El dolor de ser padre de un hijo con enfermedad mental

yoFue durante un reciente viaje familiar a Dorset que Alison Miller se dio cuenta por primera vez de que su hija estaba gravemente enferma. La familia estaba almorzando en un gastropub de la costa y la joven de 13 años se excusó y no había regresado tiempo después. Miller, de 4 años del sureste de Londres, se metió en los baños de mujeres para buscarla y encontró a la adolescente acurrucada en un cubículo. “Estaba sentada en el suelo, gritando y meciéndose porque alguien había activado el secador de manos”.

La madre de dos hijos dice que antes de la pandemia, su hija era una triunfadora segura de sí misma. A los meses de encierro, se había visto acosada por la ansiedad y las fobias extremas. Ahora de 15 años, su hija sufre síntomas de una enfermedad mental grave que incluyen disociación, escuchar voces y regresión del desarrollo. “Mi joven, una vez capaz, independiente e inteligente, es un desastre. No puedo dejar que vaya sola a las tiendas, ahora es muy vulnerable”, dice Miller. El independiente.

Lidiar con la enfermedad de su hija cambió radicalmente la vida de Miller y, a su vez, provocó sus propios problemas de salud mental. “Si ella tiene un mal día, me enamoro mucho. Su bienestar está ligado a lo que está pasando con ellos. Mis niveles de ansiedad y estrés estaban por las nubes, no dormía para siempre y me levanté a las 3 am hablando por teléfono con los samaritanos diciendo que no sabía cómo ayudarla. No reconozco mi propia vida. He tenido que renunciar a todo lo que me hizo ser yo”.

Luego está el agravio. “La sensación de impotencia, de que algo terrible está pasando y no tienes control sobre eso y no hay soluciones fáciles es realmente deprimente y doloroso. Existe este proceso de duelo de aceptar la pérdida del hijo que tienes”, dice Miller. Su hija ahora está recibiendo terapia y tratamiento farmacológico, pero el efecto que ha tenido su condición en la vida familiar ha sido palpable.

Rara vez se discute el impacto en los padres cuyos hijos tienen problemas de salud mental. Y, sin embargo, el adagio de que un padre solo puede ser tan feliz como su hijo más infeliz se siente cada vez más relevante. Con la salud mental de los niños en su punto más bajo, gracias a los efectos de la pandemia de coronavirus y los bloqueos en su desarrollo y socialización, la conexión se vuelve más evidente que nunca. Los padres que cuidan a niños cada vez más enfermos ven cómo se deteriora su propia salud mental y reportan síntomas de depresión, ansiedad y desapego que nunca antes habían experimentado.

(Imágenes falsas)

Es inevitable que la salud mental de un niño se vea afectada por el bienestar de sus padres; el estado de ánimo en el hogar y la capacidad de una madre o un padre para criar bien tiene un impacto profundo, pero nueva investigación de la Universidad de Waterloo en los EE. UU. ha demostrado cómo es aún más probable que esa relación funcione en sentido contrario. Dillon Browne, profesor de psicología clínica en la universidad y autor principal del estudio sobre familias y salud mental durante la pandemia, descubrió que los padres en realidad reaccionan negativamente hacia un niño que lucha con su salud mental. “Las luchas con la salud mental entre las familias se exacerban entre sí en un ciclo de retroalimentación”, explica. “Nuestro estudio sugiere que la dirección de la influencia parece ir de la salud mental del niño a la crianza de los hijos, no de la crianza a la salud mental del niño”.

El hallazgo plantea grandes preguntas para los padres que informan sobre sus propias luchas como resultado de criar a un niño que experimenta una crisis psicológica de repente, a menudo inesperadamente.

Andrea*, de 45 años de Cambridgeshire, dijo que había experimentado una gran presión sobre su salud mental y la de toda su familia debido a los cambios que había presenciado en su hija de 14 años, que se habían visto exacerbados por las largas listas de espera. para el apoyo de salud mental del NHS.

