Ensayos pioneros con células madre en Japón informan resultados preliminares prometedores


Las células madre pluripotentes inducidas pueden convertirse en cualquier tipo de célula.Crédito: Steve Gschmeissner/Biblioteca de fotografías científicas

Algunos de los primeros ensayos para probar si las células madre reprogramadas pueden reparar órganos enfermos han comenzado a reportar resultados positivos. Los equipos de investigación involucrados en los estudios, todos con sede en Japón, dicen que brindan pistas tempranas de que la tecnología tan esperada funciona. Pero muchos investigadores fuera del país son cautelosos acerca de exagerar la importancia de los ensayos, diciendo que fueron pequeños y que los resultados aún no han sido revisados ​​por pares.

Las células madre pluripotentes inducidas (iPS) son aquellas que han sido reprogramadas a partir de células maduras, a menudo extraídas de la piel, en un estado similar al embrionario. A partir de ahí, pueden convertirse en cualquier tipo de célula y usarse para reparar órganos dañados.

En enero, los investigadores informaron en una preimpresión1 que la primera persona en Japón que recibió un trasplante de células de músculo cardíaco hechas de células madre reprogramadas experimentó una función cardíaca mejorada después del procedimiento. Luego, en abril, otro grupo anunció que la visión de varias personas había mejorado después de que sus córneas enfermas fueran trasplantadas con células corneales hechas de células madre reprogramadas, una primicia mundial.

Los ensayos en curso están “ofreciendo primeros conocimientos alentadores sobre la evolución de las terapias basadas en células iPS, del laboratorio al paciente”, dice Wolfram-Hubertus Zimmermann, farmacólogo del Centro Médico Universitario de Göttingen en Alemania.

El mayor impacto de los ensayos con células iPS en Japón hasta el momento es que “le dan a la gente de todo el mundo la confianza de que es factible”, dice Kapil Bharti, investigador de células madre traslacionales en el Instituto Nacional del Ojo de EE. UU. en Bethesda, Maryland. .

Grandes expectativas

El campo de las células iPS es muy popular en Japón, en gran parte porque fue un científico local, Shinya Yamanaka de la Universidad de Kyoto, quien descubrió cómo fabricar las células. Las expectativas sobre los usos potenciales de las células iPS se dispararon en 2012, cuando Yamanaka ganó el premio Nobel de medicina por su descubrimiento de 2006. En 2013, el gobierno japonés anunció que invertiría ¥ 110 mil millones (US $ 814 millones en la actualidad) durante los próximos diez años en medicina regenerativa.

En ese tiempo, los científicos japoneses han lanzado al menos diez ensayos en personas. Estos han demostrado en gran medida que la tecnología es segura, pero aún tienen que establecer que tiene un efecto beneficioso. Ahora, el entusiasmo público se ha desvanecido, lo que amenaza la futura financiación del gobierno, dice Masayo Takahashi, oftalmólogo y presidente de la compañía de terapia celular Vision Care en Kobe, Japón.

“La tecnología de celdas iPS solo existe desde hace 16 años. Y llevarlo a las pruebas clínicas ha sido increíblemente rápido”, dice Zimmermann. “El desafío es que todo esto está sucediendo bajo la gran atención del público”.

Tratamiento de la pérdida de visión

El estudio de la córnea se diseñó para tratar a personas que tienen discapacidades visuales graves porque carecen de las células madre necesarias para reparar la córnea. A partir de 2019, el oftalmólogo Kohji Nishida de la Universidad de Osaka en Japón utilizó células iPS derivadas de donantes para crear láminas de células corneales, que se implantaron en un ojo de cada uno de los cuatro participantes.

El ensayo de Nishida no es el primero en utilizar células iPS para reparar trastornos oculares. Desde 2014, Takahashi dirigió dos estudios utilizando células iPS para tratar a siete personas con degeneración macular.2,3, una condición en la que la vista se deteriora gradualmente. En esos estudios, las células de la retina parecieron sobrevivir a los trasplantes y la visión de los participantes no empeoró, una señal de éxito, dice Takahashi. Pero los científicos dicen que es difícil demostrar si las células contribuyeron a retrasar el deterioro de la visión.

