Encuentran ‘fantasmas’ de coronavirus persistentes en el intestino


Partículas de SARS-CoV-2 (azul; coloreadas artificialmente) brotan de una célula intestinal moribunda.Crédito: Steve Gschmeissner/SPL

En el caos de los primeros meses de la pandemia de coronavirus, la oncóloga y genetista Ami Bhatt estaba intrigada por los informes generalizados de vómitos y diarrea en personas infectadas con el SARS-CoV-2. “En ese momento, se pensaba que se trataba de un virus respiratorio”, dice ella. Bhatt y sus colegas, curiosos por un posible vínculo entre el virus y los síntomas gastrointestinales, comenzaron a recolectar muestras de heces de personas con COVID-19.

A miles de millas de distancia del laboratorio de Bhatt en Stanford Medicine en California, el internista de gastroenterología Timon Adolph estaba desconcertado por los informes de síntomas intestinales en personas infectadas. Adolph y sus colegas de la Universidad Médica de Innsbruck en Austria también comenzaron a ensamblar muestras: biopsias de tejido gastrointestinal.

A dos años de la pandemia, la previsión de los científicos ha dado sus frutos: ambos equipos han publicado recientemente sus resultados1,2 lo que sugiere que las piezas de SARS-CoV-2 pueden permanecer en el intestino durante meses después de una infección inicial. Los hallazgos se suman a un creciente grupo de evidencia que respalda la hipótesis de que fragmentos persistentes de virus (coronavirus “fantasmas”, los ha llamado Bhatt) podrían contribuir a la misteriosa condición llamada COVID prolongado.

Aun así, Bhatt insta a los científicos a mantener la mente abierta y advierte que los investigadores aún no han determinado un vínculo entre los fragmentos virales persistentes y el COVID prolongado. “Aún es necesario realizar estudios adicionales, y no son fáciles”, dice ella.

La COVID prolongada a menudo se define como síntomas que persisten más de 12 semanas después de una infección aguda. Se han asociado más de 200 síntomas con el trastorno, que varía en gravedad de leve a debilitante. Las teorías sobre sus orígenes varían., e incluyen respuestas inmunitarias dañinas, pequeños coágulos de sangre y reservorios virales persistentes en el cuerpo. Muchos investigadores piensan que una combinación de estos factores contribuye a la carga mundial de enfermedades.

Un indicio temprano de que el coronavirus podría persistir en el cuerpo apareció en el trabajo3 publicado en 2021 por el gastroenterólogo Saurabh Mehandru de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai en la ciudad de Nueva York y sus colegas. Para entonces, estaba claro que las células que recubren el intestino muestran la proteína que el virus usa para ingresar a las células. Esto permite que el SARS-CoV-2 infecte el intestino.

Mehandru y su equipo encontraron ácidos nucleicos y proteínas virales en tejido gastrointestinal recolectado de personas a las que se les había diagnosticado COVID-19 un promedio de cuatro meses antes. Los investigadores también estudiaron las células B de memoria de los participantes, que son actores fundamentales en el sistema inmunológico. El equipo descubrió que los anticuerpos producidos por estas células B continuaban evolucionando, lo que sugiere que, seis meses después de la infección inicial, las células aún respondían a las moléculas producidas por el SARS-CoV-2.

Inspirándose en este trabajo, Bhatt y sus colegas descubrieron que algunas personas continuaban eliminando ARN viral en sus heces siete meses después de una infección inicial leve o moderada por SARS-CoV-2, mucho después de que los síntomas respiratorios habían desaparecido.1.

El virus va por el intestino

Adolph dice que el artículo de 2021 inspiró a su equipo a observar sus muestras de biopsia en busca de signos de coronavirus. Descubrieron que 32 de 46 participantes del estudio que habían tenido COVID-19 leve mostraron evidencia de moléculas virales en el intestino siete meses después de la infección aguda. Alrededor de dos tercios de esas 32 personas tenían síntomas prolongados de COVID.

Pero todos los participantes en este estudio tenían enfermedad inflamatoria intestinal, un trastorno autoinmune, y Adolph advierte que sus datos no establecen que haya un virus activo en estas personas, o que el material viral esté causando un COVID prolongado.

Mientras tanto, más estudios han sugerido reservorios virales persistentes más allá del intestino. Otro equipo de investigadores estudió tejido recolectado de autopsias de 44 personas a las que se les había diagnosticado COVID-19 y encontró evidencia de ARN viral en muchos sitios, incluidos el corazón, los ojos y el cerebro.4. Se detectaron proteínas y ARN viral hasta 230 días después de la infección. El estudio aún no ha sido revisado por pares.

escondites virales

Casi todas las personas en esa muestra habían tenido COVID-19 grave, pero un estudio separado de dos personas que habían tenido COVID-19 leve seguido de síntomas prolongados de COVID encontró ARN viral en el apéndice y el seno5. El patólogo Joe Yeong del Instituto de Biología Molecular y Celular de la Agencia de Ciencia, Tecnología e Investigación de Singapur, coautor del informe, que no ha sido revisado por pares, especula que el virus podría infiltrarse y esconderse. en células inmunes llamadas macrófagos, que se pueden encontrar en una variedad de tejidos del cuerpo.

Todos estos estudios respaldan la posibilidad de que los reservorios virales a largo plazo contribuyan a un COVID prolongado, pero los investigadores deberán trabajar más para mostrar un vínculo de manera concluyente, dice Mehandru. Deberán documentar que el coronavirus está evolucionando en personas que no están inmunocomprometidas, y deberán vincular dicha evolución con síntomas prolongados de COVID. “En este momento hay evidencia anecdótica, pero hay muchas incógnitas”, dice Mehandru.

Bhatt tiene la esperanza de que las muestras estén disponibles para probar la hipótesis del reservorio viral. El Instituto Nacional de Salud de EE. UU., por ejemplo, está realizando un gran estudio llamado RECUPERAR, que tiene como objetivo abordar las causas de la larga duración del COVID y recolectará biopsias de los intestinos inferiores de algunos participantes.

Pero Sheng dice que no necesita esperar a un estudio de mil millones de dólares para obtener más muestras: una organización de personas con COVID prolongado se comunicó con él y se ofreció a enviar muestras de miembros a quienes se les realizaron biopsias por varios motivos, como un diagnóstico de cáncer. , después de sus infecciones. “Es realmente aleatorio, el tejido puede provenir de todas partes”, dice. “Pero no quieren esperar”.

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