Los niños obtienen protección limitada contra el COVID de las vacunas más populares del mundo


Un trabajador de la salud le da la vacuna CoronaVac COVID-19 a un niño en Santiago.Crédito: Marcelo Hernández/Getty

Tres nuevos estudios ofrecen un primer vistazo a qué tan bien algunas de las vacunas COVID-19 más utilizadas protegen a los niños pequeños del coronavirus13. Los resultados, que incluyen datos de niños pequeños de hasta tres años, han provocado respuestas mixtas entre los investigadores sobre si las vacunas deberían recomendarse para su uso en niños.

La investigación examina dos vacunas ‘inactivadas’, que se basan en virus completos que han sido eliminados, que fueron desarrolladas por científicos chinos. Los resultados, de Argentina, Brasil y Chile, muestran que, en los niños, las vacunas brindan poca protección contra la infección por SARS-CoV-2 y una modesta protección contra la COVID-19 sintomática. Los estudios también muestran que las vacunas son menos efectivas contra la variante Omicron ahora dominante que la variante Delta anterior. Los estudios aún no han sido revisados ​​por pares.

Los hallazgos llevan a algunos científicos a decir que las dos vacunas deben usarse para proteger a los niños, especialmente porque la tecnología de virus inactivados tiene un largo historial de seguridad en las vacunas comunes que se administran a los bebés contra la poliomielitis y la influenza. “Es importante vacunar a los niños para evitar casos graves”, dice Enny Cruz, epidemióloga de la London School of Hygiene & Tropical Medicine, coautora de uno de los estudios.3.

Pero otros notan que la enfermedad grave y la muerte debido a COVID-19 son raras en los niños, y las vacunas no ofrecen una protección impresionante contra la infección por SARS-CoV-2 o contra la enfermedad leve. Muchos niños, incluso en entornos con buenos recursos como los Estados Unidos, han sido infectados al menos una vez con el virus y probablemente ya hayan adquirido cierta inmunidad, dice Shabir Madhi, vacunólogo de la Universidad de Witwatersrand, Sudáfrica. Los datos de la vacuna, dice, no “respaldan el caso de la vacunación universal de los niños pequeños”.

Protección modesta

Los nuevos estudios presentan datos sobre dos vacunas que se encuentran entre las vacunas COVID-19 más utilizadas en el mundo en adultos: CoronaVac, producida por la empresa Sinovac con sede en Beijing, y una vacuna producida en Beijing por la empresa estatal Sinopharm. Se han administrado más de 5 mil millones de dosis de vacunas en todo el mundo, según la firma de análisis de salud Airfinity en Londres y la organización sin fines de lucro Our World in Data en Oxford, Reino Unido. Ese total incluye muchos millones de dosis administradas a niños mayores de tres años en China, Chile, Brasil y otros lugares.

Datos recientes4 sugieren que en adultos de 60 años o más, dos dosis de CoronaVac ofrecen menos protección contra la enfermedad grave y la muerte causada por Omicron que dos dosis de la vacuna basada en ARN mensajero fabricada por Pfizer-BioNTech, pero tres dosis de cualquiera de las vacunas proporcionaron una protección muy alta niveles de protección. Esa investigación aún no ha sido revisada por pares.

Un análisis1 publicado en línea el 15 de marzo evaluó la efectividad de CoronaVac en una población de 490.694 niños de tres a cinco años en Chile, entre principios de diciembre y fines de febrero, cuando Omicron estaba superando a Delta. Las vacunas inactivadas fueron 38% efectivas para proteger a los niños contra el COVID-19 sintomático y 65% ​​contra la hospitalización.

Los resultados son los primeros sobre la efectividad de las vacunas COVID-19 en este grupo de edad. El coautor del estudio, Rafael Araos, médico y epidemiólogo de la Universidad para el Desarrollo en Santiago, dice que los niños tienen un riesgo muy bajo de terminar en el hospital cuando se infectan, lo que dificulta observar un efecto de las vacunas. Dado ese obstáculo, el desempeño de la vacuna es “bastante bueno”, dice Araos.

Un estudio2 de Argentina, publicado el 19 de abril, observó resultados similares con la vacuna de Sinopharm en una cohorte de 1,5 millones de niños, que incluía un subgrupo de 3 a 11 años que había recibido la vacuna. Dos dosis de la vacuna tuvieron una eficacia del 59 % en la prevención de la hospitalización durante la ola de Omicron en 2022, una caída del 83 % en el período comprendido entre mediados de diciembre y mediados de enero, cuando tanto Delta como Omicron estaban en circulación.

Finalmente, un estudio3 de Brasil, publicado el 29 de abril, evaluó datos sobre cerca de 200 000 resultados de pruebas de SARS-CoV-2 de niños de 6 a 11 años. Los autores estimaron que dos dosis de CoronaVac fueron 42 % efectivas para proteger contra COVID-19 en niños y 64 % efectivas para proteger contra hospitalizaciones y muertes, entre finales de enero y mediados de abril.

En general, los resultados muestran que las vacunas no pueden suprimir la circulación viral, pero son efectivas contra enfermedades graves, dice Cruz. Pero Madhi señala que la gran cantidad de infecciones no registradas en niños significa que las estimaciones de efectividad probablemente no comparan la inmunidad inducida por la vacuna con la ausencia de inmunidad, sino una inmunidad ‘híbrida’, conferida tanto por la vacunación como por la infección, con la inmunidad de la infección únicamente.

Niños pequeños, riesgo pequeño

Madhi dice que le preocupa la gran cantidad de niños que deben vacunarse “para evitar un solo episodio de hospitalización”. A menos que las vacunas puedan prevenir infecciones y enfermedades leves, que representan el 99% o más de los casos en niños, “sería una verdadera exageración justificar esto como una estrategia rentable”.

“A nivel individual, sí, vacunar a los niños es algo bueno”, dice Gagandeep Kang, virólogo del Christian Medical College en Vellore, India. Pero se necesitan más estudios sobre cuánto dura la protección y la amplitud de la cobertura de las vacunas contra las variantes emergentes, dice.

Franco Marsico, estadístico del Instituto de Cálculo de la Universidad de Buenos Aires y coautor del estudio de Argentina, planea rastrear la protección menguante. “Esta es una de nuestras principales preocupaciones al entrar en invierno”.

Araos dice que los estudios son otro ejemplo de evaluaciones de efectividad del mundo real que justifican las decisiones de salud pública después del hecho. La gran pregunta, dice, para las tecnologías de vacunas inactivadas y otras es “si se debe reforzar o no, y cuándo”.

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