El acorazado en Building One

Durante más de 100 años, Edward Hines, Jr. VA hospital ha atendido a veteranos del área de Chicago.

Aunque un siglo de expansión y remodelación ha dejado el extenso campus de 147 acres luciendo muy diferente de cuando abrió por primera vez en 1921, muchas historias perdidas permanecen escondidas en cajas, armarios y habitaciones que se pasan por alto.

Pero pocos recuerdos olvidados se comparan con cómo 65 toneladas del USS Indiana terminaron en el Edificio Uno del hospital.

Zarpando en 1942, el USS Indiana fue el segundo de los cuatro acorazados de clase South Dakota encargados por la Marina de los EE. UU. El barco fue diseñado para velocidades más rápidas y una mayor movilidad. El barco sirvió en todo el teatro del Pacífico, arrasando en Guadalcanal y continuando de isla en isla hasta la rendición de Japón en 1945.

Después de la guerra, como muchos buques de la Armada, el USS Indiana fue dado de baja. Durante casi 20 años, flotó inactivo en un astillero de California hasta que sus características únicas demostraron ser fundamentales para la ciencia emergente de la medicina nuclear.

Sala de hierro necesitaba metal libre de radiación artificial

Ervin Kaplan fue un Raider del Cuerpo de Marines que sirvió en todo el teatro del Pacífico durante la Segunda Guerra Mundial. Kaplan usó sus beneficios de GI Bill para convertirse en médico y finalmente se convirtió en jefe del nuevo Servicio de radioisótopos de Hines VA.

Nicholas Friedman y Paul Kanabrocki con una foto del USS Indiana frente al contador de radiación de cuerpo entero ahora retirado.

Kaplan fue un pionero de VA en medicina nuclear. Al principio de su carrera, él y su equipo diseñaron un dispositivo enorme capaz de detectar niveles extremadamente bajos de radiación en todo el cuerpo, lo cual era difícil en ese momento.

Conocida como “una isla libre de radiación”, la idea de Kaplan era una habitación de hierro, de 10 pies de largo, 8 pies de ancho y 8 pies de alto. Dentro, una persona se sentaba reclinada, mirando su programa de televisión favorito. Los detectores absorberían la radiación gamma en todo el cuerpo y la convertirían en destellos de luz. Los técnicos podían contar y medir los destellos para identificar cualquier pico de radiación, según los registros de VA.

Sin embargo, Kaplan tenía un problema. Su “isla” necesitaba metal libre de radiación artificial para realizar mediciones tan precisas. Afortunadamente, la Marina tenía millones de toneladas listas para chatarra flotando con su flota suspendida.

Una de las principales razones para usar armaduras de acorazados anteriores a 1945 es que dicho acero, durante la extracción y la fabricación, no había estado sujeto a lluvia radiactiva provocada por el hombre (armas nucleares).

Su metal que data de la década de 1930, el USS Indiana era perfecto.

La Marina cortó seis placas de blindaje de 8 pulgadas de espesor de su torreta. El Departamento de Energía Atómica envió la carga masiva desde California a una fundición del lado sur de Chicago para su molienda. La caja de hierro de Kaplan se construyó pieza por pieza sobre una plataforma de concreto de 12 pies de espesor hecha especialmente dentro del Building One de Hines VA.

“Crea un entorno que es anterior a la lluvia radiactiva”, dijo Paul Kanabrocki, físico de la salud en Hines VA. “Existen otros contadores de cuerpo entero, pero sería difícil encontrar uno con este tipo de entorno o protección. Hasta donde yo sé, nunca ha existido”.

La caja de hierro de Kaplan se utilizó durante más de 40 años en Hines. Al principio, el dispositivo se empleó principalmente para la investigación. Sirvió para otras necesidades, incluido el análisis de los sobrevivientes del desastre de la planta de energía nuclear de Chernobyl en 1986 en la Ucrania moderna, según Peter Kelly, un físico de salud jubilado de Hines que trabajó con el dispositivo a lo largo de su carrera en Hines VA.

“Desafortunadamente, encontramos niveles de radiación por encima de los estándares normales en ambos individuos”, señaló Kelly.

Veterano pasó tiempo en caja de hierro viendo partido de Cachorros

Para la década de 1990, se empleaba equipo más nuevo y más pequeño en todo el departamento. El gigante de Kaplan de 1966 se utilizó en gran medida para controlar la posible exposición del personal a materiales radiactivos.

“Lo usamos en algunas ocasiones si alguna vez hubo temor de exposición a la radiación interna cuando comencé a trabajar aquí”, dijo el Dr. Nicholas Friedman, jefe de la sección de Medicina Nuclear de Hines VA. “Intentaron meterme allí una vez. Tan pronto como cerraron la puerta, comencé a gritar: ‘Sáquenme de aquí. Soy claustrofóbico’”, bromeó.

Kanabrocki fue pasante en el Servicio de Medicina Nuclear de Hines en la década de 1980 y recordó una experiencia más placentera detrás de la puerta de acero de 8 pulgadas de espesor de la caja. “Creo que vi el juego de los Cachorros”, dijo.

El dispositivo se retiró oficialmente en julio de 1995

Demasiado engorroso para mover, la pieza histórica de 65 toneladas en gran parte olvidada permanece en su habitación original, encerrada detrás de una puerta.

Aunque la caja de hierro de Kaplan ahora está retirada, el dispositivo tiene una larga historia de servicio a esta nación, al igual que el USS Indiana que lo dio a luz.

“En cierto modo, parece muy apropiado tener parte del USS Indiana en Hines VA”, dijo James Doelling, director del hospital. “El USS Indiana y su tripulación sirvieron a nuestro país con orgullo durante la Segunda Guerra Mundial. Como muchos Veteranos de su época, incluido el Dr. Kaplan, regresó a casa y sirvió a su país de una manera diferente. ¿Qué mejor lugar para que parte de este acorazado de veteranos tenga su último hogar que un hospital de veteranos?

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