida por la velocidad cognitiva y la precisión a través de una prueba cognitiva computarizada, no cambió durante el vuelo, pero disminuyó significativamente después del vuelo.

Si bien no se ha confirmado la etiología exacta de estos cambios físicos y biológicos, existen varias hipótesis. Por ejemplo, se cree que el efecto combinado de la ingravidez, la radiación cósmica y el aislamiento provoca algunos de estos cambios. En este estudio no se consideró una plétora de otros cambios fisiológicos o situaciones relacionadas con la salud que pueden verse afectadas por los vuelos espaciales, desde presión intracraneal a salud mental a traumay muchos otros – pero actualmente se están explorando en otros lugares. Varios organizaciones y instituciones en todo el mundo están colaborando para obtener más información sobre los impactos en la salud a corto y largo plazo de los vuelos espaciales con la esperanza de preparar adecuadamente a nuestra especie para viajes prolongados fuera de la órbita terrestre inferior.

Territorio desconocido: quedan muchas preguntas

Los investigadores apenas han arañado la superficie de la salud y la atención médica en el espacio, especialmente después de una exploración espacial prolongada. Como estudiante de farmacología, un área que me intriga especialmente son los desafíos logísticos y operativos que se enfrentan al abordar el uso y almacenamiento seguro de medicamentos en el espacio. Es posible que sea necesario ajustar la dosificación del medicamento como resultado de la cambios farmacocinéticos y farmacodinámicos que ocurren en los humanos debido a la gran cantidad de alteraciones fisiológicas que hemos presenciado en los estudios hasta el momento. Además, la estabilidad y la vida útil de los medicamentos son alterado mientras está en el espacio, probablemente debido a la degradación acelerada de la exposición a la radiación cósmica.

Hay innumerables vías relacionadas con la salud a considerar al pensar en futuras misiones al espacio. Si bien todos los colegas y mentores de medicina aeroespacial que he conocido a través de conferencias y organizaciones hasta ahora han sido brillantes, acogedores y alentadores, la necesidad de más profesionales de la salud y científicos investigadores en esta área es esencial. Especialmente para cualquier estudiante de medicina o profesional en el inicio de su carrera con una doble pasión por la atención médica y el espacio, les imploro que consideren explorar este campo. Ahora es el momento de involucrarse: la medicina aeroespacial bien podría ser el próximo gran avance en el cuidado de la salud.

Tom Diaz es candidato a PharmD en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill y se graduará en 2024.

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