Durante la ola de omicron de COVID en EE. UU., las tasas de mortalidad se dispararon entre las personas mayores

A pesar de los fuertes niveles de vacunación entre las personas mayores, la COVID los mató a tasas mucho más altas durante la ola de omicrones de este invierno que el año pasado, aprovechando los largos retrasos desde sus últimas vacunas y la capacidad de la variante para eludir las defensas inmunológicas.

La ola de muertes de este invierno en personas mayores creyó en la relativa suavidad de la variante omicron. Casi tantos estadounidenses de 65 años o más murieron en cuatro meses de la oleada de omicrones que en seis meses de la onda delta, a pesar de que la variante delta, para cualquier persona, tendía a causar una enfermedad más grave.

Si bien las tasas generales de mortalidad por COVID per cápita han disminuido, las personas mayores aún representan una parte abrumadora de ellas.

“Esto no es simplemente una pandemia de los no vacunados”, dijo Andrew Stokes, profesor asistente de salud global en la Universidad de Boston que estudia los patrones de edad de las muertes por COVID. “Todavía existe un riesgo excepcionalmente alto entre los adultos mayores, incluso aquellos con la serie de vacunas primarias”.

Las muertes por COVID, aunque siempre se concentraron en las personas mayores, en 2022 se han inclinado hacia las personas mayores más que en cualquier otro momento desde que las vacunas estuvieron ampliamente disponibles.

Ese cambio en la pandemia ha intensificado la presión sobre la administración Biden para proteger a los estadounidenses mayores, y en las últimas semanas los funcionarios de salud alentaron a todas las personas mayores de 50 años a recibir un segundo refuerzo e introdujeron nuevos modelos de distribución de píldoras antivirales.

Sin embargo, en gran parte del país, la campaña de refuerzo sigue apática y desorganizada, dijeron las personas mayores y sus médicos. Los pacientes, muchos de los cuales tienen dificultades para conducir o conectarse, tienen que maniobrar a través de un sistema de atención médica a menudo laberíntico para recibir antivirales que pueden salvarles la vida.

Las muertes por COVID en todo el país en las últimas semanas han estado cerca de los niveles más bajos de la pandemia, por debajo de un promedio de 400 por día. Pero la brecha de mortalidad entre las personas mayores y las más jóvenes ha aumentado: los estadounidenses de mediana edad, que sufrieron una gran parte de las muertes por la pandemia el verano y el otoño pasado, ahora se benefician de nuevas reservas de protección inmunológica en la población a medida que las muertes por COVID una vez más se agrupan alrededor de personas mayores. gente.

Y la nueva ola de subvariantes de omicron puede crear amenazas adicionales: si bien las hospitalizaciones en los grupos de edad más jóvenes se han mantenido relativamente bajas, las tasas de admisión entre las personas de 70 años o más en el noreste han subido a un tercio del pico imponente de la ola de omicron de invierno.

“Creo que veremos un aumento en las tasas de mortalidad”, dijo la Dra. Sharon Inouye, geriatra y profesora de medicina en la Escuela de Medicina de Harvard. “Se volverá cada vez más riesgoso para los adultos mayores a medida que disminuya su inmunidad”.

Harold Thomas Jr., de 70 años, de Knoxville, Tennessee, es uno de los muchos estadounidenses mayores cuya inmunidad puede estar disminuyendo porque no ha recibido una vacuna de refuerzo. El Proyecto de Estados COVID, un grupo académico, estimó recientemente que entre las personas de 65 años o más, el 13% no está vacunado, el 3% tiene una sola inyección de Moderna o Pfizer, y otro 14% está vacunado pero no reforzado.

Cuando las vacunas llegaron por primera vez, dijo Thomas, el departamento de salud del estado hizo que obtenerlas fuera “conveniente” al administrar inyecciones en su comunidad de apartamentos para personas mayores. Pero no sabía de ningún esfuerzo de este tipo para las dosis de refuerzo.

Por el contrario, recordó a un funcionario estatal que puso en duda públicamente los refuerzos cuando estuvieron disponibles.

