La demanda de Change Healthcare-Olive podría afectar drásticamente la no competencia

Una pelea legal entre la empresa de TI de atención médica Change Healthcare y un ex ejecutivo por un acuerdo de no competencia podría cambiar drásticamente la forma en que los empleadores de atención médica pueden restringir las futuras oportunidades comerciales de sus trabajadores y generar mayores costos laborales, dicen los expertos legales.

La disputa involucra casos federales en duelo en Tennessee y Massachusetts. Change Healthcare demandó al exejecutivo Michael Feeney en el tribunal de cancillería de Tennessee en abril, alegando que al unirse al competidor Olive AI, Feeney violó los términos de no competencia de su contrato. El caso ha sido trasladado a un tribunal federal en Tennessee.

Feeney, residente de Massachusetts, demandó por separado a Change Healthcare en un tribunal federal de Massachusetts en mayo, alegando que el convenio restrictivo de la compañía viola la ley estatal sobre acuerdos de no competencia.

La ley de Massachusetts exige que las empresas ofrezcan a los exempleados un pago por la duración total de su acuerdo de no competencia, una política conocida como licencia de jardín, o un “equivalente acordado mutuamente”, como opciones adicionales sobre acciones. Massachusetts tiene los requisitos de permiso de jardín más amplios del país.

Pero Change Healthcare no le ofreció a Feeney ningún beneficio, aunque vivió y trabajó en Massachusetts durante su mandato de tres años, alivia la queja. Feeney le ha pedido a un juez federal que declare inaplicable la no competencia.

“Las empresas inteligentes están rehaciendo sus acuerdos para cumplir con la ley”, dijo Mark Whitney, un abogado de Boston que representa a Feeney. “Change Healthcare no aprovechó la oportunidad para arreglar su acuerdo. Metieron la pata”.

Change Healthcare se negó a comentar sobre litigios pendientes.

Si el juez de Tennessee decide que el estatuto de Massachusetts se aplica al caso, la demanda sentaría un precedente legal que obligaría a cualquier empleador sin competencia que contrate trabajadores en Massachusetts a ofrecer licencia para trabajar en el jardín o un beneficio similar, dijo Russell Beck, socio de Boston- con sede en el bufete de abogados Beck Reed Riden, quien ayudó a redactar el estatuto estatal sobre las cláusulas de no competencia.

Debido a que una parte tan grande del grupo de talentos de Massachusetts se basa en la atención médica y la biotecnología, la disposición podría afectar de manera desproporcionada a esas industrias, en particular a las empresas que contratan trabajadores remotos, dijo Beck.

Los estados han buscado durante mucho tiempo modelar sus leyes de no competencia después de Massachusetts.

La Comisión de Leyes Uniformes, un grupo de abogados no partidista que escribe legislación para que los estados la adopten en todo el país, modeló su ley de no competencia de 2021 según el estatuto de Massachusetts. El grupo recomendó a los estados que exijan a las empresas sin competencia que ofrezcan a las personas una licencia de jardinería (pago de al menos el 50 % de su salario base durante los 12 meses en los que tienen prohibido trabajar para la competencia) o un equivalente acordado.

En julio de 2021, el presidente Joe Biden emitió una orden ejecutiva en la que pedía a la Comisión Federal de Comercio que “restringiera el uso injusto de las cláusulas de no competencia”, destacando específicamente la práctica en el cuidado de la salud.

Este año, los estados han presentado al menos 30 proyectos de ley enfocados en terminar con la práctica de no competencia en el cuidado de la salud, dijo Beck.

“La industria de la salud en sí misma es definitivamente una de las áreas de enfoque para los estados”, dijo. “Existe un problema real de política pública sobre si las personas en la industria de la salud deben estar sujetas a la no competencia”.

La ley de Massachusetts prohíbe que los médicos, psicólogos, trabajadores sociales y enfermeras sean obligados a firmar acuerdos de no competencia. Su estatuto con respecto a la licencia de jardín también establece que la disposición debe aplicarse a cualquier persona que haya vivido o trabajado en el estado durante al menos 30 días, incluso si su empresa tiene su sede en otro lugar. Pero no ha habido un caso que haya puesto a prueba la solidez de este estatuto para empresas fuera del estado, dijo Beck.

“El estatuto de Massachusetts es tan nuevo”, dijo Beck. “La mayoría de las demandas relacionadas con la no competencia involucran a personas que han estado en la empresa durante algún tiempo. Solo han pasado unos tres años y medio desde que el estatuto entró en vigencia. Este será un gran problema”.

En noviembre de 2018, Feeney aceptó un trabajo como jefe de personal en la unidad de negocios de servicios habilitados por tecnología de Change Healthcare y, dos años después, fue ascendido a vicepresidente de transformación de operaciones para la gestión del ciclo de ingresos de los médicos, según la demanda de Change Healthcare. Como parte de su contrato de trabajo y las subvenciones de capital posteriores que recibió a lo largo de los años, acordó no trabajar para un competidor, divulgar secretos comerciales o solicitar clientes actuales o potenciales de Change Healthcare durante 12 meses, alivia la demanda.

Como parte de su contrato de trabajo, también aceptó la jurisdicción personal y exclusiva en la ley de Tennessee, según la denuncia de Change Healthcare.

Aceptar el puesto de vicepresidente sénior de operaciones de mercado de proveedores en Olive representa un incumplimiento de contrato, alega Change Healthcare.

“La información confidencial a la que tuvo acceso en su función en Change Healthcare brindará a Olive y Feeney una importante ventaja competitiva”, alega la demanda de Change Healthcare. “Es inevitable que revelara información confidencial sobre los productos, procesos y servicios de Change Healthcare a Olive”.

Tanto Feeney como Olive confían en que puede realizar su nuevo trabajo sin violar el acuerdo de confidencialidad de Change Healthcare, según la denuncia de Feeney.

Olive, que no figura como acusada, no respondió a una solicitud de entrevista.

La disputa destaca por qué más empresas han comenzado a pagar a los empleados para que no trabajen ni compitan, dijo John Bauer, socio del bufete de abogados Lawson & Weitzen en Boston y profesor adjunto en la Facultad de Derecho de la Universidad de Suffolk, donde imparte un curso sobre leyes de secretos comerciales. .

“Definitivamente se están realizando esfuerzos de reforma en este momento en los estados, y ahora el gobierno federal se está involucrando”, dijo Bauer. “La licencia de jardín podría aumentar en otros estados. Casi nunca vi la licencia de jardín antes de este proyecto de ley”.

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