La muerte de la estrella de fútbol de Stanford renueva las preguntas sobre las presiones sobre la salud mental de los estudiantes-atletas

Esa presión no habría sido exclusiva de Meyer, cuya muerte a principios de marzo conmocionó al mundo del deporte, dijeron los expertos que trabajan con estudiantes atletas, ninguno directamente con Meyer, para ayudarlos a superar los desafíos de salud mental.

“Los atletas universitarios son tan susceptibles, si no más, a la mayoría de los trastornos de salud mental”, dijo a CNN en un correo electrónico la Dra. Claudia Reardon, profesora de psiquiatría en la Universidad de Wisconsin. “Esto sorprende a algunas personas, que ven a estos humanos duros y físicamente impecables y se preguntan cómo pueden estar deprimidos, ansiosos o suicidas”.

Los estudiantes-atletas viven con las mismas exigencias que los estudiantes universitarios regulares, como mantener sus calificaciones y su vida social y mantenerse conectados con sus familias. Pero también enfrentan presión para desempeñarse en el campo o en la cancha, demandando horarios de práctica y entrenamiento, viajes y, para aquellos con perfiles altos, el escrutinio del público y los fanáticos en las redes sociales y en los medios tradicionales.

Además de todo eso, persiste un estigma en el mundo del deporte en torno a la salud mental: discutirlo, buscar tratamiento y, tal vez al hacerlo, revelar lo que podría percibirse como una debilidad, dijeron los expertos.

Al mismo tiempo, participar en deportes tiene enormes beneficios para el bienestar de muchos estudiantes atletas, anotaron, y también puede ayudarlos a lidiar con problemas de salud mental. Y los programas de nivel universitario han convertido cada vez más en una prioridad contratar psicólogos y otras personas en sintonía con la mentalidad de los atletas para apoyar a los estudiantes que también asistieron a la universidad para practicar deportes.

Aún así, las presiones con las que luchan los estudiantes-atletas son distintas de las de sus compañeros que no son atletas, dijeron los expertos a CNN, al tiempo que presentan desafíos distintos para los médicos y otras personas que trabajan con ellos para superar los obstáculos mentales.

Las demandas de los estudiantes-atletas crean desafíos particulares

Una encuesta de la NCAA de 2019 encontró que alrededor del 30% de las estudiantes-atletas participantes sentían que “las dificultades se acumulaban tanto” en el mes anterior que “muy a menudo” o “bastante a menudo” sentían que no podían superarlas. Entre los atletas masculinos participantes, esa cifra fue de alrededor del 25%, mostró la encuesta.

Por supuesto, los atletas también son personas y, como sucede con cualquier segmento de la población, algunos luchan contra la salud mental. Pero los desafíos de salud mental de los estudiantes-atletas se complican por las demandas sobre ellos y sus cuerpos, y no es solo la ansiedad o la depresión.

Por un lado, las lesiones de los estudiantes-atletas presentan un riesgo de estrés postraumático, dijo el Dr. Josh Norman, psiquiatra asistente en el Instituto de Medicina Deportiva Jameson Crane de la Universidad Estatal de Ohio. Después de una lesión, los estudiantes-atletas podrían mostrar hipervigilancia, una “aversión” a ciertos movimientos o situaciones que podrían recordarles el “evento traumático”, todos los síntomas que pueden surgir a medida que trabajan en la fisioterapia, dijo.

“Estas cosas también pueden presentarse en el atletismo cuando las personas están expuestas a una lesión muy grave o presencian una (lesión) potencialmente mortal o la muerte de un compañero de equipo en deportes extremos, por ejemplo”, dijo.

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Las luchas de un estudiante atleta con la salud mental también pueden tener consecuencias para su salud física, dijo Norman.

Por ejemplo, los trastornos de ansiedad pueden aumentar la tensión muscular de los estudiantes deportistas o su tendencia a distraerse, afectar su sueño y su rendimiento, así como aumentar el riesgo de lesiones físicas, dijo Norman. Y al recetar medicamentos, dijo, los estudiantes atletas y los médicos deben tener en cuenta cómo las drogas pueden afectar el rendimiento deportivo y si pueden ser monitoreados o prohibidos por la NCAA o las agencias antidopaje.

Las demandas de tiempo de los estudiantes atletas y las expectativas que enfrentan a menudo significan que no hay muchas posibilidades de un descanso, dijo Chris Bader, director atlético asistente de salud mental y rendimiento en la Universidad de Arkansas. Donde los estudiantes universitarios podrían tomar un día de salud mental y faltar a clase, los atletas no pueden hacer eso.

La atención de los medios de comunicación y los fanáticos puede presentar otro riesgo para la salud mental de los estudiantes-atletas, un sentimiento que también expresan los atletas profesionales como Osaka.