“Mi hija ha pasado de ser una adolescente feliz a la ansiedad, las autolesiones, los intentos de suicidio y ahora se niega a ir a la escuela, en solo un año. Algunas de estas pueden ser cosas normales de adolescentes, pero de cualquier manera su familia está en el mar. Afecta cada momento de mi vida despierto. Estás atrapado en casa preguntándote qué diablos hacer y preguntándote si eres solo tú”.



Me deja sintiéndome llorosa y golpeada. Es difícil romper el ciclo

Para otros, el cambio hacia la mala salud mental ha sido más visceral. Anna Blewett, de 41 años de Colchester, dice que su hija de 10 años desarrolló tics y otros síntomas de ansiedad durante la pandemia, y eso tuvo un profundo efecto en su propia estabilidad. “Ha sido desalentador ver a mi hijo envuelto en pensamientos de ansiedad y preocupaciones. A veces se siente como un atolladero que nos atrae a todos”, dice. “Como padre, te preocupa que estés haciendo lo suficiente para proteger a tu hijo de los factores estresantes, o si simplemente estás cediendo ante ellos”.

Blewett dice que le preocupaba si obligar o no a su hija a salir de la casa, en un viaje a un supermercado “que le está causando hiperventilación y arcadas”, o en su lugar, “envolverla” para protegerla de su dolor, todo el tiempo. dudando de sus propias habilidades como madre. “Realmente no soy propenso a la introspección o la rumiación, pero algunos días siento que no puedo hacer nada bien, y eso es realmente agotador. Mi pareja y yo hablamos de su situación todo el tiempo. A veces me deja sintiéndome llorosa y golpeada. Es difícil romper el ciclo”.

Según la Dra. Dora Bernardes, profesora titular de psicología clínica en la Universidad de Exeter, la unidad familiar es un sistema complejo e interrelacionado y cualquier pequeño cambio dentro de ese sistema afectará a todos los que están dentro de él. “Si una persona no está bien, esto afectará a toda la familia”, dice ella. “Podemos sentirnos asustados, preocupados por ellos, podemos sentirnos impotentes como padres y rechazados, y eso puede activar nuestras propias preocupaciones. Los padres muy a menudo se sentirán culpables y que están fallando. Pueden sentir una fuerte sensación de vergüenza”.

El instinto de los padres de solucionar el problema de un niño, de “cuidar a nuestros cachorros”, como dice Bernardes, significa que cuando surge un problema que no se puede solucionar simplemente, puede hacer que los padres se sientan inadecuados y se depriman ellos mismos.

Para Jessica*, de 44 años, de West Sussex, cuyos hijos tuvieron problemas durante el encierro, en particular para conciliar el sueño y ponerse ansiosos, su bienestar disminuyó significativamente. “Desarrollé verdaderos problemas para sobrellevar la situación y, en ocasiones, era casi suicida”, dice. “En particular, noté un problema social: paranoia de que no le agradaba a la gente y una gran ansiedad social”. Ella optó por tomar antidepresivos, pero también usa el ejercicio para ayudar a sobrellevar sus sentimientos y sentirse físicamente más fuerte.

El número de padres que necesitan apoyo adicional para su propia salud mental está aumentando, según la psicóloga infantil y educativa Dra. Jen Wills Lamacq, que trabaja con alumnos de la escuela y sus familias. Las escuelas informan que la pandemia ha afectado mucho a la crianza de los hijos, lo que ha hecho que algunas familias pasen de estar a punto de sobrellevar la situación a tener realmente dificultades. Ella dice que un primer paso para abordar este problema es que los padres validen sus propios sentimientos; admitir que están afectados por la enfermedad de su hijo, que es natural, comprensible y esperable.



Como padres, de alguna manera se espera que seamos estos contenedores interminables que manejan todo lo que nuestros hijos nos arrojan.

