Los niños que necesitan atención psiquiátrica en EE. UU. terminan esperando en la sala de emergencias durante días

Antes de la pandemia, cuando la psiquiatra infantil Abbie Donovan se dirigía a ver pacientes jóvenes atrapados en el departamento de emergencias del hospital por falta de una cama psiquiátrica, solo encontraba una pareja y sabía que su limbo duraría solo un día más o menos.

“Pero lo que estamos viendo ahora no tiene precedentes”, dijo Donovan, director asociado del Servicio de Psiquiatría Aguda del Hospital General de Massachusetts en Boston. En los departamentos de emergencia de todo el país, “todos estamos lidiando con una necesidad astronómica de atención que no podemos abordar en este momento, a pesar de que estamos tratando desesperadamente de hacerlo”.

En un momento esta primavera, contó 17 pacientes pediátricos atascados. “Ya no medimos la duración de la estadía en horas”, dijo. “Tengo niños que están atrapados con nosotros no por tres, cuatro, cinco días”, dijo Donovan, “sino por semanas”.

El varamiento de pacientes psiquiátricos en salas de emergencia, conocido como “internado”, es un problema de larga data que empeoró dramáticamente durante COVID-19. La pandemia impulsó la demanda de tratamiento, mientras que la escasez de mano de obra en los hospitales ha reducido la oferta de cuidadores. El resultado: una escasez de atención de salud mental con poco final a la vista.

El abordaje “es probable que esté en su punto más alto, y eso es en todas las geografías: rural, suburbana y urbana”, dijo L. Anthony Cirillo, miembro de la junta del Colegio Estadounidense de Médicos de Emergencia. “El mayor aumento que estamos viendo es en la población pediátrica: niños, preadolescentes y adolescentes. Lo peor de la crisis es para esa población”.

Los pacientes que necesitan atención de salud mental urgente, particularmente si son peligrosos para ellos mismos o para los demás, generalmente acuden primero a los departamentos de emergencia. Aquellos que necesitan ser admitidos se topan con un sistema que tiene una capacidad crónicamente baja y que a menudo se reembolsa a tarifas más bajas que la atención médica.

El personal es tan escaso que Universal Health Services Inc., una de las cadenas de hospitales con fines de lucro más grandes del país, ha tenido que limitar los pacientes en los centros que tratan la salud mental y los trastornos por uso de sustancias. A pesar de la demanda, la compañía informó el mes pasado que el volumen de pacientes en esas instalaciones se redujo en casi un 2% en el primer trimestre del año, en comparación con el año anterior.

En Massachusetts, un estado relativamente rico en recursos de salud mental, la cantidad de niños que esperan una cama psiquiátrica alcanzó un récord esta primavera: 247 pacientes pediátricos de las 750 personas que esperan una admisión de salud mental, según la asociación de hospitales del estado. Antes de la pandemia, los conteos de internos adultos y pediátricos del estado, utilizando criterios ligeramente diferentes, tendían a ser dramáticamente más bajos, a menudo en dos dígitos o cientos.

Estado constante de caos

Kim Carvette, una maestra que vive en la costa sur de Boston, puede dar fe de esas largas esperas. Su hija de 15 años, Jean, es una gimnasta talentosa diagnosticada con autismo de alto funcionamiento, así como con ansiedad y trastorno obsesivo-compulsivo. Por esta época el año pasado, comenzó una crisis de salud mental que incluía impulsos suicidas.

En su primer viaje al hospital, Jean (Bloomberg no usa el nombre real de Jean, a pedido de su familia) tuvo que esperar una semana en la sala de emergencias antes de obtener una cama psiquiátrica. Su segunda vez, fue una semana en la sala de emergencias más una semana en una sala médica. Su tercer viaje, a principios de este año, tuvo que embarcar durante un mes: una semana en urgencias y tres en sala médica.

Diez días después de que la dieran de alta en una escuela terapéutica bajo “vigilancia estrecha”, Jean saltó desde un balcón del segundo piso y se fracturó los pies, dijo Carvette.

Esta vez, Jean fue llevada a la sala de emergencias de un hospital urbano donde “estaba rodeada de 25 a 30 adultos psiquiátricos agudos”, algunos en desintoxicación, otros atados a camillas, el aire lleno de gritos y gritos. Pasó la policía con prisioneros atados, asustándola, y las condiciones del baño eran asquerosas, dijo Carvette.

“Era un estado constante de caos”, dijo Carvette. “El psiquiatra incluso estuvo de acuerdo en que no debería quedarse allí”.

Pero tuvo que quedarse, durante cinco días, hasta que sus padres finalmente decidieron que no tenían más remedio que llevarla a casa y cuidarla las 24 horas.

Luego, el domingo pasado, Jean escapó de la supervisión y saltó de un balcón del segundo piso nuevamente. Aunque no resultó gravemente herida, terminó de nuevo en una sala de emergencias, en el hospital suburbano Newton-Wellesley, y la búsqueda de una cama psiquiátrica para pacientes hospitalizados comenzó de nuevo.

