Durante 30 años, han servido la cultura y la cocina vietnamita.

“Fue realmente horrible. No quiero recordar”, dice. “Fui un prisionero, y después de eso fue una vida muy difícil. Probamos diferentes formas de escapar y, por suerte para mí, después de 10 días en el océano, pasé por un campo de refugiados en Hong Kong”.

Ocho meses después, se aceptó su solicitud para mudarse a los Estados Unidos. Llegó en abril y dos meses después se matriculó en la universidad. No hablaba inglés, pero trabajó duro para aprender el idioma: “Mi esposa estaba embarazada, así que quería aprender lo antes posible”, dice. Trabajó en varios trabajos mientras asistía a la escuela de informática y se convirtió en analista programador. Luego, después de siete años, fue despedido.

Necesitaba una manera de mantener a su creciente familia: después de Tam, el hijo primogénito, él y Thao tuvieron tres hijos más. En busca de oportunidades, Le fue a Atlanta, donde descubrió la franquicia Pho Hoa. Parecía una oportunidad, como algo que podría funcionar en Boston. Un socio comercial inicial se retiró. La gente le advirtió contra Fields Corner en ese momento, diciéndole que no era seguro. Pero estaba decidido a triunfar.

Así lo hizo. Este año, el restaurante celebra su 30 aniversario. Pho Hoa es un pilar del vecindario y sirve la humeante y fragante sopa de fideos que es su plato homónimo, junto con otras especialidades vietnamitas, en una tienda de Dorchester Avenue al otro lado de la calle de su ubicación original (ahora Fo el).

“Durante casi 10 años, no tuve vacaciones. Trabajé siete días, jornadas de 14 a 16 horas”, dice. “Los hombres refugiados trabajaron muy duro”.

La historia de Le es única en sus detalles, pero familiar en su esquema. En la década siguiente a la guerra de Vietnam, millones de miles de refugiados del sudeste asiático se establecieron en los Estados Unidos. Massachusetts tiene más de 47.000 residentes de ascendencia vietnamita, alrededor del 70 por ciento nacidos en el extranjero. Casi una cuarta parte de esa población inmigrante vive en Boston, principalmente en Dorchester. Fields Corner es el centro de la comunidad, un estudio vivo sobre el espíritu empresarial de los inmigrantes, sus calles bordeadas por Restaurantes de propietarios vietnamitas, mercados, asesores fiscales, tiendas de electrónica, salones, farmacias y otros pequeños negocios. El año pasado, una sección del vecindario fue designada oficialmente distrito cultural llamado Boston Little Saigon.

Fue un momento decisivo para la comunidad y para Le. “Cuando vinimos aquí, mantuvimos la buena cultura [of Vietnam] y nos olvidamos de la mala cultura. Siempre pensamos en las cosas buenas, no en las malas”, dice. “Para la cultura, me alegré mucho cuando la ciudad aprobó el distrito cultural vietnamita”.

Mientras tanto, en Worcester…

En 1979, Khau Huynh de la provincia de Kien Giang también abandonó Vietnam y se mudó a Australia con su esposa Huong Huynh. Su historia también es una de éxito y experiencias profundamente difíciles.

“Ya teníamos dos niños pequeños en Vietnam. Debido al deficiente sistema de atención médica, perdimos a nuestros dos hijos. Después de que pasó eso, estábamos tan desconsolados que tuvimos que irnos”, dice a través de un intérprete. “Vimos el estado del país, desde la guerra hasta los hospitales, todo. Queríamos un futuro mejor”.

En Australia, tuvieron una hija, Linh. Debido a que el inglés de Huynh no era bueno, dice, no podía hacer muchas cosas. Decidió abrir su propio negocio: un restaurante vietnamita. Descubrió que tenía un verdadero talento para la cocina. Cuando la familia llegó a Estados Unidos en 1985, encontró trabajo en un restaurante chino, el original Chopsticks en Worcester. Eventualmente se asoció con el propietario para abrir el restaurante japonés de estilo hibachi Sakura Tokyo en 1991; cerró en 2016. También fundó una tienda de comestibles al por mayor, que luego vendió. Y montó su propio restaurante, Pho Hien Vuong, en 1989. Este año cumple 65 años. Todavía va a trabajar todos los días en la pequeña cocina del restaurante que solo sirve pho, en sus innumerables variaciones.