Durante el Abierto de Francia la primavera pasada, el cuatro veces ganador de un major anunció que no participaría en conferencias de prensacitando su salud mental. El entonces joven de 23 años pronto se retiró del torneo por completo.revelando que había estado sufriendo “largos episodios de depresión” desde su primer título de Grand Slam en 2018.
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Osaka agregó que, si bien los periodistas habían sido amables con ella, “no soy una oradora natural y siento grandes oleadas de ansiedad antes de hablar con los medios de comunicación del mundo.

“Me pongo muy nerviosa”, ella en Twitter“y me resulta estresante intentar siempre participar y darte las mejores respuestas que puedo”.

Los atletas universitarios también pueden sentir eso. Muchos están en un escenario nacional, y Norman se entera de la intimidación cuando un estudiante-atleta pierde un juego o comete un error, dijo. Estar en el centro de atención también puede complicar los síntomas de depresión y ansiedad de los estudiantes-atletas, así como su capacidad para buscar tratamiento en privado, como puede hacerlo la mayoría de las personas, dijo.

El cambio del año pasado a las reglas de la NCAA que permite a los atletas universitarios ganar dinero con sus nombre, imagen y semejanza – apodado NIL – puede agregar otra capa de estrés, dijo Bader.

“De acuerdo, creo que muchos de nuestros estudiantes lo están manejando bien. Están un poco emocionados por eso”, dijo. Él sabe de estudiantes con 3 millones de seguidores en TikTok, dijo. “Creo que aceptan esas cosas. Pero también es, ¿qué impacto termina teniendo eso en su salud mental?”

Luchando contra un viejo estigma

Entre los mayores obstáculos para algunos estudiantes-atletas que buscan tratamiento está el estigma que, según los expertos, persiste en el mundo del deporte.

Los atletas pueden tener problemas, dijo Reardon, apagando su “cara de juego” cuando salen del campo, y a menudo se los alienta a superar la adversidad, algo que Bader describió como una “mentalidad de la vieja escuela de ‘suciedad”. y resiste.'”

Aún así, ha habido grandes avances para eliminar el estigma, en parte gracias a que atletas como Osaka, Biles y Phelps hablaron sobre sus propias luchas, dijeron los expertos que hablaron con CNN. Phelps, el atleta olímpico más condecorado de la historia, compartió su viaje con la ansiedad y la depresión en 2018, diciendo durante una entrevista para Kennedy Forum, un grupo de defensa de la salud del comportamiento, que había contemplado el suicidio en el pasado. La enfermedad mental, dijo Phelps, “tiene un estigma a su alrededor, y eso es algo con lo que todavía lidiamos todos los días”.
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Además, los estudiantes-atletas de hoy en día a menudo llegan a la universidad y ya han recibido asesoramiento, dijo Bader. Algunos trabajaron con psicólogos deportivos como atletas juveniles y reconocen los recursos disponibles para ellos y, a veces, incluso los esperan. Los entrenadores y entrenadores también, dijo, reconocen los beneficios de una buena salud mental y están bien posicionados para reconocer cuándo un estudiante podría necesitar apoyo.

Las conferencias y escuelas que organizan deportes también han priorizado la contratación de psicólogos deportivos, psiquiatras y otros profesionales que entienden la mentalidad de los atletas, dijo Bader.

“Un médico sin formación deportiva podría decir algo como: ‘Bueno, si tu deporte te estresa tanto, ¿por qué no lo dejas?'”, dijo Bader. “Eso es como pedirles que no sean diestros”.

“Ese tipo de comprensión intensa del atletismo como una variable, casi como una variable demográfica, es para mí el primer paso para trabajar en atletismo, comprender el atletismo”.

Pero aún queda mucho por hacer para combatir el estigma y ofrecer ayuda a quienes la necesitan, dijeron los expertos. Según el estudio de la NCAA, menos de la mitad de los atletas participantes están “muy satisfechos” con la atención que recibieron de sus escuelas y equipos por problemas de salud mental.

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La NCAA, dijo Reardon, ha hecho mucho, aceptar un grupo de trabajo de salud mental en 2013 para desarrollar mejores prácticas, pidiendo a las instituciones que implementen protocolos de derivación de salud mental, para garantizar que haya atención de salud mental disponible por parte de profesionales calificados y “en general, para crear un entorno que apoye el bienestar mental y la resiliencia”.

“Pero muchas universidades y colegios”, agregó, “necesitan tener los recursos y el personal para poder poner todas estas cosas en acción de manera más consistente y significativa”.

Y vale la pena señalar que, para muchos, los deportes, especialmente los deportes de equipo, tienen beneficios para la salud mental de los estudiantes atletas, es decir, una comunidad que sirve como un sistema de apoyo integrado.

“Los deportes se pueden asociar con el desarrollo de la confianza, la competencia, el carácter, el cariño, la conexión y las amistades”, dijo Reardon, además de “un mayor logro académico”.

“Creo que es por eso que ves empresas que quieren contratar ex (estudiantes) atletas”, agregó Bader. “Son los intangibles: es la programación, es la motivación, es el impulso, es la competitividad. Queremos asegurarnos de que apunte en la dirección correcta a medida que avanzan desde nuestros edificios”.

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