Las redes sociales y la salud mental de los adolescentes: ¿actuará el Congreso?

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La salud mental ha disminuido entre los adolescentes en la última década. Las redes sociales pueden estar relacionadas.

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Durante la escuela de posgrado, tuve conversaciones con una amiga cercana sobre las vidas que vio en línea de sus compañeros de clase y amigos de la escuela secundaria. Para ella, sus vidas parecían “perfectas”, o al menos más perfectas que la que ella misma se había forjado, investigando y desarrollando sistemas computarizados para ayudar a los estudiantes y soldados a leer y comprender mejor los materiales técnicos.

Esta comparación me pareció extraña. Si bien pude ver que sus amigos publicaban fotos felices de sus matrimonios, embarazos y familias, me impresionó aún más la vida que se había creado como académica galardonada que contribuía y lideraba importantes esfuerzos de investigación. A pesar de lo rica que era su vida profesionalmente, e incluso con una comunidad de amigos a su alrededor, seguía sintiendo que no estaba a la altura de algún tipo de estándar cultural. Ver las imágenes curadas “perfectas” de la vida de sus amigos la hizo sentir peor consigo misma.

Las redes sociales son una parte omnipresente de la vida diaria de muchas personas, incluidos los adolescentes. Uno de los sorprendentes hallazgos que la “informante de Facebook” Frances Haugen reveló públicamente es que investigación interna por la propia compañía (ahora llamada Meta) sugiere que las redes sociales estaban dañando la salud mental de las mujeres jóvenes. Estos incluyen hallazgos de que las adolescentes del Reino Unido tenían mayores tasas de suicida pensamientos después de unirse a Instagram, que las adolescentes habían empeorado los síntomas de los trastornos alimentarios después de usar Instagram, y que muchas adolescentes (32 por ciento) se sentían peor con sus cuerpos después de usar Instagram. La nueva legislación que está considerando el Congreso de los EE. UU. puede ayudarnos a comprender mejor la forma en que las redes sociales pueden afectar la salud mental.

El psicólogo Jonathan Haidt fue uno de varios expertos testificando en el Comité Judicial del Senado de EE. UU., Subcomité de Tecnología, Privacidad y la Ley esta semana, mientras consideran la Ley de Transparencia y Responsabilidad de la Plataforma (PATA). Su testimonio se centró en la evidencia psicológica que sugiere que existe una crisis de salud mental entre los jóvenes, en particular las mujeres jóvenes, y que las redes sociales son un contribuyente clave.

Haidt revisó la evidencia que muestra que las tasas de depresión, ansiedad, autolesiones, y los intentos de suicidio entre los adolescentes han aumentado considerablemente durante la última década. En todo el mundo, los adolescentes reportan niveles más altos de soledad en la escuela.

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La soledad está aumentando entre los adolescentes en muchos países.

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Los análisis sugieren que estos efectos son específicos de las redes sociales y no de todos los tipos de medios digitales. POSEE análisis reciente por Amy Orben y Andrew Przybylski no encontraron ninguna asociación entre el uso de los medios digitales en general y la reducción del bienestar, pero esa asociación fue significativa cuando se destacaron las redes sociales en particular. Se desplaza por Instagram durante horas, a diferencia de Netflix, que parece tener efectos negativos.

Tanto Orben como Haidt están de acuerdo en que la asociación entre las redes sociales y el bienestar es significativo y negativo (para aquellos con conocimientos de estadística, corresponde a una correlación de r = -0,15 a -0,10). Si bien esto no se considera tradicionalmente un tamaño de efecto grande según los estándares de las ciencias sociales, Haidt señala que es lo suficientemente grande como para hacer recomendaciones de políticas. Por ejemplo, esta correlación es similar en tamaño a la del calcio y la masa ósea en mujeres premenopáusicas, y a la de la pintura con plomo y CI. Actualmente recomendamos a las mujeres que tomen suplementos de calcio y que dejen de usar pintura con plomo en los hogares. Haidt también señala que el efecto es aún más fuerte entre las niñas.

Además, el cantidad de tiempo la gente gasta en las redes sociales parece importar. Los niveles de depresión parecen ser mucho más altos en los niños y niñas que pasan más de dos horas al día en las redes sociales, en comparación con menos de dos horas.

También hay alguna evidencia de que adolescentes ellos mismos identifican las redes sociales como un problema. Una encuesta de adolescentes australianos les preguntó por qué creen que la salud mental de los adolescentes está empeorando y el 37 por ciento dijo que se debe a las redes sociales.

Adoptar PATA es una recomendación que hace Haidt para ayudar a encontrar formas de contrarrestar el empeoramiento de la salud mental entre los adolescentes que él cree que se debe al mayor uso de las redes sociales. PATA tiene la intención de aumentar la transparencia en las plataformas de redes sociales y brindar a los investigadores acceso a los datos críticos recopilados por estas plataformas. Como Tara Wright del Cyber ​​​​Policy Center de Stanford Ponlo, PATA “tiene como objetivo abordar la disparidad preocupante entre lo que las plataformas saben sobre nosotros y lo que sabemos sobre ellas”. Haidt recomienda adoptarlo porque permitiría a los investigadores estudiar más a fondo los efectos de las redes sociales en la salud mental.

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Se necesita más investigación sobre las redes sociales para comprender cómo afecta la salud mental.

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La investigación adicional es particularmente importante para establecer relaciones de causa y efecto. Una cosa es tener en cuenta que los adolescentes que usan más las redes sociales tienen más probabilidades de estar deprimidos. Pero otra es establecer realmente que las redes sociales causan depresión. Podría haber otros factores en juego: estar deprimido podría hacer que los adolescentes sean más propensos a usar las redes sociales, o podría haber otros factores, como niveles generalmente más altos de Estresante eventos en la sociedad, lo que hace que los adolescentes se sientan más deprimidos y usen más las redes sociales. Solo interviniendo, realizando experimentos en los que quitamos al azar el acceso a las redes sociales de algunos adolescentes durante un período de tiempo, podemos averiguar si existe una verdadera relación de causa y efecto.

Mi amigo de la escuela de posgrado ahora es un profesor exitoso. No sé si aún se siente insegura o menos que al mirar la vida de sus excompañeros. Pero sí sé que, como psicóloga dedicada a la investigación, querría asegurarse de que podamos averiguar cómo nos afectan realmente las redes sociales.

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