“Es un gran juego, haces ejercicio y es divertido, lo cual es esencial” – The Irish Times

“Es mi servicio”, dice Willie Treacy. Al otro lado de la cancha, su oponente le devuelve la pelota wiffle.

En el Centro Deportivo Comunitario Cabra Parkside, hay entre 16 y 18 personas jugando pickleball este miércoles por la noche. Algunos de los oponentes de Willie son hasta 45 años más jóvenes que él. Pickleball, en su infancia en Irlanda, reúne diferentes edades, géneros y habilidades para competir y jugar entre ellos.

Como una mezcla de tenis, tenis de mesa y bádminton, el pickleball se juega en dobles, en una cancha de bádminton, cada jugador sostiene una paleta y golpea la pelota sobre una red. A diferencia del tenis, la red es más baja, la cancha es más pequeña y las reglas difieren. A diferencia del tenis, que lleva tiempo dominar, los rallies pueden comenzar, y comienzan, en su primera sesión de pickleball.

Las reglas pueden ser complicadas para los principiantes, pero “las aceptamos muy rápido”, dice Treacy. “Es un gran juego, haces ejercicio y es divertido, lo cual es esencial. Jugamos durante aproximadamente una hora y pasa muy rápido porque nos estamos divirtiendo mucho”.

Pickleball fue introducido en Irlanda en 2016 por Michael McDaid, quien fundó Pickleball Irlanda. La pandemia puso fin abruptamente al objetivo de progresión de pickleball, en 2022, Pickleball Ireland se incorporó como una entidad sin fines de lucro.

El juego implica correr de un lado a otro para asegurarse de que la pelota pase por encima de la red, pero es accesible de una manera que no lo son el tenis y el bádminton.

“Tengo 70 años y es fácil, simplemente entras en el juego, obtienes una buena carrera, buen ejercicio, un buen entrenamiento sin el gimnasio. Es realmente un ganar-ganar en todos los sentidos”.

El juego es enormemente popular en los Estados Unidos, con jugadores profesionales, personas influyentes en el pickleball e incluso su propia revista, InPickleball.

Pero para Stephanie Barman, quien se mudó de Salt Lake City, Utah a Irlanda hace nueve años, solo se enteró por su madre cuando se fue a casa por Navidad en diciembre de 2021.

“¡Mi madre está loca por eso y tiene 60 años! Ella estaba como ‘¡Stephanie! Tienes que venir a jugar pickleball’. Así que nos ató, y antes de irnos compramos algunas paletas en Amazon y sí, pensamos: ‘¿cómo vamos a jugar esto?’”

Cuando regresó a Irlanda, buscó clubes en Dublín.

“Estaba buscando activamente clubes de pickleball porque me divertía mucho. Es un juego fácil de aprender y puede jugar cualquier edad, realmente no importa tu nivel de condición física, puedes jugar con niños o adultos, como jugué antes con mi primo pequeño y es simplemente divertido.

“Si estás dispuesto a salir y divertirte un poco, serás grandioso. Intercambias socios para que siempre puedas estar con diferentes niveles de competencia y, mientras intercambias, si solo tomas una cosa nueva cada vez, aprenderás algo.

“Las personas que jugaron al tenis o cualquier otra cosa con coordinación mano-ojo lo aprenderán tan fácilmente. Ves a algunas personas con ciertos disparos y simplemente los están golpeando, y algunos de ellos, corrían y decían ‘no hay forma de que lo consigan’ y algunos lo hacen. Cualquier edad puede hacerlo con seguridad”.

PIckleball es parte de la Asociación de Deportes y Bienestar de la Ciudad de Dublín del Ayuntamiento de Dublín, dice Michelle Waters, oficial de desarrollo deportivo del consejo.

Cuando Waters comenzó con el pickleball como parte de su rol, era con adultos mayores, “algunas personas de 80 años”, que continúa los lunes con el “grupo de adultos mayores”.

Sin embargo, el deporte es para todos, y el énfasis está en hacer que la gente se mueva, dice Waters.

“Hemos incursionado con niños de primaria en el área local, recientemente tuvimos la Escuela Musulmana del Norte de Dublín [who] vino para su semana escolar activa. Entraron al salón, hicieron tres clases y recibieron una introducción al pickleball. Es un deporte muy polivalente, dinámico, genial para gente en forma, pero también para adultos mayores. Cuando llegue septiembre, esperamos traer un servicio para discapacitados.

“La dificultad es lograr que la gente se aventure al salón para intentarlo, ¡pero una vez que están adentro, quedan enganchados! Lo he estado notando durante semanas, puedo ver la diferencia en los niveles de habilidad, es brillante”.

El salto en el nivel de habilidad también destaca a Bartender.

“Algunas de esas personas, traje a dos chicas por primera vez, ¡son tan buenas! es un deporte tan fácil de conseguir para alguien nuevo: todos han estado jugando durante 2 a 8 semanas y mira lo buenos que son”.

La asociación del Ayuntamiento de Dublín ha invertido en pickleball en Cabra, por lo que la entrada es gratuita. Otros centros cobran tarifas nominales para jugar, y todos los centros proporcionan paletas, pelotas y redes.

“Estamos tratando de lograrlo en otras áreas, involucrar a otros oficiales deportivos. Es genial, puedes tener jóvenes, adultos, géneros mixtos, es brillante. Con suerte, irá viento en popa”, dice Waters.

Para Bartender, le gustaría ver crecer el juego junto con un mayor acceso.

“Se trata solo de instalaciones, una cosa fácil que podría hacer el Ayuntamiento de Dublín es alinear los tribunales en público. Los parques públicos, si tuvieran filas para jugar pickleball, comenzarían a interesar a la gente. No necesariamente necesitas que la red esté a la altura correcta, solo se trata de saber si tienes la línea. Así que establecimos nuestros marcadores y así, pero al menos es como si ese fuera el comienzo”.

Pickleball Ireland está planeando un festival de un día en octubre de este año y está buscando organizar un Pickleball Open, con competidores estadounidenses y europeos, en junio de 2023. Para Treacy, todo esto son buenas noticias.

“Espero que seamos lo suficientemente buenos para progresar y jugar en algunos juegos competitivos, tal vez con otros clubes. Es un juego estadounidense, habría un gran interés en los juegos entre países, ¿sabes? ¿Quizás juegos internacionales?

“Todo depende de lo bien que progresemos, eso será para los jóvenes que vienen. Son realmente buenos y muy competitivos, para nosotros y para el grupo en el que estamos ahora es fantástico”.

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