El creciente número de intentos de suicidio entre los niños pequeños preocupa a los médicos y los centros de envenenamiento

Nota del editor: Esta historia se centra en el suicidio, las autolesiones y otros temas relacionados con la angustia psiquiátrica. Si usted o un ser querido está en crisis, los recursos son disponible aquí.

La Dra. Rebecca Marshall se preocupó cada vez más mientras hacía rondas en la sala de emergencias de un hospital infantil en Portland.

Más niños pequeños de lo habitual, y niñas en particular, fueron llevados al hospital después de tragar medicamentos para intentar suicidarse. Niños de edades sorprendentemente jóvenes, algunos de apenas 9 o 10 años, buscaban pastillas en el botiquín familiar. Mientras Marshall intentaba enfrentarse a lo que estaba presenciando, se aseguraba de preguntar: ¿Por qué pensaste en acabar con tu vida?

Señales de advertencia de suicidio

Si tiene pensamientos suicidas o le preocupa que otra persona pueda tenerlos, llame a la Línea Nacional de Prevención del Suicidio al 1-800-273-TALK (8255). Se le dirigirá a un centro de crisis local donde los profesionales pueden explicarle una evaluación de riesgos y brindarle recursos en su comunidad.

Cuantos más signos de los siguientes muestre una persona, mayor será el riesgo de suicidio.

  • Hablando de querer morir
  • Buscando una manera de suicidarse
  • Hablar de sentirse desesperanzado o de no tener propósito
  • Hablar de sentirse atrapado o con un dolor insoportable
  • Hablar de ser una carga para los demás.
  • Aumentar el consumo de alcohol o drogas
  • Actuar ansioso, agitado o al revés.
  • Dormir muy poco o demasiado
  • Retraerse o sentirse aislado
  • Mostrar rabia o hablar de buscar venganza
  • Mostrar cambios de humor extremos

Fuente: Línea Nacional de Prevención del Suicidio

No hubo una sola razón, y es difícil generalizar sobre el suicidio juvenil porque solo hay datos limitados. A veces, los niños con los que hablaba decían que no sabían cómo se les ocurrió la idea. Pero un cambio de actitud preocupante pareció subyacer en gran parte de lo que vio.

“Existe una especie de idea que existe ahora, que es que si te sientes realmente abrumado, si sucede algo malo, una opción es tratar de suicidarte”, dijo, en lugar de enviar un mensaje que dice: “A todos nos pasan cosas malas. todos tenemos sentimientos molestos a veces, y todos podemos encontrar formas de lidiar con esos sentimientos”.

Ahora, un par de nuevos estudios de investigación nacionales y Datos de Washington ayudar a confirmar lo que Marshall y muchos otros están viendo en los hospitales del noroeste del Pacífico. El uso de medicamentos u otros venenos para intentar suicidarse o autolesionarse está aumentando entre los jóvenes de 9 años, y los mayores aumentos se dan entre los de 10 a 12 años. La cantidad de niños en ese grupo de edad que ingirió algún tipo de medicamento venenoso u otra sustancia para intentar suicidarse se multiplicó por 4,5 entre 2000 y 2020, según uno de los estudios nacionales, publicado en JAMA Pediatrics en marzo, en comparación con un aumento de 2,4 veces entre los adolescentes mayores.

“No me sorprendió en absoluto”, dijo Marshall, quien codirigió el estudio y es psiquiatra y profesor asociado de psiquiatría infantil y adolescente en la Universidad de Ciencias y Salud de Oregón. “Y no creo que haya sorprendido a ninguno de mis colegas que trabajan en salud mental infantil, porque es lo que todos estamos viendo”.

Pero los datos emergentes pueden servir como una revelación para las familias de niños pequeños, y deberían alentar a los cuidadores, maestros y profesionales de la salud a estar más atentos a la hora de monitorear el estado de ánimo y el comportamiento de los niños, dijo el Dr. Christopher Holstege, toxicólogo médico y profesor de medicina de emergencia y pediatría de la Universidad de Virginia.

“Estas edades tan tempranas son bastante sorprendentes para estos padres”, dijo Holstege, quien dirigió un estudio separado que se alinea con los hallazgos publicados en JAMA Pediatrics. Los padres a menudo están más preparados para mantener los medicamentos fuera del alcance de un niño pequeño o encerrados fuera del alcance de un adolescente malhumorado. Pero “si tienes un hijo de 10 años, los padres ni siquiera pueden entender que ese grupo de edad estaría pensando en eso, que intentarían quitarse la vida”.

Los datos también ofrecen una advertencia urgente a los cuidadores, dijeron Marshall y Holstege: Guarde bajo llave todos los medicamentos (recetados y de venta libre) y si sospecha que su hijo ingirió pastillas, no dude en ponerse en contacto con el control de envenenamiento.

Mantenga a los niños seguros

Guarde bajo llave todos los medicamentos, incluidos los medicamentos recetados y de venta libre.

– Supervise el uso de las redes sociales de los niños.

– Comuníquese con los niños sobre sus vidas y sus grupos de amigos.

– Hágales preguntas a los niños sobre si están considerando suicidarse o lastimarse a sí mismos.

– Busque atención médica rápidamente si sospecha que un niño ha ingerido una cantidad excesiva o peligrosa de medicamento.

