La venta y el robo de cadáveres alguna vez fueron parte integral de la formación médica.

Cómo

El 7 de julio, un el jurado encontró al operador de una funeraria de Colorado culpable de vender los restos de los seres queridos fallecidos de los clientes sin su consentimiento a los compradores médicos. La traficante convicta, Megan Hess, prometió servicios a las familias en duelo, incluidas cremaciones, que nunca sucedieron. En cambio, su funeraria abrió una operación paralela llamada Donor Services, que vendió cuerpos a hospitales y facultades de medicina que desconocían que los restos habían sido robados.

Si bien impactante y aparentemente poco común, esta historia ejemplifica una práctica que alguna vez fue normal en la medicina estadounidense. Desde la fundación de la primera escuela de medicina de los EE. UU. en 1765 hasta el siglo XX, los profesores de medicina y sus agentes traficaron rutinariamente con restos humanos robados para llenar sus salas de disección con cadáveres y museos con objetos hechos de restos humanos.

Antes de las leyes que regulaban la donación de cuerpos a la ciencia, los médicos obtenían estos restos de personas socialmente vulnerables, con más frecuencia como objetivo negros y nativos americanos empobrecidos. Además, algunos de estos los restos incluso se usaron para “validar” la supremacía blanca mediante la creación de colecciones de cráneos jerárquicas basadas en la raza. Esta práctica y sus legados todavía resuenan hoy en día, ya que los museos lidian con qué hacer con tales colecciones y la medicina sigue siendo azotada por estereotipos racistas arraigados que afectan la atención al paciente.

Casos contemporáneos raros como este sirven como un profundo recordatorio de que nada menos que la dignidad en la muerte está en juego al tener un mercado altamente regulado de restos humanos. Del mismo modo, destacan los legados de las primeras escuelas de medicina estadounidenses de abrazar el clasismo, el colonialismo y la esclavitud.

En los siglos XVIII y XIX, los médicos consideraban la disección de un cadáver como un importante rito de iniciación. Argumentaron que tener acceso a cadáveres era esencial para tener escuelas de medicina que pudieran competir con las europeas. Por ejemplo, los hospitales públicos de París tenían fácil acceso a los cadáveres, lo que los convertía en la envidia del mundo médico transatlántico. Los profesores de las escuelas de élite de EE. UU. también se habían formado allí.

También vieron los restos humanos y los moldes óseos como esenciales para enseñar y documentar de manera efectiva. ciencia racial, que argumentó que había cinco grupos raciales separados, que quizás eran incluso especies separadas, que se distinguían por una medición defectuosa de los cráneos. Los blancos estaban en lo alto de la jerarquía.

Almacenaron restos en ciencias raciales y colecciones anatómicas generales mantenido en museos universitarios, coleccionando miles de tales piezas. Estas colecciones existieron en escuelas que van desde la Universidad de Harvard hasta la Facultad de Medicina de Carolina del Sur.

El problema fue que la práctica de adquirir cadáveres despertó una enemistad pública considerable en los Estados Unidos. En la primavera de 1788, estallaron violentas protestas en la ciudad de Nueva York cuando se descubrió que los estudiantes del New York College of Physicians and Surgeons (el precursor de la facultad de medicina de la Universidad de Columbia) habían robado los cuerpos de los blancos de clase trabajadora para diseccionarlos. Un editorialista en el Daily Advertiser de Nueva York trató de calmar a la multitud indignada, en su mayoría blanca, utilizando un razonamiento racista, afirmando que solo se diseccionaban criminales ejecutados y “producciones de África”. Si así fuera, aseveró el editorialista, “seguramente nadie podrá oponerse”. El editorial reflejaba la táctica que las facultades de medicina y sus aliados adoptaron para defender tales prácticas: dividir y conquistar según líneas raciales, aunque, en realidad, adquirieron cantidades desproporcionadas de los cuerpos de los empobrecidos de todas las razas, no solo de los negros o los ejecutado.

En privado, los anatomistas se quejaban de cómo la superstición y la religión se interpuso en el camino de la aprobación de leyes que creó vías legales para que las escuelas obtuvieran cadáveres. Pero el estado de la opinión pública significaba que lo mejor que podían conseguir las escuelas de medicina eran arreglos secretos con los gobiernos de las ciudades para obtener cuerpos del campo del alfarero, o cementerio público, que albergaba los cuerpos de los indigentes de todas las razas.

En Nueva York, los anatomistas y la ciudad tenían un arreglo clandestino. La ciudad mantuvo dos cementerios, con los restos de los pobres sin seres queridos en un terreno designado en secreto para el robo. Mientras tanto, en Filadelfia, el alcalde dispuso, sin el conocimiento del público, entregar los cuerpos de los pobres fallecidos a los anatomistas locales. La ciudad incluso contrató seguridad para el campo del alfarero para garantizar que solo los ladrones autorizados exhumaran a los muertos.

A veces, los cementerios privados, en busca de ganancias financieras, también enviaban los cuerpos a las facultades de medicina. En 1860, por ejemplo, por un precio de $ 7, la facultad de medicina de Harvard compró los restos de un nativo americano recientemente fallecido al director del cementerio Mount Hope. Los anatomistas de Harvard vieron los restos del hombre nativo como evidencia de diferencias raciales innatas y querían un molde de su cráneo para su museo anatómico.

Durante el siglo XIX, la facultad de medicina y sus aliados políticos convencieron lentamente al público votante, en su mayoría hombres blancos, de la necesidad de la disección en la educación médica. En 1831, Massachusetts se convirtió en el primer estado en aprobar una ley de anatomía eso creó algunos canales legales para que las escuelas obtuvieran cuerpos, incluso cuando Harvard continuó usando también rutas extralegales. En 1883, Pennsylvania aprobó una ley similar.

Esta regulación del uso y tráfico de restos humanos ha reducido drásticamente el uso no consentido de cuerpos con fines científicos. Casos como el de la funeraria en Colorado son mucho más raros en el siglo XXI que en el XIX. Para sus operaciones normales, las facultades de medicina ya no dependen del robo de restos humanos.

Dicho esto, esta historia aún resuena en 2022, tanto a través de la persistencia de los estereotipos médicos raciales, algunos de los cuales son legados de las teorías raciales vinculadas a la recolección de cuerpos en el siglo XIX, como en las colecciones existentes de cadáveres no devueltos y, a menudo, poco éticos. restos humanos obtenidos. Recientemente, Harvard anunció que sus diversos museos contenían los restos de más de 20.000 humanos, muchos de los cuales fueron recogidos durante este período con pocas regulaciones. De manera similar, la Universidad de Pensilvania recientemente realizó dos admisiones iniciales. Primero, anunció la repatriación prevista de la colección de calaveras de Morton — más de 1,000 cráneos recolectados en la era Antebellum destinados a probar que la humanidad estaba dividida por raza en cinco especies. En segundo lugar, el shock se produjo cuando el Se encontraron restos de niños muertos en el atentado con bomba de MOVE de 1985 en un cajón del museo de Penn..

En resumen, aunque los profesionales médicos han hecho grandes avances en la regulación del uso de restos humanos, el legado del robo sistemático de cadáveres sigue sin resolverse. Del mismo modo, muchas de las ideas raciales problemáticas que reforzaron estas colecciones todavía persiguen aspectos de la práctica médica en la actualidad.

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