Lo que la Guerra Civil puede decirnos sobre la salud mental de los estadounidenses en 2022

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Los últimos años han sido extraordinariamente desafiantes para los estadounidenses. Hemos soportado una pandemia sin precedentes que ha dejado más de un millón de nosotros muertos. Votamos y vimos una elección dolorosamente divisiva, que culminó en un asalto traidor al Capitolio. Vimos, horrorizados, cómo la Rusia de Vladimir Putin invadió violentamente a su vecino soberano, Ucrania. Y ahora hemos sido testigos de otro serie de terror de tiroteos masivos. ¿Qué papel jugará el trauma de los últimos años? ¿Nos ha “quebrado” como el columnista de opinión del New York Times Charles Blow sostiene? El trauma de la muerte masiva y la perturbación es real, pero los estadounidenses también han demostrado durante mucho tiempo una capacidad increíble para calmar su trauma y angustia en circunstancias difíciles.

Considere la experiencia de la Guerra Civil, una experiencia extraordinariamente traumática. Aunque a menudo no se recuerda de esa manera, la Guerra Civil fue principalmente un desastre de salud. La enfermedad era rampante: dos hombres morían de enfermedad por cada hombre muerto en el campo de batalla. “Hay una gran cantidad de enfermedades aquí”, observó proféticamente el confederado Benjamin Moody en una carta a su esposa desde Richmond, “y morirán más hombres que nunca con esta enfermedad en las batallas de la Confederación”.

Para aquellos que sobrevivieron a los roces con la enfermedad, les esperaban los desafíos de la experiencia del soldado. Los hombres soportaron una estricta disciplina militar, raciones pobres y la tensión del combate. La batalla fue una experiencia infernal que amenazaba con aniquilar a los hombres de la peor manera imaginable: de forma anónima. Abrazando la tierra durante un bombardeo de artillería confederado, el soldado de la Unión Thomas Chamberlain deseó “que el suelo se abriera y me defraudara”.

Los soldados vieron cómo disparaban y mutilaban a amigos y familiares de las peores formas imaginables. “Desde que llegué aquí, he visto algunas de las cosas más horribles que a cualquier hombre se le permitió mirar”, le escribió un soldado confederado a su esposa. Muchos lucharon durante el conflicto, cada vez más conscientes de que la guerra los estaba llevando a lugares insondables. “Siento como si mi vida actual fuera un sueño desagradable y doloroso, y no una realidad”, escribió el confederado William Nugent a su esposa mientras estaba en el norte de Georgia en 1864.

Pero los soldados, del Norte y del Sur, demostraron una notable capacidad para hacer frente a la situación. Tomemos, por ejemplo, el residente de Mobile, Alabama, James Williams, quien se ofreció como voluntario en octubre de 1861 y se convirtió en soldado en el 21.º Regimiento de Infantería de Alabama. Williams y su unidad lucharon en la sangrienta Batalla de Shiloh. Los confederados entraron en la lucha con más de 40.000 soldados: la asombrosa cantidad de más de 9.000 muertos o heridos el 6 y 7 de abril de 1862. La experiencia dejó una cicatriz permanente en la mente de Williams. “[I]Tardaré meses en describir lo que vi en ese terrible campo”, le escribió a su esposa, Eliza, el día después de la batalla.

A fines de abril, su agonía se entrometía en sus sueños, privándolo del sueño. Confesar sus luchas a sus camaradas equivaldría a una admisión de debilidad, anatema en la cultura masculina del sur, pero las insinuó en sus cartas a casa. “He tenido grandes y emocionantes momentos nocturnos con mis sueños desde la batalla”, escribió, “algunos de ellos son tragedias y me asustan más que nunca la pelea cuando estaba despierto”.

Es posible que Williams sufriera un trastorno de estrés postraumático, que no existía oficialmente como diagnóstico en ese momento, o algo parecido, ya que las pesadillas invasivas del evento traumático son uno de los síntomas característicos del TEPT. En ese momento, la psicología estaba en su infancia. En esta era anterior a Freud, los médicos de los asilos teorizaban que las enfermedades mentales tenían causas físicas y causas morales. Las causas físicas incluyeron una lesión en la cabeza, una enfermedad grave, exposición a los elementos y accidentes. Las causas morales incluían el alcoholismo, la masturbación y los celos, la envidia o la ambición excesivos.