‘Epidemia dentro de la pandemia’

“La salud del comportamiento ha sido la epidemia dentro de la pandemia”, dijo Leigh Simons Youmans, directora sénior de política de atención médica de la Asociación de Salud y Hospitales de Massachusetts. Con cada aumento de la pandemia, dijo, el número de abordajes aumentó y luego se subsidió. Pero nunca fue todo el camino de regreso a su punto de partida. “Simplemente se está construyendo sobre sí mismo”, dijo.

También se basa en el daño de la pandemia a los servicios ambulatorios (terapia, casas club, centros de tratamiento diurno) que pueden ayudar a mantener a las personas fuera del hospital o apoyarlas cuando regresan a casa. Ese sistema “tiene tantos agujeros en este momento que muchas personas se están escapando de ellos y luego terminan con nosotros”, dijo Ben Milligan, jefe de medicina de emergencia de Cambridge Health Alliance.

El volumen adicional del departamento de emergencias, en un sistema respaldado, conduce a estadías más prolongadas, lo que, a su vez, genera respaldos para otra atención médica de emergencia, todo en medio de una escasez de mano de obra de atención médica que ha afectado a los hospitales de todo el mundo. el país. Una vez que una cuarta parte de las camas de emergencia están llenas de huéspedes, dijo Milligan, la proporción de pacientes médicos que se cansan de esperar y se van sin ser vistos aumenta de menos del 1% a casi el 5%. “Es una curva bastante drástica”, dijo.

Los hospitales de Massachusetts han aumentado el suministro de camas psiquiátricas para pacientes hospitalizados, pero la escasez de mano de obra ha impedido que muchas sean utilizables. Encuestas recientes de asociaciones de hospitales contaron más de 360 ​​camas que no podían aceptar pacientes únicamente por falta de personal, dijo Youmans: el 14% del suministro del estado. “Entonces, la dotación de personal es realmente crítica”, dijo.

También en el trabajo está la condición inusualmente aguda de muchos de los pacientes de salud mental. Algunos necesitan una habitación para ellos solos que normalmente podría albergar a dos pacientes. Los pacientes con enfermedades más graves necesitan niveles más altos de personal, y algunos trabajadores de la salud informan un agotamiento adicional por la dificultad de la atención.

Entre los que tienden a permanecer más tiempo en las salas de emergencias, dijo Youmans, se encuentran los niños menores de 12 años y aquellos con diagnóstico de autismo y problemas de salud mental.

Por fin, en lugar

Para Jean, el jueves trajo buenas noticias: una cama en un hospital psiquiátrico a la vista.

Pero su madre se preocupa por otros niños en la misma situación que Jean.

“Si esto le está pasando a mi hijo, le debe estar pasando a otros niños”, dijo Kim Carvette.

La Dra. Elizabeth Booma, jefa de psiquiatría infantil y adolescente en el Hospital Newton-Wellesley, donde Jean había estado esperando, dijo que la primera primavera de la pandemia trajo una caída dramática en los pacientes psiquiátricos jóvenes. Pero durante más de un año, el volumen se ha estado acumulando inexorablemente, y ahora promedia un 50 % más que antes de la COVID-19.

“Estamos viendo esta nueva ola de la pandemia, que es la crisis de salud mental”, dijo. “La pandemia simplemente destacó y exacerbó lo que ya era una gran población desatendida”.

Booma no hizo comentarios sobre el caso de Jean, pero dijo que es especialmente difícil ubicar a un niño con cualquier tipo de complicación adicional, ya sean problemas médicos, diagnósticos adicionales o enfermedades infecciosas. Y en este momento, “Hay niños internados en todas las salas de emergencias del estado”.

Eso obligó a un replanteamiento importante para los departamentos de emergencia que normalmente están orientados a pacientes que se quedan como máximo una o dos horas. En Newton-Wellesley, los nuevos consejeros de salud mental les enseñan a los internos habilidades de afrontamiento, y un nuevo trabajador social pronto les ofrecerá terapia a ellos y a sus familias.

En Mass General Brigham, la red de hospitales más grande del estado, los niños que están internados ahora pueden obtener acceso a la terapia de grupo virtual en una tableta, dijo Donovan. Se agregó terapia en persona para los internos, junto con más apoyo para los niños enviados a casa y clínicas a corto plazo similares a la atención de urgencia. El estado y los hospitales también están trabajando en soluciones a más largo plazo, incluidos programas de capacitación ampliados y reembolsos de préstamos estudiantiles para el personal de salud conductual. Pero llevarán tiempo.

“Ojalá pudiera ser optimista”, dijo Milligan de Cambridge Health Alliance, “pero, sinceramente, siento que esto será la nueva normalidad por un tiempo”.

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Si usted o alguien que conoce tiene pensamientos suicidas, la línea directa nacional de prevención del suicidio es 800-273-8255.

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