Los grupos de veteranos negros buscan una agenda política sobre las desigualdades raciales

Cuando era joven en Memphis, Tennessee, Robert Dabney Jr. quería abrir un camino que pudiera preparar a su familia para una vida mejor. Entonces, dos semanas después de graduarse de la escuela secundaria en 1998, a los 18 años, se unió al Ejército de los EE. UU.

Durante nueve años de servicio que incluyeron dos giras en Irak, Dabney fue especialista en medicina de combate. Pero después de dejar el ejército en 2007 y regresar a Memphis, casado y con hijos, luchó por ver lo que había ganado con su servicio.

“Cambié mi juventud, ambición y vigor por un futuro limitado solo por mi salud mental”, dijo Dabney, a quien se le diagnosticó trastorno de estrés postraumático y depresión en 2013.

Su experiencia en la búsqueda de tratamiento a través del sistema de atención médica para veteranos estuvo plagada de desafíos, dijo. Después de navegar por el sistema como un veterano negro, se preguntó si podría ayudar a otros a encontrar servicios culturalmente más competentes que el gobierno federal parecía mal equipado para proporcionar.

El jueves se compartió un testimonio como el de Dabney en la primera conferencia de política nacional para veteranos negros en Washington. Representantes de casi 20 grupos de defensa de miembros de color del servicio colaboraron en una agenda legislativa que aborda las desigualdades raciales, económicas y sociales de larga data que enfrentan más de 2 millones de veteranos afroamericanos.

“Para muchas personas de comunidades negras y marrones (veteranos), estamos comenzando desde un lugar diferente en la vida”, dijo Dabney, de 42 años. “Poder hablar con personas que comenzaron desde ese lugar, que tienen una mentalidad similar a la tuya a medida que pasaron por el ejército, tiene un significado diferente para nosotros”.

Además de las disparidades en el sistema de justicia militar, la falta de vivienda y el desempleo, los datos de beneficios federales para veteranos muestran que los miembros negros del servicio después del 1 de septiembre. Se han otorgado 11 reclamos por discapacidad a tasas más bajas que sus contrapartes blancas. Los defensores dicen que la desigualdad racial en el acceso a los beneficios de los veteranos sofoca o, peor aún, trastorna las vidas de aquellos que orgullosamente sirvieron a su país.

“El sistema no nos está acomodando, nosotros lo estamos acomodando”, dijo Victor LaGroon, presidente del Black Veterans Empowerment Council, que organizó la conferencia del jueves. “Tenemos que tener estas discusiones sistémicas y legislativas porque, hasta que haya total transparencia y rendición de cuentas, la gente seguirá eludiendo los problemas”.

Los oradores programados incluyen a los secretarios de los departamentos de Trabajo y Asuntos de Veteranos, así como a funcionarios de algunas agencias de servicios para veteranos estatales y locales.

Richard Brookshire, un exmédico de combate del ejército que sirvió en la Guerra de Afganistán, dijo que un objetivo principal es ayudar a la comunidad de veteranos negros a unirse en torno a “lo que es procesable” en una agenda más amplia que también se enfoca en la desigualdad histórica que se remonta a los veteranos negros que sirvieron en la Guerra Mundial. II.

“Es necesario que haya una masa crítica en la comunidad de veteranos negros para exigirlo”, dijo Brookshire, cofundadora del Proyecto de Veteranos Negros. “La semilla ha sido sembrada y vamos a empezar a ver el árbol dar frutos”.

El Consejo de Empoderamiento de Veteranos Negros se formó en 2020 en medio del ajuste de cuentas nacional que siguió al asesinato de George Floyd por parte de la policía, como una mesa redonda de grupos de veteranos negros ante el Comité de Asuntos de Veteranos de la Cámara. Los miembros del consejo dijeron que parte de su trabajo ha sido adquirir datos para demostrar cómo los veteranos negros tienen un acceso desigual al sistema de beneficios.

Según los registros de la Administración de Beneficios para Veteranos analizados por la Clínica de Servicios Legales para Veteranos de la Facultad de Derecho de Yale y revisados ​​por The Associated Press, existen diferencias estadísticamente significativas en los resultados de las reclamaciones por discapacidad para los veteranos blancos y negros. Aunque las tasas de aprobación de reclamos por discapacidad son bajas en general, son significativamente más bajas para los veteranos negros.

Entre 2002 y 2020, los veteranos afroamericanos tuvieron la tasa de aprobación de reclamos más baja, con un 30,3 %, en comparación con sus contrapartes no afroamericanas. Los veteranos blancos obtuvieron la aprobación del 37,1 % de sus reclamos, mientras que los veteranos hispanos tuvieron una tasa de aprobación del 36 % y los veteranos asiáticos o de las islas del Pacífico tuvieron una tasa del 30,7 %.

