Las universidades de Washington luchan por atender las necesidades de salud mental de todos sus estudiantes. Este es el por qué

El Proyecto de Salud Mental es una iniciativa del Seattle Times enfocada en cubrir problemas de salud mental y conductual. Está financiado por Ballmer Group, una organización nacional enfocada en la movilidad económica para niños y familias. The Seattle Times mantiene el control editorial sobre el trabajo producido por este equipo.

David, un estudiante de pre-medicina de segundo año en la Universidad de Washington, estaba acostumbrado a hacer malabarismos con un horario apretado: era luchador, nadador y corredor en la escuela secundaria y trabaja 20 horas a la semana además de una carga completa de cursos.

Aún así, cuando finalmente llegó al campus este año escolar, asistiendo a los laboratorios en persona por primera vez después de dos años de trabajo en línea, el estrés estaba a flor de piel. Estar en el campus fue desafiante y emocionante, pero sintió que el aprendizaje en persona tenía mayores expectativas.

“Sentí que tenía que tener mi pie presionado hasta el fondo en el pedal el 100 % del tiempo, o de lo contrario todo se derrumbaría”, dijo David, quien pidió que solo se usara su segundo nombre porque le preocupaba que hablar sobre problemas de salud mental podría descalificarlo de futuras oportunidades profesionales.

“Simplemente llegué a este punto en el que no podía seguir poniendo mi pie en el suelo”, dijo.

En enero, David tuvo un episodio maníaco, un período de comportamiento extremadamente eufórico, irritable o lleno de energía, y sus hermanos de la fraternidad lo llevaron al Centro Médico de la UW en el campus, donde lo controlaron durante la noche. Ahora ve a un terapeuta semanalmente en el Centro de Consejería de la UW.

David y muchos otros estudiantes que ahora regresan a los campus universitarios no solo experimentan el estrés que surge al ingresar a la edad adulta joven, sino también la carga adicional de la pandemia de COVID-19 como telón de fondo. Y aunque David tuvo la suerte de recibir atención de salud mental, muchos estudiantes universitarios experimentan largos tiempos de espera para ver a un consejero mientras la UW y otras universidades en todo el estado de Washington luchan por satisfacer la demanda.

Incluso antes de la pandemia, los sistemas de asesoramiento de colegios y universidades no podían brindar suficientes servicios a los estudiantes. COVID-19 exacerbó el problema y empeoró cuando los estudiantes regresaron a clases en persona.

Escasez de personal

En un año escolar promedio, el Centro de Consejería de la UW atiende a unos 4000 estudiantes, en su mayoría estudiantes universitarios, de una población de 46 000 en el campus de Seattle. Al comienzo de la pandemia en 2020, la demanda de servicios disminuyó debido a que los estudiantes se pusieron en cuarentena en sus hogares, según el personal del centro. Los estudiantes fuera del estado no eran elegibles para la teleterapia de la universidad, y algunos estudiantes nuevos ni siquiera sabían que los servicios de asesoramiento estaban disponibles para ellos.

En 2021, con el regreso de las clases presenciales, la demanda de servicios volvió a crecer. Especialmente como enfoque final, los estudiantes buscan ayuda para lidiar con el estrés.

Según un 2020 reporte sobre la salud mental de los estudiantes en la UW, alrededor del 28 % de los estudiantes que acudieron a los servicios reportaron depresión, seguida de ansiedad y trastornos alimentarios. Más de una cuarta parte ha sido diagnosticada con un trastorno mental en algún momento, y 1 de cada 5 ha informado de autolesiones no suicidas. Tanto mujeres como hombres jóvenes usan el centro en igual número, aunque los clientes son en su mayoría blancos y asiáticos.

Recursos de salud mental de The Seattle Times

A pesar de albergar uno de los mejores hospitales de enseñanza psiquiátrica de la región, la universidad no cuenta con el personal para ayudar a todos los estudiantes que desean o necesitan servicios. Actualmente, el Centro de Consejería de la UW tiene 34 miembros del personal, incluidos psicólogos, trabajadores sociales y terapeutas autorizados.

“Si pudiéramos servir a todos [our students]y pudimos atenderlos para tantas sesiones como necesitaban, necesitaríamos más de 200 consejeros, lo que honestamente no es posible”, dijo Natacha Foo Kune, psicóloga y directora del centro de consejería.

Y eso fue antes de que la pandemia estresara a los estudiantes y sus familias, como personas preocupadas por cuestiones de salud, económicas y políticas. Con el virus, también hubo momentos de recalibración para los proveedores de salud mental que contemplaron su futuro. La universidad perdió a varios de sus empleados, aunque desde entonces ha contratado a más.

Algunos se dieron cuenta de que podían establecer un consultorio privado desde su casa y estar completamente ocupados con clientes de consultorios privados en cuestión de semanas; no necesitaban tratar con aseguradoras y podían trabajar desde sus salas de estar.

“Ganan más dinero trabajando menos horas. No puedo culpar a la gente por eso”, dijo Foo Kune, señalando que especialmente para familias con niños y responsabilidades de cuidado, la opción flexible encajaba mejor.

Para compensar, el centro prioriza a los estudiantes que necesitan los más altos niveles de atención de inmediato, estudiantes como David.

Otros estudiantes, como Rachel McDonald, no reciben atención. Esperó dos meses antes de darse por vencida.

McDonald, estudiante de tercer año de ciencias políticas, fue diagnosticado con ansiedad y se comunicó con el Centro de Consejería de la Universidad de Washington en enero para establecerse con un terapeuta y un psiquiatra. La vieron una vez para una consulta y le dijeron que podría ver a alguien en marzo. Llamó unas cuantas veces más para comprobar si había cancelaciones, pero finalmente buscó un médico privado en otra parte.