“El gobierno no estaba seguro acerca de la inyección de refuerzo”, dijo. “Si no estaban seguros de eso, y ellos son los que lo apagaron, ¿por qué lo tomaría?”

Thomas dijo que COVID mató recientemente a un exjefe suyo y hospitalizó a un amigo mayor de la familia.

Las muertes han disminuido desde las alturas de la ola de invierno en parte debido a los crecientes niveles de inmunidad de infecciones pasadas, dijeron los expertos. Para las personas mayores, también hay una razón más sombría: la COVID mató a tantos de los estadounidenses más frágiles durante el invierno que el virus ahora tiene menos objetivos en ese grupo de edad.

Pero los científicos advirtieron que muchos estadounidenses mayores seguían siendo susceptibles. Para protegerlos, los geriatras pidieron a los hogares de ancianos que organizaran vacunas en el hogar u ordenaran vacunas adicionales.

A más largo plazo, los científicos dijeron que los formuladores de políticas deben abordar los males económicos y médicos que han afectado especialmente a los estadounidenses mayores no blancos, para que la COVID no siga acortando sus vidas.

“No creo que debamos tratar la muerte prematura de adultos mayores como un medio para poner fin a la pandemia”, dijo Stokes. “Todavía hay muchos adultos mayores susceptibles, que viven con condiciones comórbidas o viven en hogares multigeneracionales, que son altamente vulnerables”.

El patrón de muertes por COVID este año ha recreado la dinámica de 2020, antes de que se introdujeran las vacunas, cuando el virus mató a estadounidenses mayores a tasas marcadamente más altas. Al comienzo de la pandemia, las tasas de mortalidad aumentaron constantemente con cada año adicional de edad, según descubrieron Stokes y sus colaboradores en un estudio reciente.

Eso cambió el verano y el otoño pasados, durante el oleaje del delta. Las personas mayores se estaban vacunando más rápido que otros grupos: en noviembre, la tasa de vacunación en los estadounidenses mayores de 65 años era aproximadamente 20 puntos porcentuales más alta que la de los de 40 años. Y lo que es más importante, esos estadounidenses mayores habían recibido vacunas hace relativamente poco tiempo, dejándolos con fuertes niveles de protección residual.

Como resultado, las personas mayores sufrieron de COVID a tasas más bajas que antes de que las vacunas estuvieran disponibles. Entre las personas de 85 años o más, la tasa de mortalidad el otoño pasado fue aproximadamente un 75 % más baja que en el invierno de 2020, encontró un estudio reciente de Stokes.

Al mismo tiempo, el virus golpeó a los estadounidenses más jóvenes y menos vacunados, muchos de los cuales también regresaban al trabajo presencial. Las tasas de mortalidad de las personas blancas de más de 30 años se triplicaron con creces el otoño pasado en comparación con el invierno anterior. Las tasas de mortalidad de las personas negras en el mismo grupo de edad se duplicaron con creces.

El reequilibrio de las muertes por COVID fue tan pronunciado que, entre los estadounidenses de 80 años o más, las muertes generales volvieron a los niveles previos a la pandemia en 2021, según un estudio publicado en línea en febrero. Lo contrario fue cierto para los estadounidenses de mediana edad: la esperanza de vida en ese grupo, que ya había disminuido más que entre el mismo rango de edad en Europa, cayó aún más en 2021.

“En 2021, se ve que el impacto de la mortalidad de la pandemia se vuelve más joven”, dijo Ridhi Kashyap, autor principal de ese estudio y demógrafo de la Universidad de Oxford.

Cuando la variante omicron altamente contagiosa se hizo cargo, dijeron los investigadores, más estadounidenses mayores habían pasado mucho tiempo desde su última vacuna contra el COVID, lo que debilitó sus defensas inmunológicas.

A mediados de mayo, más de una cuarta parte de los estadounidenses mayores de 65 años no habían recibido su dosis de vacuna más reciente en un año. Y más de la mitad de las personas de ese grupo de edad no habían recibido una inyección en los últimos seis meses.