Fuerte aumento

Los dos nuevos estudios extrajeron datos del Sistema Nacional de Datos sobre Intoxicaciones, un enorme repositorio que permite a los investigadores buscar tendencias sobre quién ingirió sustancias y cuándo. Aunque estaban en costas opuestas, Marshall y Holstege estaban presenciando el mismo fenómeno y querían saber si lo que estaban viendo en sus hospitales se reflejaba a escala nacional.

Los intentos de suicidio con sustancias aumentaron en general entre los 9 y los 18 años, pero los datos sugieren que La crisis de salud mental de los jóvenes está empeorando., y sesgando hacia grupos de edad cada vez más jóvenes. Es raro que los niños y adolescentes mueran por sobredosis: de los más de 1,2 millones de casos de ingestión que Marshall y sus colegas estudiaron durante 20 años, 1005 resultaron en la muerte. Pero casi el 29% de los casos tuvo un efecto moderado o importante en la salud del niño o adolescente.

La falta de acceso a los servicios de salud mental puede ser parcialmente culpable. La carga de casos de los psiquiatras infantiles se ha superado, Las salas de emergencias están repletas de pacientes pediátricos, y las “unidades de hospitalización de los niños están llenas, siempre”, dijo Marshall. En Washington y en otros lugares, obtener una evaluación de salud mental o cita de terapia podría venir con una espera de meses.

En general, los niños son sensibles a lo que sucede en su entorno y una confluencia de eventos en la memoria reciente (la pandemia, la crisis de los opioides, los disturbios políticos, el cambio climático) puede hacer que los niños se sientan menos seguros. Los niños de 10 a 12 años pueden tener menos probabilidades que sus compañeros mayores de comprender las consecuencias de sus acciones, dijo Marshall, y la combinación de impulsividad, inestabilidad social y fácil acceso a medicamentos de venta libre puede contribuir al aumento de comportamientos preocupantes.

“Es posible que no entiendan qué es la muerte o qué es morir”, dijo. “Quedan atrapados en una emoción o en una experiencia y hacen las cosas sin pensarlas muy detenidamente”.

Recursos de salud mental de The Seattle Times

Los datos de Washington encajan con la nueva investigación nacional. El Washington Poison Center, que ha rastreado los envenenamientos relacionados con suicidios e intentos de suicidio durante años, fue testigo de un fuerte aumento en las llamadas sobre jóvenes a partir de 2014, dijo Meghan King, especialista en comunicación y educación en salud pública del centro. Y aunque la cantidad de casos disminuyó cuando las escuelas cerraron en la primavera de 2020, desde entonces han aumentado a un ritmo más pronunciado que antes de la pandemia.

En todo 2021, el centro recibió cerca de 2800 informes de autolesiones y sospechas de suicidio entre jóvenes de Washington. Desglosado por grupo de edad, el centro vio que las llamadas aumentaron un 58 % entre los niños de 6 a 12 años de 2019 a 2021. Y las llamadas aumentaron un 37 % entre los niños de 13 a 17 años del estado.

Debido a que el centro solo captura los casos que se llaman por teléfono, es probable que los datos subestimen la cantidad real de ingestas.

mantenerse a salvo

Las niñas corren un riesgo particular: en general, muchas más niñas que niños intentan suicidarse usando medios no letales, como venenos, pero durante el período reciente de tres años, la cantidad de llamadas que recibió el centro de Washington sobre niñas aumentó en un 48%. Las llamadas sobre chicos aumentaron solo un 3%.

La pandemia ha sido particularmente estresante para las niñas, que tienden a usar sus redes sociales para apoyarse más que los niños durante la escuela primaria y secundaria, dijo Jim Mazza, psicólogo y profesor de psicología escolar en la Universidad de Washington. La vinculación con amigos en la escuela puede ayudar a proteger a los niños contra los problemas de salud mental, pero la socialización desapareció en gran medida cuando las escuelas cerraron.

Los padres y cuidadores deben buscar señales de advertencia de depresión o pensamientos suicidas, dijo Mazza, como retirarse de las actividades sociales, pasar tiempo solos en su dormitorio o pegados a su teléfono. también deberían estar preparados para pedir a sus hijos preguntas difíciles, dijo, como si han pensado en dañarse o suicidarse.

Almacenar medicamentos en una caja de herramientas con candado es una forma sencilla de mantener seguros a los niños, dijo Marshall. Las familias deben monitorear lo que sus hijos miran en las redes sociales, agregó, y preguntarles qué está pasando en sus vidas y en sus grupos de amigos. Encontrar formas de ayudarlos a participar en actividades sociales y limitar el tiempo frente a la pantalla también puede ayudar, dijo.

Y las familias deben buscar signos de ingestión, como vómitos, quejas de dolor abdominal, actuar apáticos o deprimidos, o evitar la conversación, dijo Holstege, de la Universidad de Virginia. Obtener atención oportuna es “extremadamente importante”, dijo, y las familias deben llamar rápidamente a su centro local de envenenamiento para recibir consejos sobre los próximos pasos, o llevar a su hijo a una sala de emergencias si necesita atención urgente.

“Es difícil para algunos padres, primero, creer que su hijo sufrirá una sobredosis y, segundo, es lo suficientemente importante como para buscar ayuda”, dijo. “Quieren tratar de cuidarlo ellos mismos y pueden no pensar que es un gran problema porque [their child might] lucir bien en este momento. Pero luego, uno o dos días después, no se ven bien. Y ahí es cuando estamos más limitados en cómo podemos ayudarlos”.

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