El Congreso debe aplicar una lección clave de la guerra contra el cáncer para abordar la crisis de salud mental y conductual pediátrica

La pandemia de COVID-19 ha provocado un aumento explosivo de los trastornos de salud mental y del comportamiento entre niños y adolescentes. Lo que una vez fue un problema generalizado y que empeora ahora es una crisis.

El Instituto Nacional de Salud Mental ha estimado que casi la mitad de los adolescentes estadounidenses de 13 a 18 años tendrán al menos un trastorno mental o del comportamiento en su vida, y casi una cuarta parte tendrá una discapacidad grave. Uno de cada cinco niños ha experimentado un trastorno psiquiátrico en el último año. Menos de la mitad de los jóvenes con estos trastornos reciben tratamiento, y para aquellos que reciben tratamiento, el retraso promedio entre la aparición de los síntomas y el inicio del tratamiento es de 10 años. El impacto entre los jóvenes de las comunidades de color es aún peor.

Los trastornos psiquiátricos de niños y adolescentes no tratados pueden persistir durante décadas, volviéndose cada vez más difíciles de tratar y teniendo consecuencias familiares, sociales, educativas y económicas progresivamente mayores.

La Academia Estadounidense de Pediatría, la Academia Estadounidense de Psiquiatría Infantil y Adolescente y la Asociación de Hospitales Infantiles han declarado que la salud mental y conductual pediátrica es una emergencia de atención médica.

Hace cincuenta años, nuestra nación enfrentó un desafío similar, con un problema de salud de larga data que se había convertido en una crisis. La crisis fue el cáncer; un diagnóstico era a menudo una sentencia de muerte. En 1971 se promulgó la Ley Nacional del Cáncer. y se lanzó la Guerra contra el Cáncer.

En una reciente Revista de medicina de Nueva Inglaterra artículo, cuatro de los principales oncólogos del país describieron el progreso logrado desde la firma de la Ley y el fortalecimiento del Instituto Nacional del Cáncer como “notable”. Los autores atribuyen gran parte de este progreso al aumento de la financiación de la investigación.

El Congreso respondió entonces con un plan nacional integral y coordinado que abordó la crisis de manera agresiva y eficaz. Debe hacer lo mismo con la crisis actual de salud mental y del comportamiento pediátrico.

A pesar de la alta prevalencia de trastornos de salud mental y del comportamiento entre los jóvenes, las causas subyacentes aún no se comprenden bien. Mediante el uso de metodologías cada vez más sofisticadas, como la secuenciación genética y las neuroimágenes, los investigadores investigan las condiciones de salud mental y del comportamiento más complicadas y debilitantes, como la ansiedad, la depresión, la psicosis, el autismo y la adicción.

Estos investigadores buscan transformar fundamentalmente nuestra comprensión de las condiciones de salud mental y del comportamiento pediátrico y, a su vez, crear terapias y estándares de atención clínica nuevos y más efectivos.

Para tener éxito, el Congreso debe aplicar una lección clave de la Guerra contra el Cáncer, creando y financiando un esfuerzo de investigación nacional equivalente a la escala de la crisis. Durante los próximos cinco años, el Congreso debe duplicar los fondos federales para la investigación de la salud mental y del comportamiento pediátrico. Hacerlo nos permitiría comprender mejor y abordar de manera más efectiva una crisis que está afectando a millones de jóvenes y que se vuelve más amenazante y dañina cada día. Además, los Institutos Nacionales de Salud deben realizar un seguimiento de cuánto de su financiación para la investigación de la salud mental y del comportamiento se asigna a la investigación pediátrica para establecer una línea de base y medir el progreso.

También debemos transformar la fragmentada e inadecuada infraestructura de salud mental y conductual pediátrica de nuestra nación. La pandemia ha expuesto sus amplias deficiencias y ha resaltado la necesidad de una acción inmediata para aumentar la capacidad, ampliar el acceso y mejorar la prevención.

Hoy en día, muchos hospitales infantiles informan más del doble de pacientes con diagnósticos psiquiátricos que requieren hospitalización que camas psiquiátricas, y el tiempo que esos pacientes permanecen en el hospital se ha duplicado en comparación con los días previos a la pandemia.

Además, hay escasez de psiquiatras, psicólogos, pediatras del desarrollo, enfermeras psiquiátricas, trabajadores sociales psiquiátricos y otros especialistas de niños y adolescentes.

Es por eso que apoyamos la legislación bipartidista presentada recientemente en el Congreso por los representantes. Anna Eshoo (D-Calif.), Brian Fitzpatrick (R-Pa.) y Lisa Blunt Rochester (D-Del.) que aborda los aspectos de infraestructura urgente de la crisis. Té Fortalecer la Ley de Salud Mental de los Niños Ahora (HR 7236) repararía la red de seguridad de la atención médica pediátrica, mejoraría el acceso a la atención de salud mental y del comportamiento a través de una mejor integración y coordinación, reconstruiría nuestro sistema de tratamiento de salud mental y del comportamiento pediátrico, apoyaría el desarrollo de la fuerza laboral y promovería la equidad en la salud al abordar los determinantes sociales que contribuyen a la salud disparidades de atención.

El Congreso debería aprobar esta legislación tan necesaria y el presidente Biden debería convertirla en ley.

El momento de actuar es ahora. La crisis de salud mental y del comportamiento pediátrico ya no puede ser ignorada y subfinanciada. No actuar tendrá consecuencias devastadoras y duraderas, no solo para nuestros hijos, sino para todos nosotros.

Kevin B. Churchwell, MD, es presidente y director ejecutivo del Boston Children’s Hospital; Paul A. King es presidente y director ejecutivo de Stanford Children’s Health.

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