El médico le recetó un medicamento para la obesidad. Su aseguradora lo llamó ‘vanidad’.

La entrada de Maya Cohen en el mundo de la medicina para la obesidad fue un shock.

Desesperada por su peso, vio a la Dra. Caroline Apovian, especialista en obesidad del Brigham and Women’s Hospital, quien le recetó Saxenda, un medicamento para bajar de peso recientemente aprobado. La Sra. Cohen, que tiene 55 años y vive en Cape Elizabeth, Maine, se apresuró a llenarlo.

Luego vio el precio que cobraba su farmacia: $1,500 al mes. Su aseguradora lo clasificó como un “medicamento de vanidad” y no lo cubrió.

“Me están tratando por obesidad”, se quejó con su aseguradora, pero fue en vano.

Mientras que la Sra. Cohen se sorprendió por la negativa de su aseguradora, el Dr. Apovian no. Ella dice que es una respuesta muy común de las aseguradoras cuando receta medicamentos para bajar de peso y la respuesta universal de los planes de medicamentos de Medicare.

Los especialistas en obesidad se desesperan pero esperan que con el advenimiento de medicamentos altamente efectivos, la situación cambie.

Novo-Nordisk, el fabricante del medicamento que recetó el Dr. Apovian, y los grupos de defensa de los pacientes han estado presionando agresivamente a las aseguradoras para que paguen los medicamentos para bajar de peso. También han estado presionando al Congreso para que apruebe un proyecto de ley que ha languidecido en tres administraciones y que requeriría que Medicare pague por los medicamentos.

Pero por ahora, el statu quo no ha sido presupuestado.

Nadie discute el problema: más del 40 por ciento de los estadounidenses tienen obesidad, y la mayoría ha intentado repetidamente perder peso y no recuperarlo, pero ha fracasado. Muchos sufren de condiciones médicas que están relacionadas con la obesidad, como diabetes, dolor de espalda y articulaciones y enfermedades del corazón, y esas condiciones a menudo mejoran con la pérdida de peso.

“La evidencia ahora es abrumadora de que hay cambios físicos en las vías de regulación del peso que dificultan que las personas pierdan peso y mantengan su pérdida de peso”, dijo el Dr. Louis Aronne, especialista en medicina de la obesidad que dirige el centro integral de control de peso en Medicina WeillCornell. “No es que no tengan fuerza de voluntad. Algo físico los está frenando”.

El Dr. Aronne y otros especialistas en medicina de la obesidad enfatizan que la obesidad es una enfermedad crónica que debe tratarse tan intensamente como lo son las enfermedades cardíacas, la diabetes, la presión arterial alta o cualquier otra enfermedad crónica. Pero, dicen, eso rara vez sucede.

“El acceso a medicamentos para el tratamiento de la obesidad es pésimo en este país”, dijo la Dra. Fatima Cody Stanford, especialista en medicina de la obesidad en el Hospital General de Massachusetts y la Facultad de Medicina de Harvard.

Pero incluso si la aseguradora de un paciente cubre los medicamentos para bajar de peso, la mayoría de los médicos no sugieren los medicamentos y la mayoría de los pacientes no los solicitan, ya que no se dan cuenta de que existen buenas opciones de tratamiento, dijo el Dr. Scott Kahan, especialista en medicina de la obesidad en Washington, DC Y, agregó, incluso si los médicos y los pacientes saben que existen medicamentos aprobados por la FDA, muchos piensan que son “inseguros o no están bien estudiados y que todos recuperan su peso”.

El sistema médico tiene gran parte de la culpa, dijo el Dr. Stanford. Sólo 1 por ciento de los médicos en los Estados Unidos están capacitados en medicina de la obesidad. “Es la enfermedad crónica más grande de nuestro tiempo, y nadie está aprendiendo nada al respecto”, dijo.