La variante omicron fue mejor que las versiones anteriores del virus para evadir las defensas inmunitarias que ya estaban debilitadas, lo que redujo la eficacia de las vacunas contra infecciones y enfermedades más graves. Eso fue especialmente cierto para las personas mayores, cuyo sistema inmunitario responde menos agresivamente a la vacunación en primer lugar.

Para algunas personas, incluso tres dosis de la vacuna parecen volverse menos protectoras con el tiempo contra los ingresos hospitalarios relacionados con omicron. Un estudio publicado recientemente en The Lancet Respiratory Medicine encontró que la tendencia se mantuvo para las personas con sistemas inmunológicos debilitados, una categoría en la que los estadounidenses mayores tenían más probabilidades de caer. Sara Tartof, autora principal del estudio e investigadora de salud pública en Kaiser Permanente en el sur de California, dijo que aproximadamente el 9% de las personas de 65 años o más en el estudio estaban inmunocomprometidas, en comparación con el 2,5% de los adultos menores de 50 años.

Durante la ola de omicron, las tasas de mortalidad por COVID fueron una vez más dramáticamente más altas para los estadounidenses mayores que para los más jóvenes, dijo Stokes. Las personas mayores también constituyeron una parte abrumadora del exceso de muertes: la diferencia entre la cantidad de personas que realmente murieron y la cantidad que se esperaba que muriera si la pandemia nunca hubiera ocurrido.

El Dr. Jeremy Faust, médico de urgencias del Brigham and Women’s Hospital de Boston, descubrió en un estudio reciente que el exceso de muertes se concentró más en personas de 65 años o más durante la ola omicron que en la oleada delta. En general, encontró el estudio, hubo más muertes en exceso en Massachusetts durante las primeras ocho semanas de omicron que durante el período de 23 semanas cuando dominó delta.

A medida que las personas mayores comenzaron a morir a tasas más altas, las muertes por COVID también incluyeron proporciones más altas de personas vacunadas. En marzo, alrededor del 40 % de las personas que fallecieron a causa de la COVID estaban vacunadas, según un análisis de cifras de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Menos estadounidenses mayores también se han infectado durante la pandemia que las personas más jóvenes, lo que lleva a niveles más bajos de inmunidad natural. A partir de febrero, aproximadamente un tercio de las personas mayores de 65 años mostraron evidencia de infecciones previas, en comparación con aproximadamente dos tercios de los adultos menores de 50 años.

Los casos de COVID de hace mucho tiempo no previenen futuras infecciones, pero es menos probable que las personas reinfectadas se enfermen gravemente.

Una caída en las precauciones de COVID este invierno, combinada con la alta transmisibilidad de omicron, dejó a las personas mayores más expuestas, dijeron los científicos. No está claro cómo su propio comportamiento puede haber cambiado. Un estudio anterior, de científicos de la Universidad de Marquette, sugirió que, si bien las personas mayores en Wisconsin alguna vez usaron máscaras a un ritmo mayor que las personas más jóvenes, esa brecha había desaparecido efectivamente a mediados de 2021.

Las píldoras antivirales ahora se administran en mayor número, pero es difícil saber quién se beneficia de ellas. Los científicos dijeron que el aumento invernal en las tasas de mortalidad por COVID entre los estadounidenses mayores exigía una respuesta política más urgente.

Inouye, de la Escuela de Medicina de Harvard, dijo que había esperado un aviso del centro de vida asistida de su madre sobre el lanzamiento de las segundas vacunas de refuerzo, incluso cuando comenzaron a llegar informes de miembros del personal que se infectaron. Pero aún así, el director de la instalación dijo que una segunda campaña de inyección de refuerzo era imposible sin la guía estatal.

Eventualmente, su familia tuvo que organizar un viaje a una farmacia por su cuenta para un segundo refuerzo.

“Parece que ahora la responsabilidad recae completamente en el individuo”, dijo. “No es como si fuera fácil para ti”.

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