Gran esfuerzo tiene como objetivo hacer que el envejecimiento sea mucho menos doloroso | estilos de vida

BALTIMORE — Casi todo el mundo conoce a alguien, o es ese alguien, que tiene molestias o dolores, algún olvido u otro problema o enfermedad relacionada con la edad.

Seamos realistas, el cuerpo humano se deteriora a medida que envejece: los huesos se vuelven quebradizos, los músculos no se recuperan tan rápido, el cerebro incluso comienza a encogerse.

La Universidad Johns Hopkins ha reunido a un grupo de expertos con sede en su Centro Médico Bayview en Baltimore para acelerar el trabajo en curso para comprender mejor qué está causando estos problemas relacionados con la edad, retrasarlos o incluso solucionarlos.

Es una ambiciosa colaboración entre varios hospitales de Hopkins y departamentos universitarios llamada Human Aging Project.

“No pretendemos que las personas vivan para siempre”, dijo el Dr. Jeremy Walston, profesor de medicina geriátrica en la Escuela de Medicina Hopkins y director del proyecto. “Pero si podemos retrasar la progresión de la enfermedad y el declive, que de 10 a 20 años las personas vivan con discapacidad, podemos brindarles una mejor calidad de vida.

“Probablemente también aumentemos la longevidad”.

Walston concibió la idea hace años mientras trataba a sus pacientes mayores con cáncer, enfermedades cardíacas, enfermedad de Alzheimer y otras afecciones comunes que se desarrollan con el tiempo. Quería mejorar sus vidas ahora, pero también investigar la base biológica del envejecimiento para que pudiera haber mejores terapias o estrategias de prevención más adelante.

El proyecto se lanzó hace aproximadamente un año y trajo lo que Walston llama un “gran paraguas” de experiencia en áreas que incluyen atención médica, investigación, inteligencia artificial y tecnología, ingeniería y negocios. Los estudiantes de Hopkins tienen la oportunidad de participar, al igual que algunas empresas y universidades externas que tienen que desarrollar innovaciones relacionadas con el envejecimiento.

Gran parte de la investigación se basa en décadas de trabajo en Hopkins y en otros lugares. Algunos esfuerzos ahora bajo la bandera del proyecto de envejecimiento ya se encuentran en etapas avanzadas. Los dispositivos y las terapias que estén listos para los ensayos en humanos pueden buscar voluntarios entre un gran grupo de pacientes geriátricos de Hopkins.

Hay urgencia en el esfuerzo. Más de 54 millones de estadounidenses tienen 65 años o más, o alrededor del 16% de la población, según muestran las estadísticas federales. Se espera que el número aumente a casi el 22 % para 2040, y se prevé que el número de personas de 85 años o más se duplique con creces.

La mayoría de las personas mayores tienen al menos una afección crónica y muchas tienen múltiples afecciones, que pueden incluir deficiencias físicas y cognitivas.

Muchas personas mayores desean “envejecer en el lugar”, con apoyo externo e incluso del gobierno para quedarse en casa, pero eso se vuelve menos posible a medida que las personas se debilitan, dijo Walston.

El proyecto de envejecimiento solicitará fondos de subvenciones para pagar esfuerzos específicos. El proyecto Hopkins ya es una de las tres instituciones académicas que recibirán $ 20 millones del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento que se destinarán específicamente al trabajo en inteligencia artificial y tecnología. Hopkins repartirá subvenciones de hasta $200,000 durante cinco años, y parte del dinero se destinará a universidades y empresas externas que quieran asociarse con Hopkins en dispositivos y otras innovaciones para adultos mayores.

El Instituto Nacional sobre el Envejecimiento buscó centros académicos que pudieran generar ideas de alta tecnología y desarrollarlas, dijo Partha Bhattacharyya, director de programa de la División de Investigación Social y del Comportamiento del instituto y funcionario que supervisa el programa de subvenciones.

Bhattacharyya dijo que el NIA buscaba que los centros desarrollaran dispositivos y terapias que ayudarían específicamente a los adultos mayores a vivir de forma independiente en el hogar. Eso significa, por ejemplo, buscar tecnología para ayudar con la toma de decisiones, coordinar la atención entre médicos o apoyar la terapia cognitiva.

“NIA adopta un enfoque general para la investigación y el desarrollo de nuevas tecnologías, y nos damos cuenta de que las soluciones tecnológicas para uso en hogares y comunidades requerirán coordinación en una amplia gama de disciplinas y sectores económicos”, dijo.

Hopkins ya había ganado casi $16 millones en otras subvenciones de los Institutos Nacionales de Salud que se enfocaban en la fragilidad y la resiliencia en el envejecimiento, que incluían dinero para capacitar a nuevos investigadores en estas áreas.

El proyecto ha nombrado a varios “eruditos” de Hopkins, que son expertos en sus campos y recibieron $6 millones en subvenciones filantrópicas. Están buscando trabajo en ingeniería, biología, convirtiendo la ciencia básica en terapias reales y justicia social. El programa hizo un llamado específico a los académicos para que busquen una ciencia que involucre más profundamente a los adultos mayores desatendidos en Baltimore, así como en otras partes del país, y declaró que cualquier dispositivo o terapia que surja del proyecto sea accesible financiera y físicamente.

