Los fenómenos meteorológicos extremos han puesto a prueba la salud mental de los agricultores. Pero pedir ayuda sigue siendo un obstáculo para muchos

El año pasado no ha sido fácil para los agricultores de BC como Julia Smith.

En el verano de 2021, un domo de calor atrapó temperaturas peligrosamente altas sobre la provincia. Los incendios forestales en el interior de BC esparcieron llamas y humo por el paisaje, destruyeron la ciudad de Lytton y amenazaron la granja y el rancho de Smith en Nicola Valley.

“De hecho, teníamos que evacuar el ganado del campo porque estaban en peligro”, dijo a CBC Radio. Que demonios. “Santo cielo, ese fuego pasó como un tornado”.

Y ese no fue el final. En noviembre, una serie de ríos atmosféricos inundó la provincia, inundando tierras de cultivo que habían soportado un calor abrasador solo unos meses antes.

Julia Smith es una agricultora y ganadera que vive en Nicola Valley, BC. Dice que los fenómenos meteorológicos extremos han tenido un grave impacto en su salud mental y en la de otros agricultores y sus familias. (Presentado por Julia Smith)

Smith dice que algunos de sus amigos y vecinos perdieron equipos, animales y hectáreas de tierra el año pasado. Ayudó a algunos de ellos a evacuar sus hogares o trasladar animales a un lugar más seguro. Al final del año, sintió como si hubiera chocado contra una pared.

“Realmente comencé a quemarme bastante”, dijo. “Te sientes culpable porque no perdiste tanto como algunas personas, pero solo quieres volver a meterte en la cama y taparte la cabeza con las sábanas. Pero no puedes, porque están sucediendo muchas cosas terribles”.

El clima extremo cambia la forma de trabajar de los agricultores

La vida y el trabajo de los agricultores siempre han estado sujetos a la imprevisibilidad del clima. Pero a medida que los impactos del cambio climático en el clima se vuelven más evidentes, esa imprevisibilidad se vuelve mayor.

Los agricultores que, durante generaciones, tenían tiempos garantizados para las cosechas, por ejemplo, se están dando cuenta de que ya no los tienen.

Reciente los estudios sugieren los agricultores tienen mayores niveles de estrés que la población general. De acuerdo a un informe del Cambridge Timesla incertidumbre en torno a la crisis climática en curso, así como la pandemia de COVID-19, han empeorado esos problemas.

Briana Hagen, investigadora postdoctoral que estudia la salud mental de los agricultores en la Universidad de Guelph en Ontario, dice que los agricultores con los que habló recientemente mencionaron los impactos del cambio climático como una de las principales causas de ansiedad y depresión. Actualmente está trabajando para sintetizar esas conversaciones en un análisis más profundo sobre el tema.

“El clima extremo que ocurre de temporada en temporada ha hecho que el proceso de cultivo sea fundamentalmente diferente, más desafiante y menos predecible”, dijo.

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Financiar un factor estresante adicional

El estrés de adaptarse financieramente a estos cambios, y mucho menos recuperarse del daño ya hecho, agrega otra capa de dificultad para los agricultores.

Poco después de las inundaciones de noviembre, el gobierno de BC prometió que la ayuda financiera estaba en camino para los agricultores que habían soportado la avalancha de eventos traumáticos.

Pero Nicole Kooyman, quien dirige una granja avícola con su esposo en Fraser Valley, dice que para muchos agricultores, navegar por el papeleo para acceder a esos apoyos agravó la ansiedad.

“Es solo un estrés adicional en lo que ya hemos pasado, y eso es lo que llevará a la gente al límite”, dijo.

Smith atiende a algunos de sus animales en su granja de Nicola Valley. (Tori Ball/Enviado por Julia Smith)

El Ministerio de Agricultura y Alimentación de BC dijo Que demonios estableció un programa de recuperación de inundaciones por valor de $ 228 millones y está procesando reclamos de agricultores de manera regular. Además, Emergency Management BC dice que ha agregado personal y ha estado trabajando por la noche y los fines de semana para atender las solicitudes.

La organización sin fines de lucro AgSafe BC también ofrece algunos recursos, incluido el asesoramiento gratuito para los agricultores de BC, pero Smith dice que los agricultores no siempre tienen la capacidad para utilizarlos.

