El científico de alimentos de Greenwich detrás de Alpha-Bits cumple 100 años. Inventó formas para cereales, inspirado en la pasta.

GREENWICH — En sus momentos más ligeros, a Al Clausi le gusta pensar en sí mismo como el Leonardo da Vinci de la comida para el desayuno.

Millones de niños de todo el mundo pueden probar su arte en la mesa del desayuno, el lugar donde Clausi, un científico alimentario pionero de Greenwich, hizo que la infancia fuera más agradable y divertida durante generaciones. Sus obras maestras en la industria alimentaria incluyen su invención del pudín instantáneo Jell-O, Alpha-Bits y el cereal Honeycomb. El cereal con sabor a miel es uno que Clausi disfruta comer hasta el día de hoy, décadas después de que lo inventó, con algunas aportaciones creativas de su madre italiana que hace pasta.

El fin de semana pasado, cuando decenas de familiares, amigos y simpatizantes vinieron a honrarlo en su cumpleaños número 100, Clausi recordó su carrera de casi 50 años en ciencia y desarrollo de alimentos con satisfacción y orgullo.

“Todos los días fueron agradables, honestamente puedo decir eso”, dijo, mientras los miembros de la familia cargaban bolsas de hielo y tazones de comida para una gran fiesta el sábado en la casa familiar a orillas del río Mianus.

Su historia comenzó en Brooklyn, NY, hace 100 años, como hijo de inmigrantes de la provincia de Calabria en el sur de Italia. “Mi madre era buena cocinera y mi padre buen comedor”, recuerda Clausi, y como en muchos hogares italianos, siempre había buenos aromas en la cocina.

El centenario de Greenwich desarrolló un amor por la buena pasta de su madre, que usaba el nombre americanizado de Jenny, especialmente porque su padre, también llamado Al, insistía en que se sirviera al comienzo de cada cena: “Tenías que tener un plato de pasta antes de la comida principal”. Clausi puede recordar a su madre secando pasta casera, en muchas formas y tamaños, sobre las sábanas de su casa en la sección Bensonhurst de Brooklyn.

En Brooklyn College, Clausi estudió premedicina y química, con la intención de convertirse en médico. Después de graduarse, sirvió como suboficial en la Marina de los EE. UU. durante la Segunda Guerra Mundial y estuvo a bordo de un destructor en el Pacífico que se dirigía a la invasión planificada de Japón antes de que terminara el conflicto en agosto de 1945.

Mientras esperaba para ingresar a la escuela de medicina, su padre le mostró un anuncio clasificado en una revista de General Foods que buscaba químicos jóvenes. Clausi se preguntó en ese momento: “¿Por qué una empresa de alimentos quiere un químico?”. Pronto se enteró.

Entró a trabajar en General Foods cuando se estaba produciendo una revolución en la ciencia de los alimentos, ya que las nuevas aplicaciones de la química, la ciencia y la refrigeración en el mundo de la nutrición estaban transformando la cocina estadounidense. Clausi finalmente fue aceptado en la escuela de medicina: Johns Hopkins y New York Medical College. Pero descubrió que la ciencia de los alimentos era donde quería ganarse la vida y dejar su huella, asumiendo “el desafío y la diversión de desarrollar nuevos productos para el mercado”.

El primer gran problema que se le asignó a Clausi fue el problema del pudín: hacer un postre que les encantara a los niños y las familias, pero que requería horas de cocción y agitación, seguido de un largo enfriamiento. Buscando elaborar un producto de pudín “instantáneo”, Clausi finalmente se dio cuenta de que un producto a base de almidón no era el camino a seguir, que un gel a base de leche era la solución. Y, listoJell-O Instant Pudding se convirtió en un gran éxito.

Luego llamaron a Clausi para trabajar en Post Cereals, la división de cereales de General Foods, que estaba muy por detrás de Kellogg’s. Los cereales en la década de 1950 venían principalmente en hojuelas o granos pequeños, con Cheerios y su clásica forma circular como la única marca que venía en una forma única. Clausi recordó las pequeñas formas llamativas que usaba su madre cuando preparaba las comidas familiares en Bensonhurst y se preguntó si se podría desarrollar un cereal basado en el alfabeto.

“Todo comienza con una idea”, dijo, “luego se traduce, técnicamente, en un producto. Mi idea era, habiendo comido todo tipo de pasta, ¿por qué los cereales no son como la pasta? Todas formas diferentes, sabores diferentes. A la gente le encantaría eso para el desayuno. Y luego fue cuestión de juntar las piezas”.

Clausi trabajó en estrecha colaboración con un ingeniero para crear las máquinas para extruir letras pequeñas o formas divertidas, Alpha-Bits y Honeycomb. nacieron los cerealesperfecto para revolver en un tazón de leche fría.

Más tarde, Clausi ingresó a las filas ejecutivas de General Foods, como director de investigación, y sus equipos de técnicos en alimentos desarrollaron Tang, Cool Whip, Stove Top Stuffing, Shake ‘n Bake y, para perros, Gaines-Burgers. El ejecutivo de la industria alimentaria recibió 13 patentes en los EE. UU. por sus inventos.

También jugó un papel decisivo, con General Foods, en la fundación el premio mundial de la alimentación en 1986, un premio otorgado a quienes promueven la calidad y disponibilidad de alimentos en todo el mundo, una especie de premio Nobel en el campo de la alimentación, el suministro y el desarrollo económico. Su objetivo es eliminar la escasez de alimentos y la inseguridad, una condición que Clausi puede recordar de sus propios años de escasez cuando era niño en Brooklyn durante la era de la Depresión.

Después de jubilarse en 1987, Clausi se ha mantenido activo con una familia numerosa y muchos nietos que cuidar, y le gusta pintar.

Su esposa durante 62 años, Janet Clausi, quien también trabajó en General Foods, dijo que su esposo tenía facilidad para hacer que la vida fuera interesante para él y para los que lo rodeaban. “Hizo amigos en todo el mundo, te lo aseguro, y es un gran narrador. Nos hemos divertido mucho juntos y tenemos una gran familia”, dijo.

“Él siempre nos hace reír”, dijo una hija, Alison Garbie, una de cuatro hermanos, que viajó desde Australia para participar en la celebración del cumpleaños en Greenwich.

Mirando hacia atrás en su larga vida y carrera, Clausi, quien todavía ama la pasta y muchas frutas y verduras, dijo que se veía a sí mismo como un creador tanto como un químico o un ejecutivo.

“Siempre he tenido una inclinación creativa. Es gratificante ver que una idea se convierte en realidad, como si hubieras creado algo”, dijo. Cuando se le pidió que se describiera a sí mismo a la edad de 100 años, Clausi reflexionó unos segundos antes de responder. “Una persona interesante, creativa”, dijo, “Quizás hizo del mundo un lugar mejor”.

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