Las instalaciones de salud mental para niños de Washington están sobrecargadas

En el sitio web de Tamarack Center, las letras grandes y en negrita dicen “¿FUNCIONA?”

“Respondemos a esa pregunta con un entusiasta ‘Sí’”, dice el centro sobre sus ofertas: un programa residencial para niños en Spokane, donde los niños con enfermedades mentales graves viven y reciben tratamiento psiquiátrico intensivo durante meses.

Para los niños y adolescentes de Tamarack, la promesa de algo que “funciona” lo es todo.

Tamarack es una de las cuatro instalaciones para pacientes hospitalizados intensivos de Washington que sirven como una verdadera última parada para los jóvenes con diagnósticos de salud mental tan importantes que no están seguros viviendo en casa. Algunos de los jóvenes han entrado y salido en bicicleta de los departamentos de emergencia después de una crisis de salud mental; otros han pasado de un hogar de crianza a otro, vivido en detención juvenil o experimentado juicios largos y sin éxito con atención ambulatoria. Muchos tienen antecedentes de comportamiento agresivo, trastornos del estado de ánimo, comportamiento suicida y trauma.

En un momento en que más niños que nunca están necesitados, las instalaciones psiquiátricas pediátricas para pacientes hospitalizados de Washington se tambalean por la escasez crónica de fondos, un mosaico de leyes que dificulta la expansión y una crisis de la fuerza laboral de salud mental que se traduce en una alta rotación de empleados y una grave falta de personal.

Washington actualmente financia 94 camas para pacientes internados a largo plazo para atender a los 1,1 millones de niños del estado. A pesar de que el estado ha inyectado más fondos para agregar camas adicionales a largo plazo, los proveedores dicen que están luchando incluso para mantener sus camas existentes en línea porque no pueden retener o contratar suficiente personal. Y mientras el estado está tratando de establecer un nuevo centro para pacientes hospitalizados, ni un solo proveedor ha solicitado su funcionamiento.

Pearl Youth Residence, un centro pediátrico de 27 camas en Tacoma, tuvo una tasa de rotación de personal del 50% el año pasado, dijo Chris Gleason, director de comunicaciones y asuntos comunitarios de Comprehensive Life Resources, que supervisa Pearl Youth. Debido a que no contaba con suficiente personal, Pearl Youth tomó la difícil decisión en diciembre de dejar de admitir nuevos pacientes. Desde entonces, su censo se ha reducido a 17.

“¿Solo tratando de conseguir un terapeuta?” para trabajar en Pearl Youth, dijo Kymm Dozal, quien es el director de la instalación. “Los estoy llamando unicornios ahora”.

Ampliar la atención a quienes más la necesitan

Mientras Washington enfrenta una creciente crisis de salud mental juvenil, lugares como Pearl Youth y Tamarack se han convertido en un foco central de debate sobre cómo ampliar la atención a los niños que experimentan enfermedades mentales graves o problemas de comportamiento. En un frente se sientan las familias que están luchando, a través de demandas o pura determinación, para armar servicios ambulatorios intensivos para que sus hijos puedan quedarse en casa. En otro, están las familias que han pasado por una larga odisea de diagnósticos y servicios ambulatorios y no ven otra opción que alojar a sus hijos en cuidados psiquiátricos a largo plazo como pacientes hospitalizados.

Muchas familias comienzan a buscar atención a largo plazo cuando observan que los síntomas de sus hijos empeoran progresivamente, incluso de manera violenta, en el hogar. Sin embargo, cada vez más, los niños se encuentran en una crisis tan grave que son llevados a un departamento de emergencias y terminan atrapados viviendo allí durante semanas o meses mientras esperan para asegurar una estadía a largo plazo en centros como Tamarack y Pearl Youth. .

Cientos de niños de Washington terminan en este patrón de espera, llamado “abordaje”, cada año, informó recientemente The Seattle Times.

Las esperas para una cama a largo plazo son más largas que en cualquier otro momento reciente: de los que estaban en la lista de espera del estado durante el primer trimestre de 2022, los niños de 6 a 13 años esperaron un promedio de 144 días, y los de 14 a 18 años esperaron 96. días. Y la cantidad de admisiones es históricamente alta, un reflejo tanto de la necesidad aplastante de atención a largo plazo como de una rotación más rápida en los centros de atención, dicen los expertos. Tamarack, por ejemplo, admitió a 47 niños en 2021, su entrada más alta hasta ahora. Pero los niños se quedan por períodos más cortos: el promedio ahora es de 4,5 meses, por debajo de una estadía típica de aproximadamente 6 meses.