En una conferencia de prensa el 4 de abril, Nishida informó sobre la primera evidencia de que el tratamiento con células iPS había mejorado la visión. Tres participantes habían mejorado notablemente la visión un año después de sus operaciones; la vista de un cuarto participante permaneció prácticamente igual porque tenía cataratas. Nishida también informó datos sobre la mejora de la visión. Dice que la enfermedad inicial no ha regresado en ningún participante, algunos de los cuales fueron operados hace más de dos años; esto sugiere que las células sobrevivieron al trasplante. Está preparando un manuscrito para su publicación y revisión por pares, y planea iniciar un ensayo más grande, con más de diez participantes.

Resultados alentadores

Investigadores fuera de Japón dicen que el ensayo de córnea es demasiado pequeño para establecer la efectividad del tratamiento, pero se sienten alentados por los resultados. “Estoy seguro de que los pacientes ven mejor y eso es una buena señal”, dice Bharti, quien dirige un ensayo de un tratamiento para la degeneración macular utilizando células madre reprogramadas. Pero, dice, “debemos tener cuidado de no llamar a estos ensayos eficaces”.

En Japón, el efecto beneficioso observado de las células ha levantado la moral de los científicos. “Estoy muy feliz de que la córnea pueda mostrar eso ahora”, dice Takahashi. Los resultados son muy importantes para la medicina regenerativa en Japón, dice.

También hay signos prometedores de otro ensayo en curso, en el que las células del donante se reprograman en células del músculo cardíaco, dice el líder del ensayo, Yoshiki Sawa, cirujano cardíaco de la Universidad de Osaka. En su preprint publicado en enero, informó los resultados de la primera de las tres personas que recibieron el tratamiento.1. Sawa ahora dice que los tres, de cincuenta, sesenta y setenta años, se han recuperado y están trabajando. Su objetivo es reclutar a otros cinco participantes para finales de este año.

El informe del caso es importante y es bueno ver que el participante del ensayo no desarrolló tumores ni latidos cardíacos irregulares, dice Zimmermann, quien también está realizando un ensayo con células del músculo cardíaco derivadas de células iPS. Pero no está claro si las mejoras observadas en los síntomas fueron un resultado directo de las células trasplantadas o se debieron a otros aspectos de la cirugía. El participante recibió una dosis baja de células, y esas células no habrían sobrevivido más allá de los tres meses en que se administraron los medicamentos inmunosupresores, dice. “No es una mejora dramática; es una estabilización”.

Aún así, los investigadores en Japón dicen que los resultados del ensayo llegan en un momento crucial: la inversión del gobierno en el campo en 2013 finalizará el próximo año, y el resultado de la córnea en particular podría ayudar a justificar la inversión continua en la tecnología.

Takahashi ha oído que se reducirá el próximo presupuesto del gobierno para medicina regenerativa, lo que tendrá un efecto de flujo. En Japón, actualmente hay demasiada gente en el campo para la cantidad de inversión disponible, dice Jeanne Loring, investigadora de células madre en Scripps Research en La Jolla, California. “No todos pueden abrirse paso”.

Apoyo a la industria

Los investigadores también enfrentan otros obstáculos; los principales son la reducción de los costos de producción de las células y la obtención del apoyo de la industria para llevar la tecnología más allá de los pequeños estudios y ensayos. Koji Eto, biólogo celular de la Universidad de Kyoto, que dirige un ensayo con plaquetas sanguíneas derivadas de células iPS, dice que muchos ensayos clínicos probablemente no recaudarán los fondos necesarios para la comercialización y tendrán que cerrarse.

Para obtener el apoyo de la industria, los científicos deben demostrar que las terapias funcionan, dice Jun Takahashi, neurocirujano de la Universidad de Kyoto. Los resultados de los ensayos clínicos en curso serán cruciales, dice.

Está involucrado en un ensayo que se espera informe de los resultados pronto, en el que los investigadores utilizaron células iPS derivadas de donantes para generar neuronas que producen dopamina. Los implantaron en los cerebros de siete personas con enfermedad de Parkinson entre 2018 y 2021. Takahashi dice que hasta ahora no se han observado eventos adversos graves. Se observa a los participantes durante dos años después de la cirugía y se evaluarán sus síntomas neurológicos, y se esperan resultados en 2024. “El mejor escenario es que los síntomas de los pacientes mejoren”, dice.

Si los ensayos de Jun Takahashi y Sawa demuestran una fuerte evidencia de eficacia clínica sin efectos secundarios, los tratamientos podrían convertirse en los primeros en obtener una aprobación condicional para su venta en Japón, como parte del programa acelerado del gobierno para medicinas regenerativas.

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