¿Era peor la medicina que la enfermedad?

Parte de una continua serie semanal sobre la historia local por el historiador local David Reamer. ¿Tiene alguna pregunta sobre la historia de Anchorage o una idea para un artículo futuro? Vaya al formulario al final de esta historia.

La fiebre del oro de finales del siglo XIX y principios del XX evoca imágenes de buscadores de oro agazapados en los arroyos con sus bateas de oro, cazadores de fortunas empuñando picos, bailarinas de salón extrayendo a los mineros y, en casos relativamente raros, pepitas de oro y una riqueza inconmensurable. Al menos esas son algunas de las concepciones populares de la fiebre del oro, especialmente la fiebre del oro de Klondike. La realidad era mucho más cruda. Los campamentos mineros y las ciudades prósperas eran pozos negros plagados de cólera, meningitis, fiebre tifoidea, enfermedades venéreas y escorbuto, entre muchas otras enfermedades.

Como estos eran los viejos tiempos, cada veterano tenía un remedio popular preferido garantizado para curar lo que le aquejaba. El té de corteza de abeto, los encurtidos y las papas se encuentran entre las sugerencias más comunes para el escorbuto, con diversos grados de éxito. Billie Moore, quien desempeñó un papel importante en el desarrollo de Skagway, ofreció un tratamiento único para el escorbuto. Pero su cura sugerida plantea una pregunta mayor. ¿Puede la medicina ser peor que la enfermedad? En este caso, depende de cómo te sientas jugando.

El escorbuto es una enfermedad causada por la falta de vitamina C, que se manifiesta típicamente en aquellos que llevan un mes o más con una dieta pobre en frutas y verduras. Los síntomas incluyen irritabilidad, fatiga, dolor en las articulaciones y las extremidades, sangrado de las encías, llagas en la piel y susceptibilidad a los moretones. Si no se controla, el escorbuto provoca la caída de los dientes, dolor intenso y la muerte.

Durante siglos, algunos médicos y observadores habían relacionado la falta de consumo de frutas con la aparición del escorbuto, pero la conexión no se comprobó hasta 1932. Antes de la década de 1930, nadie conocía la vitamina C y el valor de la fruta como tratamiento para el escorbuto. anteriormente fue ampliamente cuestionado.

La mayoría de los lectores pueden asociar el escorbuto con los marineros. De hecho, el escorbuto era común entre los soldados y marineros, poblaciones que tendían a sobrevivir con raciones más simples que las que tendrían en casa. Durante el siglo XVIII, más soldados británicos murieron de escorbuto que en batalla. Lástima de los pobres piratas que pasaban menos tiempo en los puertos de escala dado el aspecto criminal de su profesión y por lo tanto tenían menos acceso a los nutrientes necesarios para evitar el escorbuto.

Sin embargo, el escorbuto también fue endémico durante la fiebre del oro, desde California a mediados del siglo XIX hasta las fiebres de Alaska décadas después. Los buscadores tendían a tener dietas severamente limitadas debido a los altos costos de los alimentos en las remotas ciudades mineras en auge, la vida útil más corta de las opciones ricas en vitamina C y el enfoque primordial en la búsqueda de fortuna. La minería requería mucho trabajo y tiempo. Por lo tanto, la mayoría de los buscadores ahorraron tiempo y dinero con una dieta simple de alimentos básicos fáciles de preparar como tocino, frijoles, café y harina, ninguno de los cuales contenía suficiente vitamina C.

Un médico en el Territorio de Yukón durante la fiebre del oro de Klondike declaró: “los buscadores de oro tendían a volverse indolentes y descuidados, y solo comían las cosas que se cocinaban o preparaban más fácilmente. Durante el tiempo ocupado… trabajan duro y durante muchas horas, dedicando poco tiempo a comer y mucho menos a cocinar”. El médico fue menos empático con las quejas de los mineros, quizás por la cantidad de casos.

A medida que los casos de escorbuto avanzaban en las remotas ciudades en auge y en los campamentos mineros, los síntomas se volvieron inquietantemente visibles, razón por la cual algunos llamaron a la enfermedad “pierna negra”. Otro observador vio a un joven prospector tratar de superar el dolor de su condición: “Ahora el descubridor trabajaba como un hombre poseído. Ya sufría de escorbuto provocado por las escasas raciones y el exceso de esfuerzo, pero no tenía tiempo para considerar el tratamiento … Uno lo trabajó, sus piernas se volvieron negras y escabrosas, su reclamo aún sin inspeccionar ni registrar, se dirigió cuesta abajo a Grand Forks para Consiga algunas papas crudas para detener su enfermedad.