“Es el final de la lista cuando se trata literalmente de situaciones de vida o muerte”, dijo. “No puedes detenerte y revisarte a ti mismo. ¿Qué pasa si no estás bien? ¿Qué pasa si te desmoronas?… Realmente no puedes mirarlo a los ojos, porque podría abrumarte”.

El estigma de la salud mental persiste

Hagen dice que algunos agricultores dudan en buscar ayuda incluso si saben que la necesitan. La imagen de un granjero trabajador, autosuficiente y estoico perdura y puede ser una verdadera barrera para llegar.

“La gente no quiere ser vista como débil”, dijo.

Las inundaciones de noviembre pasado se produjeron después de que Avtar Dhillon, un agricultor de Abbotsford, BC, invirtiera millones de miles de dólares en plantar lo que habría sido la primera cosecha de azafrán de la provincia.

Terminó perdiéndolo todo, así como el 90 por ciento de su cosecha de arándanos. Antes de eso, durante el domo de calor, había perdido la mitad de su cosecha de arándanos.

Avtar Dhillon trabajando en un campo de azafrán en su granja a principios de noviembre de 2021, antes de que las inundaciones devastaran su cultivo. (Gian Paolo Mendoza/CBC)

Hay muchos agricultores de arándanos indocanadienses como Dhillon en el valle de Fraser que se han visto afectados por desastres naturales, pero, dice, muy pocos quieren buscar apoyo emocional o de salud mental.

“Conozco a muchos agricultores [who are] ya están sufriendo con su salud mental”, dijo. “Nadie quiere decir: ‘Tengo un problema’, pero… realmente necesitamos ayuda”.

Además, para los muchos agricultores que viven en pueblos pequeños, el estigma que persiste sobre la enfermedad mental significa que alguien podría querer ocultar el hecho de que necesita o ya está recibiendo ayuda por temor a que otros en la comunidad se enteren.

La granja de arándanos Khukhrana en Arnold, BC, a unos 15 km al sureste de la granja de Dhillon, después de que una inundación dañina destruyera los cultivos en noviembre de 2021. (Ben Nelms/CBC)

Los nuevos programas abordan los desafíos únicos de los agricultores

En 2019, Hagen y su colega Andria Jones-Bitton cocrearon un programa llamado In the Know, que Hagen describe como un programa de capacitación en alfabetización en salud mental específico para granjas. Su objetivo es proporcionar a los agricultores información sobre la salud mental, incluido el reconocimiento de signos y síntomas de estrés por salud mental, y cómo obtener ayuda.

Hagen y Jones-Bitton también desarrollaron lo que se conoce como el modelo de respuesta de emergencia para la salud mental durante las crisis agrícolas, un conjunto de pautas que abordan los desafíos específicos que enfrentan los agricultores.

“Si no domina el contexto agrícola, no podrá ayudar de manera efectiva”, dijo Hagen.

Briana Hagen es una investigadora postdoctoral que estudia la salud mental de los agricultores en la Universidad de Guelph en Ontario. (Presentado por Briana Hagen)

Deborah Vanberkel, una psicoterapeuta cuya familia tiene una granja lechera en Odessa, Ontario, fundó el Programa de Bienestar para Agricultores en Ontario por muchas de las mismas razones.

“Seguía escuchando de todos nuestros amigos granjeros… que cuando querían hablar con alguien, era: ‘¿Quién va a entender mi estilo de vida? ¿Cómo van a entenderlo?'”, dijo.

“Es por eso que necesitamos tener terapeutas para tener eso [agriculture] antecedentes, para que estas barreras se eliminen y se [farmers] pueden entrar y comenzar a hablar sobre los problemas que están teniendo y poder hacer que esa persona se relacione con ellos sin tener que explicar todos los detalles o el meollo de la agricultura en sí”.

El programa de bienestar de Vanberkel se inspiró en uno similar en PEI, y un tercero se lanzó en Manitoba más recientemente. Pero aún quedan brechas en otras partes del país.

“Necesitamos expandir todos estos tipos de programas de bienestar para agricultores en todo Canadá… para que todos los agricultores puedan acceder a servicios personalizados para ellos y sus familias”, dijo Vanberkel.


Escrito por Jonathan Oré. Producida por Raquel Sanders.

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