Linda Mann, cofundadora de African American Redress Network en la Escuela de Asuntos Internacionales y Públicos de la Universidad de Columbia, dirigió un grupo de estudiantes que realizó un análisis adicional sobre los datos de beneficios. Según sus hallazgos, las disparidades en la forma en que se califica a los veteranos negros según la gravedad de su condición aumentaron a una compensación por discapacidad más baja y una menor elegibilidad para otros beneficios del VA.

Estos hallazgos se basan en desigualdades raciales históricas en los beneficios para veteranos que se remontan a la integración de las fuerzas armadas a fines de la década de 1940. A los miembros negros del servicio que lucharon en la Segunda Guerra Mundial se les negó o se les impidió aprovechar al máximo los beneficios de vivienda y educación a través del GI Bill. Los veteranos negros de la Guerra de Corea tuvieron experiencias similares con el programa. Los defensores dicen que los efectos generacionales de esa discriminación, en términos de riqueza, todavía se sienten hoy.

“Lo que la mayoría de la gente suele decir es que pasamos por el movimiento de derechos civiles y las cosas están mejor”, dijo Mann, pero eso no fue confirmado por las estadísticas de la Ley de Libertad de Información que recibieron los grupos de defensa.

“La continua inequidad por parte de las fuerzas armadas y VA se registró no solo en los datos de la FOIA que analizamos, sino también en las prácticas y políticas”, dijo Mann.

El secretario de prensa de VA, Terrence Hayes, dijo que el enfoque de la administración de Biden en la equidad en todo el gobierno federal ha tenido implicaciones significativas para el enfoque de la agencia en la entrega de beneficios “a todos los veteranos, y específicamente a los veteranos históricamente marginados y desatendidos”.

“Hemos utilizado las voces de los veteranos como nuestra estrella polar”, dijo Hayes en un comunicado.

El año pasado, el Proyecto de Veteranos Negros y el Consejo Nacional de Veteranos para la Reparación Legal demandaron al VA por sus solicitudes de datos de beneficios por raza según la Ley de Libertad de Información. Ganaron el acceso. En abril, la Casa Blanca publicó un resumen del plan de acción de equidad del VAen el que la agencia reconoció las disparidades de raza y género en el acceso a los beneficios para veteranos.

Dabney finalmente abrió un mejor camino para sí mismo, fue a la universidad y se convirtió en capellán de un hospital en Chicago. Pero tuvo que superar un descenso al alcoholismo, la infidelidad y el abandono de sí mismo antes de encontrar su vocación.

Después de su diagnóstico de trastorno de estrés postraumático y depresión, lo conectaron con los servicios de asesoramiento de salud mental a través del VA en un centro ambulatorio comunitario cerca de Chicago. La consejera asignada, una mujer blanca, frustró a Dabney porque sintió que ella no podía relacionarse con las complejidades de sus identidades como veterano de guerra y hombre negro con orígenes difíciles en Memphis.

“Llegué al punto en que simplemente diría ‘Sí. Sí, eso es todo’”, recordó Dabney. “En lugar de defenderme a mí mismo, comencé a moldear lo que decía en base a lo que pensaba que podían entender. Al hacerlo, no pude abrirme realmente y presentarles mi ser completo”.

Estaba listo para darse por vencido, pero lo que realmente necesitaba era un compañero que lo alentara a seguir adelante, dijo.

Ahora, Dabney administra un programa de aprendizaje entre pares en Depression and Bipolar Support Alliance en Chicago. El programa ayuda a otros veteranos negros a través de una red de recursos de salud mental dirigidos por pares.

“Son esas relaciones las que alientan a las personas a buscar más ayuda, a buscar ayuda de los médicos”, dijo Dabney.

Walidah Bennett, fundadora y directora de una iniciativa multirreligiosa para veteranos en la Universidad DePaul en Chicago, está trabajando para proporcionar a las iglesias y clérigos negros recursos para servir a los veteranos en sus congregaciones.

El hijo de Bennett, Saad Muhammad, un veterano de la Guerra de Irak, se suicidó en 2013, y en los 10 años transcurridos desde su muerte, ella ha establecido 15 sitios comunitarios para veteranos en crisis. Las tasas de suicidio entre los veteranos negros han ido en aumento, pasando del 11,8 % al 14,5 % entre 2001 y 2019, aunque las tasas siguen siendo las más altas entre los veteranos blancos, según VA. Informe anual 2021 sobre la prevención del suicidio de veteranos.

“Si hubiéramos tenido los espacios comunitarios que tenemos hoy, podría haber sido muy útil para mi hijo”, dijo Bennett.

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El periodista de AP Larry Fenn en Nueva York contribuyó.

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Morrison es un miembro del equipo de Raza y Etnicidad de la AP que reside en Nueva York. Síguelo en Twitter: https://www.twitter.com/aaronlmorrison.

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