“Nuestro teléfono suena todo el día”, dijo Tim Davis, quien ha dirigido Tamarack Center durante 34 años.

“De cada 10 llamadas telefónicas de padres o amigos para traer a un niño aquí, decimos que no, probablemente a nueve. El teléfono suena constantemente para las personas que desean ayudar a sus hijos”.

El estado del tratamiento

Para atender a niños con enfermedades mentales graves, el estado de Washington tiene contratos con tres instalaciones residenciales sin fines de lucro: Tamarack, Pearl Youth y una pequeña instalación en Yakima llamada Two Rivers Landing. El estado administra una cuarta instalación, llamada Child Study and Treatment Center, cerca del Western State Hospital en Lakewood.

Washington comenzó a financiar camas psiquiátricas pediátricas a largo plazo, ahora llamadas Programa para pacientes hospitalizados a largo plazo para niños (CLIP), en la década de 1980. Davis dijo que el estado imaginó instalaciones pequeñas y hogareñas atendidas por médicos, enfermeras y maestros altamente calificados.

Tamarack se ajusta en gran medida a ese modelo. Los adolescentes que viven allí asisten a la escuela durante cinco horas la mayoría de los días y pasan el resto del tiempo en terapia de grupo, terapia individual, terapia familiar y una combinación de actividades recreativas como baloncesto, billar o videojuegos.

Jason Longshore, que supervisa el departamento de enfermería de Tamarack y ha trabajado allí durante 26 años, dijo que el mayor cambio que ha notado en el transcurso de su carrera es el tiempo que los residentes viven en el centro. En sus primeros años en Tamarack, los niños se quedaban un promedio de 10 a 12 meses, dijo, y “para cuando se fueron de aquí, estaban en muy buena forma”.

Ahora, “ha habido tantos niños esperando para entrar, ya sea de la casa o del hospital, que hay un empujón, como ‘Tenemos gente en la fila aquí, vamos’”, dijo.

También hay un incentivo financiero para sacar a los niños de los hospitales y llevarlos a cuidados a largo plazo: el costo diario de internarse en una sala de emergencias puede superar los $2,000, según el hospital. La tarifa que paga el estado por la atención a largo plazo en Tamarack es menos de la mitad, a $880 por día.

Algunos de los que administran las instalaciones de CLIP dicen que no es suficiente dinero para reclutar y retener al personal altamente capacitado que se necesita para este trabajo, especialmente cuando tienen que competir por la dotación de personal con los hospitales, que a menudo pueden pagar más, y los trabajos que ofrecen trabajo desde casa o entornos de trabajo más flexibles. Y los operadores de las instalaciones CLIP dicen que la tarifa del estado para el cuidado a largo plazo no cubre el costo de cuidar a muchos jóvenes con grandes necesidades.

Davis recuerda solo tres aumentos significativos en la tarifa del estado en los últimos 30 años, y la tarifa actual no deja espacio para que las instalaciones se amplíen, dijo. Como parte del cambio de décadas desde la institucionalización, las fuerzas culturales y legales se han centrado en mejorar el acceso a la atención ambulatoria en lugar de estadías hospitalarias prolongadas.

Tamarack se ha mantenido a flote porque acepta niños con seguro público o privado, dijo Davis. Los planes privados tienden a pagar un poco más que los estatales.

“El estado no está nada contento con nosotros porque les decimos que no a algunos de los niños CLIP que ellos refieren. Ciertamente entiendo su posición al respecto”, dijo Davis, pero “nos ha impedido chocar contra el iceberg”.

Pero varias otras instalaciones residenciales han cerrado o se han consolidado.

estirado-delgado

Seattle Children’s Home, que fue fundado en 1884 y atendió a jóvenes antes de que Washington fuera formalmente un estado, se fusionó con un proveedor llamado Navos en 2012. Luego, Navos cerró algunos de sus programas: citando la escasez de personal y los costos de atención que superaron la tasa estatal de reembolso, el programa Sunstone de Navos cerró en el verano de 2021. Varios hogares grupales terapéuticos como Ryther en Seattle y Navos Ruth Dykeman Children’s Center en Burien, que ofrecían servicios menos intensivos que CLIP, también cerraron o redujeron sus programas de rehabilitación residencial.

