Las empresas digitales de salud mental atraen el escrutinio y las preocupaciones crecientes

Cuando Pat Paulson le dijo que se sentía ansioso y deprimido en la universidad, Paulson revisó su directorio de proveedores de Blue Cross Blue Shield y comenzó a llamar a terapeutas de salud mental. Ningún proveedor en la ciudad de Wisconsin, donde se encuentra la universidad de su hijo, tenía vacantes. Así que compró una suscripción mensual a BetterHelp, una compañía de Mountain View, California, que vincula a personas con terapeutas en línea.

Su hijo se sintió incómodo con su primer terapeuta de BetterHelp. Después de esperar varias semanas, vio a un segundo terapeuta que le gustaba. Pero ella no estaba disponible la semana siguiente.

A pesar del cambio y la espera, Paulson está agradecida de haber podido encontrar ayuda para su hijo. “Estaba llegando al punto en que estaba listo para dejar de intentar encontrar a alguien”, dijo.

Muchos adultos estadounidenses no puedo encontrar ayuda debido a la escasez de terapeutas. Casi el 40% está luchando con problemas de salud mental o abuso de sustancias, según el Centros de Control y Prevención de Enfermedades.

Por lo tanto, millones de personas recurren a compañías en línea como BetterHelp que surgieron en los últimos años y anuncian un acceso rápido a la terapia. A menudo respaldadas por firmas de capital de riesgo, estas empresas con fines de lucro ofrecen una amplia combinación de servicios, que incluyen visitas de videoterapia individuales y grupales con profesionales autorizados, mensajes de texto de apoyo, videos de entrenamiento y recetas para medicamentos.

En sus anuncios, algunas de las empresas presentan testimonios de celebridades como atletas olímpicos. simone bilis y Michael Phelps. Pero los terapeutas veteranos y los funcionarios de las principales asociaciones de profesionales de la salud mental dicen que hay pruebas limitadas de la eficacia de los nuevos proveedores en línea.

“Hay preguntas fundamentales sobre lo que están haciendo estas empresas y si están llegando a las personas que realmente necesitan ayuda”, dijo. Dr. John Torous, director de la división de psiquiatría digital del Centro Médico Beth Israel Deaconess en Boston y presidente del Comité de Tecnología de la Información sobre la Salud de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría. “Puede que estén haciendo un trabajo maravilloso, pero es difícil saberlo cuando no tenemos esos datos”.

Dr. Varun Choudhary, directora médica de Talkspace, un proveedor de terapia en línea y móvil, dijo que las compañías en línea pueden ayudar a los pacientes que enfrentan barreras financieras, culturales y de accesibilidad a la terapia tradicional. Dijo que los clientes pueden querer la comodidad de recibir atención en línea en casa.

“Al reunir a los pacientes en una plataforma de teleterapia, Talkspace amplía la capacidad para brindar tratamiento”, dijo. La compañía, con sede en Nueva York, dice que ha atendido a más de un millón de personas con 3000 proveedores en los 50 estados, y cobra $400 o más al mes por cuatro sesiones semanales en vivo.

La investigación sugiere que la terapia se administre en línea puede ser efectivo y, estimulados por la pandemia de covid-19, muchos terapeutas individuales están ofreciendo sesiones en línea con sus pacientes. Pero la rápida proliferación de la industria de la terapia comercial en línea preocupa a algunos profesionales tradicionales de la salud mental que han expresado su preocupación por la publicidad agresiva de los servicios en línea y si la atención al paciente se ve comprometida por la capacitación y el pago inadecuados de los terapeutas que trabajan en algunas empresas digitales. Además, los informes noticiosos han detallado protocolos de prescripción cuestionables, después de lo cual la policía federal inició investigaciones de una empresa.

“Las empresas en línea inundan Internet con anuncios atractivos que prometen tratar la depresión y la ansiedad”, dijo Marlene Maheupsicóloga clínica y fundadora de la Instituto de Salud Teleconductual, que capacita a los profesionales en las mejores prácticas en línea y evalúa los servicios para los empleadores que deseen ofrecerlos como beneficios para los trabajadores. “¿Pero puedes confiarles a tu hijo que está en problemas?”

