Las grandes ideas requieren mucho dinero

Si le pregunta a la persona promedio qué hace un investigador biomédico, es posible que obtenga una variedad de respuestas relacionadas con el estudio de cómo funcionan los seres vivos o, en el caso de una enfermedad, su mal funcionamiento. Sin embargo, su científico típico también pasa una parte importante de su carrera en otra búsqueda menos elevada: encontrar el dinero para hacer su trabajo.

La mayor parte de la investigación realizada por centros médicos académicos como la Facultad de Medicina de la UM cuenta con el apoyo del gobierno federal con fondos de los contribuyentes. De hecho, según un informe de la Fundación Nacional de Ciencias, en 2017, el gobierno federal financió la mitad de toda la investigación y el desarrollo académico en los EE. UU.

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Y si bien el bote puede parecer sustancial (los Institutos Nacionales de Salud tenían un presupuesto de $41,600 millones en 2020), obtener este financiamiento es “altamente competitivo porque los contribuyentes tienen un límite para dar”, dice Heather Offhaus, directora de análisis y servicios de subvenciones. para la Oficina de Investigación de la Facultad de Medicina de la UM. “Son miles de millones, pero aún es finito”.

En el año fiscal federal 2020, el NIH financió solo el 20,6 por ciento de las solicitudes de subvención de proyectos de investigación en competencia presentadas. La mayoría de estos proyectos se basan en trabajo establecido, trabajo que los NIH están “bastante seguros de que funcionará, tiene objetivos específicos definidos, datos preliminares que muestran que los investigadores van en la dirección correcta y están más cerca de ser un éxito”. dice Offhaus.

Las subvenciones son tan fundamentales para el trabajo de un científico que “un gran componente del plan de estudios en la escuela de posgrado está dedicado a la redacción de subvenciones”, dice Ariangela Kozik, Ph.D.investigadora de la División de Medicina Pulmonar y de Cuidados Críticos de la UM. “Personalmente, diría que entre un 35 y un 40 por ciento de mi tiempo lo he pasado generando datos para una subvención, armando una subvención o respondiendo a los comentarios de una revisión de la subvención”.

En general, al centro médico académico de la U-M le va bien en la obtención de dólares federales, ocupando el décimo lugar en los EE. UU. en financiación de los NIH para el año fiscal federal 2020, pero las estrictas calificaciones de los NIH desalientan a muchos investigadores incluso a postularse, dejando a algunos de los más progresistas. pensando ideas de investigación detrás. Eso deja a aquellos que pueden estar siguiendo preguntas que no han acumulado datos iniciales significativos para buscar fuentes alternativas de fondos.

A los investigadores les gusta Matthias Truttmann, Ph. D., un profesor asistente en el Departamento de Fisiología Molecular e Integrativa, que estudia enfermedades neurodegenerativas como la enfermedad de Alzheimer, a menudo puede encontrar apoyo monetario a través de fundaciones y sociedades sin fines de lucro específicas de la enfermedad. Pero solicitar estos premios es demasiado competitivo y requiere mucho tiempo.

“Llevé un registro de todas las subvenciones que envió mi laboratorio, a partir del verano de 2018, y hemos enviado 86 subvenciones”, dijo Truttmann. “Hay mucho trabajo en este proceso”.

Ha tenido bastante éxito, dice, con alrededor del 35 por ciento financiado, sin embargo, la mayoría de estos son por pequeñas cantidades, menos de $ 50,000. Esta financiación respalda los costos de personal, equipos de laboratorio, equipos de TI y más.

“Existe mucho apoyo para la investigación del Alzheimer”, dice Truttmann. “Entonces, si tengo una idea de investigación que es nueva, emocionante, prometedora, presentaré una subvención a los NIH pero, en paralelo, también a una o dos fundaciones porque, según la experiencia, posiblemente conseguiré que me financien una”.

La naturaleza conservadora de la financiación federal puede poner a los investigadores al comienzo de sus carreras en una posición de desventaja. “Si inicia un nuevo laboratorio, no tiene tres o cuatro años de investigación detrás de usted, los datos preliminares acumulados ni probablemente haya publicado en todas las cosas en las que desea trabajar”, ​​dice Truttmann.

La Escuela de Medicina de la UM brinda apoyo a través de la financiación inicial para ayudar a los investigadores a establecer sus laboratorios y generar los datos preliminares para, con suerte, asegurar las subvenciones para proyectos de investigación de varios años de los NIH, la Fundación Nacional de Ciencias, Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa y fundaciones importantes. También hay varios fondos reservados para los primeros investigadores, tanto dentro de la UM como en los NIH. Pero la naturaleza de lo que tradicionalmente recibe financiación también puede dar forma a las preguntas que un investigador decide seguir.

“Estaría haciendo una investigación un poco diferente si no estuviera tan preocupado por las subvenciones”, dice Christian Burgess, Doctor en Filosofía, profesor asistente de fisiología molecular e integradora y profesor asistente de investigación en el Instituto de Neurociencia de Michigan, que estudia el sueño, la motivación y el procesamiento sensorial.

“Definitivamente, hay ideas que me encantaría abordar, pero no puedo arriesgarme a desperdiciar un año de productividad en un proyecto que podría no funcionar, o incluso podría funcionar, pero el NIH nunca lo financiará”.

Cada vez más, los investigadores frustrados se van a empresas con amplios presupuestos de investigación y desarrollo, informa Truttmann, sin la carga de escribir subvenciones. Esta es una pérdida para la próxima generación de científicos, dice Burgess, y aquellos que se van pierden la libertad intelectual respaldada por la academia. “Hay muchas incógnitas reales por ahí. Grandes cosas importantes por descubrir. Y no siento que nuestro sistema actual sea óptimo para descubrir esas cosas”.