Un esfuerzo que ya está en marcha, por ejemplo, utiliza tecnología de imágenes para detectar cataratas sin un experto en ojos, que puede ser escaso en áreas rurales y áreas urbanas desatendidas. Walston dijo que la equidad y la diversidad serán un elemento importante del proyecto de envejecimiento.

Otro brazo del proyecto involucra a estudiantes de ingeniería, quienes trabajarán con profesores para desarrollar nuevos dispositivos.

Joshua Blair, un estudiante de maestría en ingeniería, se está preparando para probar un dispositivo para promover un mejor sueño y retención de la memoria, un problema común entre los adultos mayores, particularmente aquellos con demencia u otros impedimentos cognitivos.

El dispositivo utiliza sensores y estimula parte del cerebro donde las experiencias se convierten en recuerdos durante el sueño profundo. La idea es que la gente se despierte mejor descansada y más alerta.

“Podremos ver instantáneamente si está funcionando”, dijo Blair.

El Dr. Peter Abadir, profesor de medicina de Hopkins, llevó a estudiantes de ingeniería a clínicas de pacientes para ver si podían despertar interés e ideas sobre formas de mejorar la vida de los adultos mayores. Descubrió que muchos aprovecharon la oportunidad de desarrollar algo que luego pudieran probar y convertir en un producto real.

Se espera que el dispositivo para dormir se pruebe este verano en un laboratorio de sueño de Hopkins.

“Queremos que las cosas sucedan hoy, no dentro de 20 años”, dijo Abadir. “Pero nos aseguramos de no terminar con algo que no sea práctico o efectivo”.

Ahí es donde entrará en juego parte de la experiencia comercial de la universidad, dijo Abadir, evaluando mercados y convirtiendo ideas en productos.

El proyecto de envejecimiento también incluye trabajo en laboratorios, donde los investigadores evalúan los procesos biológicos básicos en busca de pistas sobre por qué se desarrollan las condiciones relacionadas con la edad y qué hacer al respecto.

En un día reciente, Nick Milcik, especialista en investigación del departamento de geriatría de Hopkins, estaba manipulando algunas muestras de cortisol extraídas de la saliva de pacientes quirúrgicos a lo largo del tiempo. Los investigadores esperan ver si los niveles de la hormona del estrés eventualmente pueden ayudar a predecir, por ejemplo, a quién le irá bien después de la cirugía de reemplazo de rodilla. Eso podría indicar a los médicos cuándo pueden seguir adelante y cuándo deben retrasar o cancelar los procedimientos en pacientes con pocas probabilidades de beneficiarse.

Reyhan Westbrook, instructora de medicina geriátrica, está en el laboratorio analizando el papel de la inflamación en el envejecimiento y cómo controlar cuando hay demasiada. Se ha centrado específicamente en un aminoácido que regula el sueño llamado triptófano, que tiene efectos antiinflamatorios y eventualmente podría contribuir a una terapia.

Se necesita algo de inflamación como defensa contra infecciones y lesiones, explicó Westbrook, “pero es un problema cuando está sobrecargado. Se amplifica en las personas mayores”.

Parte de la investigación se ha movido más allá del laboratorio. Uno de los becarios del proyecto es el Dr. Alex Pantelyat, profesor asistente de neurología y director del Centro Johns Hopkins de Música y Medicina. No es musicoterapeuta, pero usa el ritmo y la música como medicina, a veces tocando el violín para los pacientes.

Pantelyat dijo que ya hay mucha evidencia sobre los beneficios de la música para promover el bienestar y la curación; está buscando formas novedosas de usar esos beneficios.

Entre los esfuerzos que persigue bajo la bandera del proyecto de envejecimiento se encuentra un dispositivo portátil que usa música para mejorar la movilidad de las personas con enfermedad de Parkinson, un trastorno progresivo del sistema nervioso que afecta el movimiento y es común en las personas mayores. Las víctimas a menudo tienen problemas para caminar y corren el riesgo de caerse.

Las caídas son un problema de salud importante, que conduce a la discapacidad, así como a un número significativo de muertes. Uno de cada cuatro adultos mayores se cae cada año, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Eso lleva a decenas de miles de millones en gastos médicos en lesiones fatales y no fatales.

Pantelyat está probando un producto desarrollado con una empresa con sede en Maine que utiliza música rítmica para normalizar el modo de andar de una persona. Los cerebros humanos responden naturalmente a un ritmo y el dispositivo entrenará a personas que escuchan música específica y caminan durante 30 minutos al día. Un sensor en los zapatos del usuario acelera o ralentiza el ritmo con la velocidad del andador.

“Si podemos reducir las caídas, ese es realmente el santo grial”, dijo. “No hay efectos secundarios en las intervenciones basadas en la música que incorporan el ritmo. Realmente sería un logro importante”.

Se espera que los ensayos clínicos comiencen este verano.

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