Graduado de la facultad de medicina de la UofL cambia su carrera de pasantía en la ciudad de Nueva York por la posibilidad de tratar a personas con lesiones de la médula espinal

Felicia Wilkins, a la derecha, celebra el Día del Partido 2022 con sus compañeras de clase Sarah Clair Wessel y Rachel Murrin.

Cuando Felicia Wilkins tenía 13 años, vio un número de la revista “People” con Christopher y Dana Reeve en la portada. Christopher Reeve había muerto nueve años después de sufrir una grave lesión en la médula espinal, y su esposa, Dana Reeve, también había muerto recientemente. Wilkins estaba preocupado por su hijo, Will, que tiene casi su edad.

“Pensé, ‘¡Debe estar tan triste! Ambos de sus padres han muerto. ¿Qué podía hacer para que se sintiera mejor? Si curaba las lesiones de la médula espinal, eso lo haría sentir mejor, apuesto’”, recordó.

Así nació su interés por la rehabilitación de lesiones medulares. Después de graduarse de la Facultad de Medicina de la Universidad de Louisville esta primavera, Wilkins seguirá esa pasión como residente de rehabilitación y medicina física en la Universidad Case Western Reserve en Cleveland.

Sin embargo, antes de emprender el camino para convertirse en médica, Wilkins obtuvo una licenciatura en su otra pasión, el teatro y la música, y pasó tres años trabajando como actriz y cantante en la ciudad de Nueva York.

“Soy una persona muy orientada a las personas, una persona orientada al amor. En el teatro intentas que la gente sienta cosas. Estás trayendo personas al espacio con las que tal vez no se sientan cómodas o que se hayan olvidado o simplemente ayudándolas a comprender sus propias experiencias sobre la vida”, dijo. “Pero cuando se cierra el telón, en realidad no puedo ver cómo lo experimentaron y preguntarles: ‘¿Te sientes mejor? ¿Hay algo que pueda hacer para que te sientas mejor? Una forma de hacerlo sería en medicina”.

Felicia Wilkins, izquierda, disfrazada durante una producción de la ciudad de Nueva York de
Felicia Wilkins, izquierda, disfrazada durante una producción de la ciudad de Nueva York de “Into the Woods”

Entonces, mientras navegaba por el bullicioso mundo de las audiciones y las producciones teatrales, también estaba completando los requisitos de ciencias y solicitando ingreso a la escuela de medicina.

“Siempre me ha gustado la ciencia. Dije, le daré una oportunidad y si entro, ese es el camino que tomaré. Si no lo hago, seguiré siendo actriz y todo irá bien”, dijo.

“Terminé ingresando y elegí Louisville por el trabajo con una lesión de la médula espinal”.

Apenas una semana después del final de su tercera producción en Nueva York, en la que interpretó a una de las hermanastras en una producción de “Into the Woods”, se mudó a Louisville para comenzar las clases. Pero la dramática transición de su vida hizo que se preguntara si estaba tomando la decisión correcta.

“Tuve una gran crisis de identidad”, dijo. “¿Estoy abandonando el teatro porque me doy por vencido? ¿Estoy realmente emocionado y siento que estoy llamado a hacer esta otra cosa?”.

La crisis se resolvió unos meses después de su primer año en la facultad de medicina cuando, con el apoyo de su instructora, Jennifer Brueckner Collins, se unió a un grupo de teatro comunitario. Las clases semanales con Commonwealth Theatre Company le permitieron mantenerse conectada con la música y la actuación.

“¡Me encantó hacerlo! Fue una gran adición a mi vida aquí en Louisville”, dijo Wilkins. “Simplemente me ayudó a fusionar mis dos personalidades. Pude decir, ‘Está bien, puedo ser ambas cosas. Todavía puedo considerarme una actriz también’”.

También ayudó que pudo conectarse con los investigadores de lesiones de la médula espinal de la UofL, comenzando con Susan Harkema, quien dirige la investigación innovadora de la UofL sobre estimulación epidural con el Centro de Investigación de Lesiones de la Médula Espinal de Kentucky.

“Se reunió conmigo, me consiguió un puesto de investigación en el laboratorio del Dr. Max Boakye y conocí a mucha gente de esa manera”, dijo Wilkins.

“No podría haber ido a un lugar con más apoyo, un lugar mejor para lo que me interesa. No puedo decir suficientes cosas buenas sobre la Facultad de Medicina de la UofL y Frazier Rehab. Son muy inclusivos y están emocionados de involucrar a los estudiantes”.

Sin embargo, en su tercer año en UofL, Wilkins enfrentó otro desafío personal. Ya estaba frustrada porque la pandemia limitó las actividades clínicas de los estudiantes cuando a su padre le diagnosticaron cáncer. Las restricciones de COVID significaron que ella no pudo visitarlo en el hospital y él murió solo unos meses después.

“Fue muy, muy difícil. Me preguntaba si debería tomar un permiso de ausencia, si debería irme a mi casa en Atlanta”, dijo.

Pero ella perseveró.

“Mi papá y mi mamá y toda la facultad y los profesores aquí fueron realmente fundamentales para que yo decidiera que podía quedarme, podía terminar a tiempo y coincidir a tiempo”.

Felicia Wilkins aprende su programa de residencia en Match Day en UofL
Felicia Wilkins se entera de dónde hará su entrenamiento de residencia el día del partido en la UofL

El día del partido de este año, con una foto de su padre en la mano, se enteró de que pasaría su residencia de cuatro años en la Universidad Case Western Reserve y el Centro Médico MetroHealth en Cleveland, para obtener una formación especializada en medicina física y rehabilitación.

“¡Estoy muy emocionado! Estoy en PM&R de por vida ahora. Estoy sobre la luna”, dijo.

Wilkins planea seguir participando en la música y el teatro, pero a medida que persigue su objetivo de curar la lesión de la médula espinal, aprecia la posibilidad de tener conexiones más personales con las personas a las que tratará como médica.

“Todavía estoy ahí con la gente en momentos oscuros, pero en realidad puedo tomar su mano y estar con ellos durante todo el proceso”.

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