Para hacer frente a las pesadillas invasivas de la batalla que estaban desequilibrando su salud mental, Williams recurrió a la religión. La idea de que una deidad omnipotente continuaba cuidándolo le dio consuelo a Williams y lo tranquilizó. El caos de la batalla de repente tuvo sentido, porque Dios lo había guiado todo. Y el pensamiento de futuras batallas ya no le inquietaba, porque Dios continuaba controlándolo todo. Mientras contemplaba futuras hostilidades, le escribió a Eliza: “El Dios que me protegió antes, pero que vela por todos nosotros”. Creer en Dios y en su poder omnipotente puso orden en el caos. Envuelto en una especie de manto celestial, Williams llegó a creer que Dios literalmente lo protegería en la batalla, dándole la tranquilidad necesarios para mantener su salud mental. Nunca volvió a escribir sobre pesadillas de batalla.

En lugar de la religión, algunos soldados de la Guerra Civil recurrieron a los profesionales médicos para recibir tratamiento o, a veces, solo para recibir una comida caliente y un oído comprensivo.

En 1864, John Jackson, nativo de Maine, se unió a la 32ª Infantería de Voluntarios de Maine. Ese verano, Jackson y su unidad se vieron envueltos en la viciosa Campaña Overland de Ulysses S. Grant en Virginia y en las brutales batallas de Wilderness, Spotsylvania y Cold Harbor. “Veo la guerra como nunca antes”, escribió Jackson a su padre. “Siempre supe que era algo horrible, pero cada hora revela nuevos horrores”. A principios de agosto, Jackson escribió a sus padres describiendo los efectos que el combate estaba teniendo en su mente. En una sorprendente admisión, señaló que él mismo se sentía jugado —un término del siglo XIX para tensarse— por la guerra y reconoció que “creo que mi mente sufre más de los dos que mi cuerpo a pesar de que me canso mucho y me siento casi exhausto”.

En espiral hacia lo que podría haber sido un colapso mental, Jackson huyó del frente en busca de cuidados personales. De alguna manera, se dirigió a un hospital de la Unión en Petersburg, Virginia. Si bien no estaba físicamente enfermo, al parecer sufría emocional y psicológicamente y necesitaba un respiro de la lucha. Sorprendentemente, Jackson admitió a su madre: “Estoy un poco cansado. Todo lo que necesito es una oportunidad para descansar y estaré bien en unos días”.

Esta es otra admisión notable: Jackson había eludido deliberadamente su deber en el frente para practicar el cuidado personal. Dejar ilegalmente su puesto en su unidad puso a Jackson en riesgo de un castigo oficial, sin mencionar el juicio de sus compañeros. Algunos de los que huyeron del frente fueron pintados como cobardes afeminados por sus camaradas. Este no era un riesgo insignificante en ese momento, ya que el carácter lo era todo en el siglo XIX, y tal acusación podría conducir al aislamiento social. Pero aparentemente ese riesgo valió la pena para Jackson, quien necesitaba un respiro de la pelea.

Pasó los siguientes meses en los hospitales Union en Virginia, donde disfrutó de mucho descanso. Para noviembre, estaba listo para regresar al frente y continuar su trabajo como soldado. Cuando regresaba a su unidad cerca de Petersburgo, le escribió a su madre: “Empiezo a tener prisa por estar con los niños. Casi parece como si me fuera a casa”.

La Guerra Civil reveló la resiliencia de los estadounidenses en medio de las crisis y su capacidad para desarrollar una variedad de formas de sobrevivir al trauma aplastante. Hoy en día, nuestros desafíos y mecanismos de afrontamiento son muy diferentes: la psiquiatría y la terapia, junto con el bienestar, la mediación y más, son partes mucho más desarrolladas de la cultura y la medicina estadounidenses, por ejemplo. La salud mental es una preocupación muy real en estos tiempos difíciles, algo que necesita atención, comprensión y recursos. Pero la experiencia de la Guerra Civil sugiere que los estadounidenses desarrollarán sus propios mecanismos de afrontamiento únicos para soportar los golpes aparentemente interminables que azotan a nuestra sociedad.

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