No es que los buscadores pudieran haber sabido por qué funcionaron, pero las papas son una fuente razonable de vitamina C. Muchas verduras, por no hablar de las frutas, contienen más vitamina C que las papas, incluidos los nabos, el brócoli y el repollo. Sin embargo, las patatas solían estar más disponibles, aunque todavía eran caras. Debido a una combinación de escasez y vendedores avariciosos, muchos buscadores se vieron obligados a cambiar oro por papas. Para ser justos, pagaron muchas cosas con oro. En un incidente, un minero de la fiebre del oro de Klondike con escorbuto rechazó el consejo de sus amigos de comer papas crudas. En cambio, el hombre afectado fue a un hospital de Dawson, donde solo lo alimentaron con papas crudas y le cobraron $ 10 por día por el privilegio.

Los recién llegados fueron los que más sufrieron. El Dawson Daily News ofreció el recuerdo personal de un buscador de oro que contrajo escorbuto durante su primer invierno en el norte. “Mi stock de larvas se volvió tan bajo y tan deficiente en variedad que el escorbuto se apoderó de mí. Si alguna vez un hombre estuvo en una condición espantosa, yo lo estuve. Mi cuerpo y mis extremidades se ennegrecieron, se me cayó el pelo y podría haberme sacado cualquiera de los dientes de la boca con los dedos sin apenas esfuerzo. Llagas cubrieron mi cuerpo como Job en su gran aflicción. El dolor me llenaba y me atormentaba de la cabeza a los pies”.

William “Billie” Moore (1822-1902) fue un ex capitán de un barco de vapor que, en 1887, estableció una granja en lo que ahora es Skagway. Él creía que el sitio era una inversión, que se convertiría en una puerta de entrada a los yacimientos de oro en el noroeste de Canadá, que también pensó que se descubrirían en poco tiempo. Aunque tuvo que esperar unos años, se demostró que tenía razón.

El 17 de julio de 1897, el SS Portland aterrizó en Seattle con una “tonelada de oro” y noticias de los descubrimientos de oro de Klondike. A partir de ahí comenzó la fiebre del oro de Klondike. El carguero dorado del barco se cargó en Skagway en un muelle construido por Moore.

Como muchos colonos de Alaska, Moore luchó para defenderse de lo que llamó la “temible enfermedad del escorbuto, que a menudo prevalece en los campamentos”. Él creía que “la sangre estancada es la causa del escorbuto”, un concepto erróneo común de la época.

En 1947, Will H. Chase publicó “Reminiscences of Captain Billie Moore”, que transformó una serie de entrevistas en una biografía unificada. En el libro, Moore contó el sabio consejo de una masa madre experimentada con respecto al escorbuto. El remedio no incluía papas, limones, limas, repollo, té de abeto, pepinillos ni ninguna panacea comestible. En cambio, pensó que la solución para el escorbuto era el ejercicio.

Según el libro, “(I) me compré dos piojos sanos y adultos, uno macho y una hembra. Solo pagué un trozo de tabaco de mascar por ellos, y les digo, muchachos, que después de soltarlos en mi camiseta, descubrí que no tenía tanto sueño como antes. Después de que criaron una pequeña familia, me di cuenta de que no me acostaba tanto como antes”.

La narración continúa: “Sé con certeza que me sacaron sangre, y la sangre corre hacia el lugar donde están ocupados, por lo que naturalmente se deduce que tienes una mejor circulación. Entonces, si tienes éxito en mantener una familia de buen tamaño, digamos unos dieciséis o veinte, y los ubicas en diferentes lugares, seguramente harán que la sangre fluya”.

La anécdota está presentada de tal manera que también parece representar la opinión de Moore sobre las curas para el escorbuto. Y sí, la sugerencia parece claramente irónica y ridícula. Sin embargo, hubo habitantes de Alaska experimentados que juraron que era verdad. Aún así, vale la pena considerarlo. ¿Qué preferirías soportar un ataque de escorbuto o una infestación de piojos? ¿Es peor la medicina que la enfermedad?

Fuentes clave:

Carpenter, Kenneth J. “El descubrimiento de la vitamina C”. Anales de Nutrición y Metabolismo 61, no. 3 (2012): 259-164.

Chase, Will H. “Reminiscencias del Capitán Billie Moore”. Kansas City, MO: Burton Publishing Company, 1947.

Fairbanks, Lulu M. “Ton of Gold Set World on Fire”. Fairbanks Daily News-Miner, 22 de julio de 1964, 13C.

Highet, Megan J. “Fiebre del oro: muerte y enfermedad durante la fiebre del oro de Klondike, 1898-1904”. Tesis de maestría, Universidad de Manitoba, 2008.

Newmann, Sara. “Corriendo a la tumbaServicio de Parques Nacionales, ND,

Leave a Comment

Your email address will not be published.