Los datos sobre el uso de medicamentos por parte de los pacientes son anteriores a los medicamentos más nuevos, más efectivos y seguros fabricados por Novo Nordisk y Eli Lilly. Aun así, los médicos especialistas en obesidad dicen que dudan de que el número haya cambiado mucho con respecto a los estudios anteriores que encontraron que menos del 1 por ciento que son elegibles obtuvieron uno de estos medicamentos. Eso es lo de mismo porcentaje como aquellos que se someten a una cirugía bariátrica que paga la mayoría de las aseguradoras, incluido Medicare.

“La percepción es, ‘Si usted es pesado, levántese de sus botas y esfuércese más’”, dijo el Dr. Kahan.

Y esa, agrega, es una percepción que muchos pacientes, así como los médicos, comparten, lo que los hace reacios a buscar ayuda médica o medicamentos recetados.

Luego está el problema con el que se topó la Sra. Cohen: las aseguradoras que no cubren los medicamentos para bajar de peso.

Pero algunos especialistas en obesidad han encontrado una extraña solución para obtener un medicamento de Novo Nordisk efectivo pero costoso para pacientes con obesidad cuyas aseguradoras no pagarán.

La solución aprovecha las peculiaridades de la forma en que Novo Nordisk comercializa sus medicamentos. La empresa vende un fármaco, semaglutida, tanto para la diabetes como para la obesidad. Como medicamento para la diabetes, se llama Ozempic y tiene un precio de lista de $892 por cuatro semanas. Está fácilmente disponible en las farmacias y las compañías de seguros lo cubren para las personas con diabetes.

Novo Nordisk vende dos medicamentos para bajar de peso que son de la misma clase en dos dosis: liraglutida como Saxenda y semaglutida en una dosis más alta y más efectiva como Wegovy. El precio de lista, el precio minorista sugerido, para ambos es de aproximadamente $ 1,350 por mes. Eso significa que el mismo medicamento cuesta un 51 por ciento más si se usa para tratar la obesidad que si se usa para la diabetes.

Pero como medicamento para la obesidad, es difícil de conseguir.

La mayoría de las aseguradoras de EE. UU. no solo se niegan a pagar por Saxenda o Wegovy porque son medicamentos para bajar de peso, sino que los suministros de Wegovy son tan limitados que la compañía ha pedido a los médicos que no comiencen con nuevos pacientes.

Eli Lilly tiene un fármaco para bajar de peso similar y aparentemente más potente, la tirzepatida, que espera que se apruebe para las personas con obesidad. Recientemente fue aprobado para tratar la diabetes bajo el nombre de Mounjaro. Como medicamento para la diabetes, su precio de venta al público es de 974 dólares al mes.

Douglas Langa, vicepresidente ejecutivo de Novo Nordisk, dijo que el problema de suministro de Wegovy fue causado por un problema de fabricación que debería resolverse a finales de este año.

También dijo que la diabetes y la obesidad eran “categorías separadas, mercados separados” para explicar la diferencia de precio entre los dos medicamentos de las empresas que se basaban en el mismo medicamento, semaglutida. Dijo que el precio de Wegovy “refleja la eficacia y el valor clínico en esta área de necesidad insatisfecha”.

Se llamó al Dr. Stanford.

“Es increíble”, dijo, y agregó que era una gran inequidad cobrar más a las personas por el mismo medicamento debido a su obesidad. Se encuentra en una situación insostenible: emocionarse cuando sus pacientes con obesidad también tienen diabetes porque sus aseguradoras pagan el medicamento.

La Dra. Apovian dice que ella también se regocija cuando los pacientes tienen niveles altos de azúcar en la sangre, y eso fue lo que finalmente resolvió el problema de la Sra. Cohen.

Su compañía de seguros cubriría a Ozempic, pero no a Saxenda. Así que empezó a tomar Ozempic, con un copago de $70 al mes.

La Sra. Cohen, que medía cinco pies de caída y pesaba 192 libras cuando vio al Dr. Apovian, tuvo una respuesta dramática a Saxenda. Ha perdido 54 libras y ahora pesa 138 libras. El tamaño de su cintura, que era de 46 pulgadas, ahora es de 33 pulgadas. Tiene más energía y no le duelen las articulaciones.

“Ha cambiado absolutamente mi vida”, dijo la Sra. Cohen.

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