“Realmente esperaba obtener [care at UW] porque cuando tienes un equipo como ese en la escuela, pueden comunicarse con un equipo de discapacidad”, dijo McDonald. “[A team] que puede decir, ‘Ella lidia con una ansiedad muy severa, así que podemos darle más tiempo en el examen o dejar que lo tome en un ambiente tranquilo’. Hace que sea mucho más difícil defenderse porque los recursos no son tan accesibles”.

largas esperas

No es solo la Universidad de Washington la que enfrenta este dilema.

Central Washington University ha perdido 2 1/2 puestos de personal (algunas personas trabajan a tiempo parcial) en un equipo de 11 personas. Juntos ven alrededor de 1.000 estudiantes al año, o el 10% de la población estudiantil.

Cindy Bruns, directora de servicios de asesoramiento estudiantil en la universidad de Ellensburg, dijo que los estudiantes no tienen muchas opciones fuera de la escuela. “CWU realmente existe en un desierto médico, en términos de recursos externos”, dijo.

La ciudad tiene una agencia de salud mental en la ciudad; Bruns dice que algunas personas esperan hasta unos seis meses para ver a un practicante. Aunque hay algunos terapeutas privados, muchos no aceptan seguro. Según Workforce Mapper de la Asociación Médica Estadounidense, había dos psiquiatras en el condado en el recuento del censo de 2010; Bruns dice que no sabe de ninguno ahora.

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La Universidad Estatal de Washington también enfrentó escasez de personal, lo que provocó tiempos de espera más largos para los estudiantes.

“Idealmente, un estudiante podría ser atendido dentro de dos o tres semanas”, dijo Jennifer Ellsworth, directora de servicios psicológicos y de asesoramiento en el campus de Pullman.

“Último semestre, [the wait time] duró hasta seis semanas, lo cual es muy desalentador de ver. Sabemos que seis semanas después es una gran parte del semestre”.

Una escasez más amplia de trabajadores de salud mental está bien documentada en el estado de Washington y en todo el país, pero para los consejeros que trabajan con estudiantes universitarios, el problema precede a la pandemia.

University Counseling Jobs, una bolsa de trabajo en línea, ha registrado un aumento constante en la demanda de proveedores en los últimos cinco años. Aunque COVID-19 hizo que muchos colegios y universidades implementaran congelaciones de contratación en 2020, eso cambió en 2021 y los puestos de trabajo aumentaron en un 60 % en el sitio.

Según un 2021 separado reporte de la Asociación de Directores de Centros de Consejería Universitarios y Universitarios, más de la mitad de los centros de consejería reportaron rotación en uno o más puestos, y el 70% reportaron dificultades para reclutar.

“La solicitud de atención en los centros de asesoramiento universitario ha superado con creces la tasa de inscripción”, dijo Meghann Gerber, ex directora del Centro de Asesoramiento de la UW que ahora tiene práctica privada. “Hay una proporción mucho mayor de personas que necesitan apoyo”.

Preocupación en todo el campus

La experiencia universitaria es un tiempo de transición; un lugar para que los jóvenes aprendan, planifiquen el inicio de sus carreras profesionales y exploren sus identidades. Pero la universidad también coincide con una época en la que el cerebro adolescente aún se está desarrollando. Tres cuartos de las enfermedades mentales comienzan a los 24 añosy el estrés en sí mismo es un factor conocido en el desarrollo de condiciones de salud mental como la depresión y la ansiedad.

Desde solicitudes de becas hasta clases competitivas, los campus son entornos exigentes. Agregue préstamos estudiantiles y trabajos de medio tiempo, y puede convertirse en un estrés devastador. Hasta 2012 reporte por la Alianza Nacional sobre Enfermedades Mentales encontró que entre los estudiantes que abandonaron la universidad, el 64% dijo que estaba relacionado con su salud mental.

Como dijo McDonald: “No puedes escribir un artículo si estás demasiado deprimido o ansioso. Puedes intentarlo, pero eso no va a tener tanto éxito como tu línea de base normal”.

Es por eso que la intervención temprana es vital, enfatizan los expertos. Los estudiantes pueden aprender mecanismos de afrontamiento saludables y comenzar un tratamiento, lo que puede afectar positivamente el resto de sus vidas.

Entonces, ¿cómo pueden las universidades hacer eso?

Foo Kune apunta a dos cambios clave: más fondos y un cambio cultural general en los campus universitarios.

El dinero federal de la Ley CARES de 2020 significó la llegada de $ 1 millón adicional para financiar la salud mental en la UW. El centro de consejería lo usó para contratar un servicio para brindar consejería en los EE. UU., e incluso a nivel internacional, para estudiantes que no viven en Washington. Aún así, se necesita más, dijo Foo Kune.

También espera que, en lugar de tener un centro de asesoramiento como red de seguridad principal para las necesidades de salud mental de los estudiantes, la UW y otros campus les pedirán a los profesores, estudiantes y personal que prioricen la salud mental.

Eso puede significar adaptaciones para los estudiantes, como plazos flexibles, y más servicios de prevención, como grupos de apoyo entre pares y programas de bienestar para el manejo del estrés. Estudiantes como David y McDonald están de acuerdo en que esos cambios podrían ayudar a estudiantes como ellos a enfrentar los desafíos de la escuela en un mundo que se recupera de una pandemia.

“La salud mental de los estudiantes no solo descansa sobre los hombros de los profesionales de la salud mental”, dijo Foo Kune. “En realidad, descansa sobre los hombros de todo el campus”.

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