La atención a largo plazo es solo una parte de un sistema fragmentado que dificulta que los niños regresen a hogares estables, o de un punto del sistema de salud mental al siguiente. Desde hogares de acogida hasta hospitales y hogares de grupos terapéuticos, los largos tiempos de espera han creado cuellos de botella en casi todas las paradas. Por ejemplo, los operadores de CLIP dicen que a veces tienen dificultades para dar de alta a los jóvenes en entornos de salud mental menos intensivos porque estos servicios están llenos, dejando a los niños en una cama CLIP que necesita otro joven que espera en un hospital o en casa.

Por ejemplo, se suponía que un joven de 15 años de Pearl Youth que cumplió con todos sus objetivos de tratamiento y había estado estable durante cinco meses debía dejar el centro a principios de mayo. Pero sus tutores dijeron que no estaban preparados para recogerlo, dijo Dozal. Así que Pearl Youth lo mantuvo durante dos semanas más y le pidió al Departamento de Niños, Jóvenes y Familias del estado que buscara otras opciones, como un hogar de acogida o un hogar grupal. Pero el lunes pasado, la nueva fecha de alta del adolescente, no había ocurrido nada.

Pearl Youth no podía retener al adolescente, y la instalación tampoco lo dejaría sin hogar, por lo que Dozal hizo todas las llamadas que se le ocurrieron: DCYF, policía, servicios de protección infantil. Ese lunes por la tarde, decidió llevar al niño a la puerta del DCYF.

“Nos quedamos atrapados en esta situación en la que todo el progreso que ha logrado el niño es esencialmente eliminado”, dijo Dozal. “Fue realmente difícil para el personal entender que dejaríamos a un niño y esencialmente nos iríamos”.

A principios de mayo, ocho niños de Washington de 11 años o menos, y 28 de 12 años o más esperaban una cama CLIP, según muestran los datos estatales.

Para ayudar a acelerar la atención de más niños y adolescentes, la Autoridad de Atención Médica del Estado de Washington, que supervisa el programa CLIP, recientemente obtuvo fondos para una nueva instalación de 12 camas y al menos 35 camas adicionales, dijeron las autoridades.

Los problemas persisten

En enero, la agencia solicitó ofertas para la nueva instalación residencial de 12 camas, que está destinada a atender a jóvenes con condiciones de salud mental coexistentes y discapacidades intelectuales o del desarrollo, una población con necesidades complejas a las que a menudo se les niega la ubicación en las instalaciones CLIP existentes.

El estado aportó los fondos para pagar los salarios del personal y otros costos relacionados con el cuidado de un niño, pero ningún capital para construir o renovar una instalación. Nadie pujó por el proyecto.

“Teníamos muchas esperanzas de obtener un bocado”, dijo Diana Cockrell, administradora de salud conductual de la Autoridad de Atención Médica.

Davis y Dozal de Pearl Youth no estaban interesados: las preocupaciones crónicas sobre la dotación de personal en sus instalaciones hacen que sea difícil imaginarse tratando de dotar de personal a nuevas camas. Y Washington está especialmente presionado para atraer nuevos proveedores de pacientes hospitalizados a largo plazo, agregó Davis. Esto se debe a que los jóvenes de Washington de 13 años en adelante tienen derecho tanto a iniciar su propio tratamiento de salud mental como a retirarse de él sin el consentimiento de sus padres. La ley ofrece importantes protecciones a los jóvenes, pero también convierte el cuidado a largo plazo en una propuesta comercial precaria.

“Hay muchos lugares para niños con diversos grados de enfermedad psiquiátrica y muchos de ellos son rentables”, dijo Davis. “Dicho esto, se mantienen alejados de Washington lo más rápido que pueden porque los niños pueden salir solos”, de cuidado.

Los adolescentes pueden ser retenidos involuntariamente si interviene un juez: en Pearl Youth y Tamarack, entre el 30% y el 45% de los residentes están allí bajo una orden judicial, dijeron los administradores de las instalaciones. Sin embargo, los jóvenes a menudo compran su tratamiento a medida que avanza, dijo Davis, y terminan quedándose voluntariamente.

Davis dijo que mantiene el rumbo porque, como anuncia Tamarack en su sitio web, el tratamiento a largo plazo puede funcionar.

“Es como una máquina tragamonedas. Puedes sentarte allí y jugar toda la noche y perder, pero de vez en cuando, si ganas el premio gordo, te sientes como un millón de dólares”, dijo. “Ayudaremos a un niño y les irá muy bien y mejorarán increíblemente aquí… miras a tu alrededor y dices: ‘Bueno, está bien, tenemos que seguir haciendo esto’”.

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