Terapia a través de texto

Los estudios han encontrado que las visitas de psicoterapia de video cara a cara y otras sesiones de salud mental son igual de efectivo como encuentros en persona. Pero los profesionales veteranos de la salud mental son escépticos con respecto a las prácticas y servicios de mensajes de texto de algunos proveedores en línea que no involucran terapia de video en tiempo real. Apoyo a la investigación para la eficacia de los mensajes de texto y servicios similares es escaso. En sus propios sitios y publicaciones, la Asociación Estadounidense de Psicología ha prohibido la publicidad de una empresa de salud mental en línea con el argumento de que sus servicios no cumplen con los criterios de la APA para la terapia basada en la evidencia.

“Nuestra preocupación es que un paciente deje un mensaje de texto y pueden pasar horas antes de que el terapeuta responda”, dijo. vaile wright, director sénior de innovación de la Asociación Estadounidense de Psicología. “No tenemos investigaciones revisadas por pares para respaldar que esto sea efectivo”.

El psicólogo Bradley Boivin, que trabajó como terapeuta contratado independiente con BetterHelp durante tres meses el año pasado, dijo que le preocupaba tanto el uso extensivo de los mensajes de texto para la terapia que les dijo a sus clientes que no lo haría.

Boivin, que ahora trabaja para una práctica privada en Scottsdale, Arizona, dijo que otros terapeutas de BetterHelp le dijeron que se sentían presionados para responder a los mensajes de texto de los clientes a todas horas del día. Una hoja de compensación de BetterHelp obtenida por KHN muestra que a los terapeutas se les paga por la cantidad de palabras de texto que leen y escriben.

Alón Matasfundador y presidente de BetterHelp, que pasó más de $ 7 millones en diciembre para hacer publicidad en 556 podcasts, defendió el uso de mensajes de texto y dijo que no se espera que los terapeutas de su compañía respondan de inmediato a los mensajes de texto de los clientes. Cada terapeuta usa su juicio profesional para decidir cuándo es el momento adecuado para usar mensajes y “cómo se adapta mejor a cada miembro individual”, dijo.

Muchos terapeutas que trabajan en empresas en línea son contratistas independientes, sin seguro de responsabilidad civil ni seguro médico de la empresa, según funcionarios de asociaciones de profesionales de la salud mental.

Las compañías en línea a menudo atraen a terapeutas que tienen menos experiencia porque la paga suele ser más baja de lo que generalmente ganan los terapeutas en prácticas privadas, según Laura Groshong, director de política y práctica de la Clinical Social Work Association. “Esta es una manera para que los nuevos médicos pongan un pie en la puerta, y eso es algo que la gente debería saber”, dijo.

La hoja de compensación de BetterHelp muestra que la compañía paga a los terapeutas en una escala móvil según la cantidad de horas por semana que trabajan: $30 por hora durante las primeras cinco horas, $35 por las próximas cinco, etc., llegando a un máximo de $70 por hora por cualquier horas en exceso de 35. Eso es menos de los típicos $ 100 a $ 200 por sesión que los terapeutas de práctica privada de todo el país cobran a los clientes.

Matas dijo que la hoja no refleja que la compensación por hora base de los terapeutas por parte de su empresa pueda complementarse con estipendios mensuales, pagos por sesiones grupales, bonos e incentivos por número de casos. BetterHelp tiene más de 25,000 terapeutas en su red, y Matas dijo que efectivamente paga hasta un 60 % más que la compensación media para terapeutas con licencia en cada área metropolitana donde tiene terapeutas.

Una Farmacia Virtual

También existen preocupaciones sobre las compañías en línea cuyos médicos recetan medicamentos psiquiátricos, ya sea sustancias controladas que son potencialmente adictivas, como Adderall, o antidepresivos como Zoloft, que no son adictivos pero tienen efectos secundarios potencialmente peligrosos.

La ley federal requiere que los médicos vean a un paciente en persona antes de recetar medicamentos controlados, que son aquellos estrictamente regulados por el gobierno porque se puede abusar de ellos. El gobierno federal renunció a esa disposición bajo reglas de emergencia de salud pública emitido a principios de la pandemia de covid. Los funcionarios están considerando si extender esa exención cuando finalice el período de emergencia de salud pública.