“Como padres, de alguna manera se espera que seamos estos contenedores interminables que manejan todo lo que nuestros hijos nos arrojan”, dice ella. “Como padre, la responsabilidad siempre se detiene en usted, pero durante la pandemia eso realmente se hizo evidente para muchos padres. No nos hemos quitado de encima esa sensación de aislamiento y el horror de sentirnos realmente solos”.

Para los padres que notan una disminución en su propio bienestar, el Dr. Wills Lamacq recomienda tres pasos: notar qué eventos o problemas en el hogar familiar desencadenan sus propios sentimientos negativos; quitar tiempo a los niños; y buscar apoyo, ya sea apoyo formal a través de la terapia o el respaldo de los padres o familiares locales.

Después del encierro, muchos padres, y especialmente las madres, abandonaron el hábito de encontrar tiempo para ellos mismos, y esto es aún más difícil cuando se cuida a un niño con problemas mentales. Volver a los pasatiempos que disfrutaban antes de 2020 puede ayudar a recuperar una sensación de normalidad y calma. “Estas cosas quedan fuera de nuestra vida diaria y se trata de ser proactivos al pensar en cómo recuperarlas y hacer lo que es realmente difícil: pedir ayuda”, dice el Dr. Lamacq.

Para lidiar con sus propios sentimientos, Blewett ha encontrado algunos mecanismos de afrontamiento exitosos fuera del hogar. “Cuando el hogar se siente como una caminata como una cáscara de huevo, me consuelo en el trabajo físico simple: golpear la maleza en la parcela; sacar el contenido del contenedor de compost y retransmitirlo; salir a correr”, explica. También ha encontrado apoyo al hablar con amigos, con y sin hijos, sobre lo que está experimentando.

La Dra. Maria Loades, profesora titular de psicología en la Universidad de Bath, recomienda a los padres bajo presión que “hagan lo básico primero”: comer bien, dormir lo más posible y hacer algún tipo de actividad física todos los días. También se alienta la terapia para ayudar a comprender y manejar sus emociones. Esto es más fácil de hacer hoy en día, ya que hay muchos recursos gratuitos en línea, como la guía para padres producida por Emerging Minds en la Universidad de Oxford.

(Getty Images/iStockphoto)

También hay algo más que considerar: lo peligroso que es fusionar los sentimientos de los adultos con los de sus hijos. Según la consejera Louise Tyler, los padres modernos se han “enredado” con sus hijos, un proceso que ella considera que ha ido demasiado lejos con los padres “como si se metieran en su angustia con ellos”, dice. La respuesta no es desconectarse, dice, sino encontrar un “medio feliz”.

Hablar abiertamente sobre el efecto que puede tener en los padres vivir con un niño que enfrenta una enfermedad mental también ha sido una fuente de consuelo y seguridad.

Para Miller, un curso para padres llamado Family Connections fue un “cambio de juego”. La ayudó a aceptar que su hija y su propia vida habían cambiado, pero eso no significaba que la felicidad no pudiera regresar para ambos. También encontró apoyo en línea a través de otros padres que enfrentaban los mismos desafíos, como parte del grupo de Facebook Parenting Mental Health.

La membresía del grupo se duplicó de 2019 a 2020, y nuevamente de 2020 a 2021. A lo largo de la pandemia, ha crecido de 6000 a 25 000 miembros. Cuando se preguntó a sus miembros qué ayudó a obtener un sentido de perspectiva y establecer su propia salud mental, la mayoría dijo encontrar consuelo y empatía en línea a través de un grupo de apoyo entre pares. Los miembros también recomendaron hablar abiertamente con amigos y familiares, pasar tiempo fuera del hogar familiar, actos de cuidado personal y pasar tiempo a solas.

Ser abierto sin duda ha ayudado a Miller. “Cuanto más me abro a la gente, más cosas buenas vienen en mi camino”, dice ella. “Ese grupo me ha enseñado que el cuidado personal no tiene que ser ir al spa por un día, puede ser sentarse con una taza de café, puede simplemente decir no a algo para quitarse la presión de encima”.

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