¿Quién financia la ciencia aplicada?

Los investigadores cuyos intereses científicos los llevan por el camino hacia un producto que se puede usar para el cuidado del paciente, conocido como investigación traslacional o aplicada, se enfrentan a otro conjunto de obstáculos. Los centros médicos académicos pueden ayudar invirtiendo temprano en esta investigación y empleando esfuerzos de desarrollo para asegurar la financiación inicial para tales empresas.

Oportunidades de financiamiento de UM como el Iniciativa de Innovación Frankel (fondo de $20 millones para investigación y desarrollo de terapias y tecnologías que salvan vidas), el Instituto Max Harry Weily MTRAC apoyar proyectos de investigación traslacional en ciencias de la vida con alto potencial comercial. La Iniciativa de Innovación Frankel es administrada por Innovación médica de avance rápido (FFMI)cual es una unidad de la Oficina de Investigación de la Facultad de Medicina de la UM que ofrece financiación, educación y recursos de desarrollo empresarial para ayudar a los investigadores biomédicos a recorrer el camino hacia la innovación y la comercialización exitosas. Dependiendo del proyecto específico, también puede haber colaboraciones con la industria, fundaciones y donantes para invertir en investigaciones de alto riesgo con una gran recompensa potencial para los pacientes en todas partes.

Para los proyectos de etapa posterior que surgen de la Universidad como empresas emergentes, los capitalistas de riesgo son una fuente de financiamiento para avanzar en investigaciones prometedoras que tienen un potencial comercial directo, especialmente en el desarrollo de nuevas terapias y dispositivos médicos.

“Tener un ecosistema de capital de riesgo fuerte es fundamental para nuestro futuro económico y proporciona un camino para que la investigación se traduzca en tratamientos y tecnologías médicas que puedan tener un amplio impacto en el paciente”, dice John Seamans, gerente de la Fondo de riesgo biomédico de Michigan, parte de FFMI. La misión del fondo es apoyar e invertir en empresas emergentes en etapa inicial basadas en la investigación de investigadores biomédicos de la U-M.

Con demasiada frecuencia, dice Seamans, los productos médicos prometedores y las terapias que tienen potencial de mercado caen en lo que se conoce como el “valle de la muerte”, la brecha entre la investigación y la traducción de esa investigación en productos que pueden ayudar a los pacientes. Esta brecha que requiere de decenas a cientos de millones de dólares para continuar con el desarrollo, las pruebas, los ensayos, las aprobaciones regulatorias, etc.

“Algunas personas dicen que las buenas ideas siempre serán financiadas. Pero la idea y la investigación son solo el punto de partida para crear un producto. Se necesita capital para construir equipos y alcanzar hitos de desarrollo. Necesitamos inversores que estén dispuestos a hacer apuestas tempranas más arriesgadas en fundadores primerizos e investigadores más jóvenes con ideas de alto potencial que se muestren prometedoras… la gente suele ser reacia a hacer esa apuesta, lo que significa que el impacto clínico potencial queda sobre la mesa”, dice marineros

¿Quién se financia?

Si bien el mérito y el potencial idealmente deberían dictar qué proyectos de investigación reciben apoyo, este no es el caso. Muchas de las desigualdades existentes en prácticamente todos los sectores de la sociedad estadounidense también afectan a la investigación científica. Un estudio de 2021 en la revista curao descubrió que “a pesar de un aumento general en el porcentaje de mujeres investigadoras que reciben con éxito subvenciones y premios del NIH, continúan rezagadas en comparación con sus homólogos masculinos”.

Y un impactante comentario publicado en el revista Cell en 2021 titulada “Fund Black Scientists”, escrito por una red de profesores de ingeniería biomédica, incluidos Lola Eniola-Adefeso, Doctora de la Facultad de Ingeniería de la UM, destacó el hecho de que en 2014–2016, los solicitantes negros tenían la mitad de probabilidades de recibir fondos que los investigadores principales blancos. Se han hecho algunos avances; Los NIH informan una brecha del 8 por ciento entre los PI negros y blancos y asiáticos en la tasa de financiación de los R01 — las grandes subvenciones por las que se esfuerzan los investigadores — en 2020.

Parte de la persistencia de la brecha en la tasa de financiación se deriva de cómo se revisan las solicitudes de subvenciones, dice Kozik de la U-M, quien es cofundador y vicepresidente de la Asociación Negra de Microbiólogos. Las revisiones son realizadas por secciones de estudio compuestas por expertos en el campo científico relacionado. Cada solicitud es revisada por un miembro de esta sección.

“Todos llegan a esto con sus propios sistemas de valores; lo que creen que es importante, valioso, innovador o emocionante; lo que creen que es un buen científico y cuál es su definición de éxito puede reflejarse en sus revisiones y, a menudo, lo hace”, dijo Kozik.

Entre los investigadores académicos hay un chiste sobre el revisor número 2, el miembro anónimo cuyos comentarios sobre una solicitud de subvención “son un poco molestos o completamente problemáticos”, dice Kozik. Ella recuerda los comentarios sobre sus solicitudes de subvenciones que critican la cantidad de tiempo que dedica al trabajo de diversidad, equidad e inclusión. Comentarios similares sobre las lagunas en el trabajo de un investigador o en el historial de publicaciones debido al tiempo dedicado al cuidado de niños u otros cuidados tampoco son inauditos, un fenómeno exacerbado por la pandemia.

Así, dice, un proceso que ya puede ser desmoralizador por su competitividad, lo es cada vez más cuando entran en juego barreras ajenas al tema de investigación. “Realmente espero que quede claro que necesitamos hacer cambios para mejorar el proceso y el sistema, y ​​creo que debe suceder de arriba hacia abajo”, dice Kozik.

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