Esa revisión ha sido coronada por acciones recientes de aplicación de la ley. siguientes informes de noticias en marzo. El Departamento de Justicia y la Administración de Control de Drogas están investigando Cerebral, una compañía de prescripción en línea de San Francisco, por posibles violaciones de la Ley de Sustancias Controladas por su prescripción de Adderall. La compañía dijo a las organizaciones de noticias que no ha sido acusada de violar la ley y que hacer una pausa en la prescripción de adderall y otras drogas controladas para el trastorno por déficit de atención/hiperactividad. En una declaración a KHN el mes pasado, dijo: “Cerebral está cooperando plenamente con la investigación del Departamento de Justicia”.

La DEA se negó a comentar sobre la investigación y el Departamento de Justicia no respondió a KHN.

en un carta al editor en respuesta a un artículo de Bloomberg News que describía prácticas en Cerebral que incluían citas cortas con pacientes, publicidad agresiva y presión sobre los proveedores para que recetaran medicamentos, el fundador y director ejecutivo de Cerebral, Kyle Robertson, dijo que su empresa no otorgaba cuotas ni objetivos a los médicos para que recetaran medicamentos. Cerebral “sigue las pautas de prescripción clínica basadas en las últimas investigaciones”, escribió.

los directores de la empresa lo eliminó de su cargo en mayo.

Las acusaciones de Cerebral son “una llamada de atención para todos en la industria”, dijo Tomas Ferrante, abogado de Foley & Lardner, que representa a algunas empresas en línea. “Es un recordatorio de que la atención médica es un espacio altamente regulado”.

“Empresas como Cerebral están arruinando la telemedicina para todos”, dijo Piper Buersmeyer, enfermera psiquiátrica y propietaria mayoritaria de Med Rx Partners, un servicio en línea y en persona que evalúa pacientes y receta medicamentos en Vancouver, Washington. “Están destruyendo la confianza”. Dijo que le preocupaba que algunas empresas no evaluaran adecuadamente los problemas de salud mental de los pacientes antes de recetar medicamentos.

Otras empresas también publicitan directamente a los consumidores sobre la ayuda para obtener medicamentos. Por ejemplo, Hims & Hers, otra empresa de telesalud de San Francisco, ha publicado anuncios que ofrecen “medicamentos para la ansiedad y la depresión en menos de 24 horas” después de que los clientes completen un breve formulario y se conecten en línea con un proveedor de Hims & Hers. Un portavoz de la compañía, Sam Moore, dijo que los proveedores recetan medicamentos solo después de seguir “protocolos clínicos basados ​​en evidencia”.

El Dr. Bob Kocher, presidente de Lyra Clinical Associates en Burlingame, California, dijo que el tratamiento óptimo combina terapia de conversación con medicamentos cuando es necesario. Eso generalmente funciona mejor que la medicación sola, dijo. Pero le preocupa que algunos proveedores de terapia en línea no realicen una evaluación clínica adecuada de los pacientes antes y después de recetar, que confíen demasiado en el autodiagnóstico de los pacientes y que no brinden suficiente terapia de conversación.

“No siempre está claro si es depresión”, dijo Kocher, internista en ejercicio. Prescribir medicamentos sin un trabajo de diagnóstico adecuado o una terapia de conversación continua, agregó, sería “preocupante, porque los antidepresivos no están exentos de riesgos graves, incluido el suicidio”.

Basándose en su experiencia revisando algunas empresas en línea para empleadores y capacitando a terapeutas en entornos en línea, a Maheu le preocupa que las empresas no brinden a sus terapeutas capacitación sobre cómo brindar una terapia en línea segura, efectiva y ética. Como capacitadora de proveedores en línea, enseña a los terapeutas cómo reducir la escalada de situaciones suicidas u otras situaciones de crisis a través de la pantalla de video. Mientras tanto, hay poca regulación gubernamental o profesional para proteger a los consumidores, agregó. “Lo que está sucediendo es una adquisición corporativa de la atención de la salud del comportamiento por parte de empresarios digitales”, advirtió Maheu. “Esta industria es un desastre esperando a suceder”.

KHN (Kaiser Health News) es una sala de redacción nacional que produce periodismo detallado sobre temas de salud. Junto con Policy Analysis and Polling, KHN es uno de los tres principales programas operativos en KFF (Fundación de la Familia Kaiser). KFF es una organización sin fines de lucro dotada que brinda información sobre temas de salud a la nación.

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