“Viniendo de Vietnam, siendo vietnamita, fue muy importante para mí abrir un restaurante vietnamita”, dice.

Está agradecido de que su hijo, Long, haya nacido en este país y que sus hijos sean felices, saludables y exitosos. Linh es médico, Long, actuario. “Tengo mucha gratitud y aprecio por Estados Unidos y por tener la oportunidad de criar una familia aquí”, dice.

El pilar del restaurante de Dorchester, Pho Hoa, ha estado sirviendo comida vietnamita desde 1992. El copropietario actual, Tam Le (centro), reemplazó a su padre recientemente jubilado, Thanh Le (derecha), después de crecer en el restaurante desde que tenía 11 años. También aparecen en la foto su suegro Khau Huynh (izquierda) y sus hijos Thompson Le, de 2 años, y Madeline Le, de 6.Lane Turner/Globe Staff

La próxima generación

En 1999, dos estudiantes se conocieron en Brandeis. Niños de tiendas de fideos, hijos de refugiados, Linh Huynh y Tam Le tenían mucho en común. Hoy tienen dos hijos propios, Madeline, de 6 años, y Thompson, de casi 3.

Linh fue a la escuela de medicina, inspirada para convertirse en médica de atención primaria después de ver a sus padres inmigrantes luchar para obtener una buena atención médica. Ella tiene muchos hablantes de vietnamita entre sus diversos pacientes. Tam obtuvo su MBA en Babson y se unió a su padre en el negocio de los restaurantes. Además de Pho Hoa, dirige el adyacente Laboratorio de bebidas de reinado, que cofundó con amigos de toda la vida; también ayudó a empezar Chashu Ramen + Izakaya en Worcester. Y es dueño de un restaurante en Quincy, Fo Linhllamado así por su esposa.

“Realmente admiraba la ética de trabajo y la atención al detalle de mi padre”, dice Tam. “Teníamos estas paredes que solo tenían espejos, y lo último antes de cerrar, se paraba en una silla con Windex y toallas y se aseguraba de que esas paredes con espejos estuvieran impecables. Él mismo lo haría. Eso es algo que se quedó conmigo”.

También puede recordar preocuparse por su padre las noches en que Tam no estaba allí para cerrar las puertas con él. “Hoy ya no tenemos puertas enrollables”, dice Tam. Ahora, con 40 años, trabaja en una oficina en Fields Corner arriba del restaurante en el edificio del que son dueños, y ha visto cambiar el vecindario con el tiempo. “Me encantaba en el pasado, y me encanta ahora. Es fantástico ver todo el desarrollo, los nuevos negocios vietnamitas que surgen, la próxima generación que se avecina”, personas como Diana Nguyen de la cafetería de postres Fields Corner. dulce sorbo, por ejemplo. Tam puede recordar cuando solía revisar sus restaurantes en Yelp: “Ella siempre me apoyó mucho. Ahora tiene su propio negocio de comida”.

Desde que abrió Reign en 2016, se ha fascinado con el café vietnamita. Ha estado trabajando en el desarrollo de cadenas de suministro, importando judías verdes de Vietnam y tostándolas localmente, trabajando con la empresa con sede en Arlington Barismo. “Estoy emocionado porque creo que será una forma de unir culturas y generaciones: un concepto de café vietnamita moderno basado en la cultura vietnamita tradicional”, dice. “Mi cultura vietnamita, mi herencia vietnamita, es muy importante para mí. En los últimos dos años, ese se ha convertido en mi ‘por qué’. Mis padres me dieron esta oportunidad, todo el trabajo duro que han hecho. Siento que mi propósito es usarlo para crear oportunidades para otros y encontrar una manera de acompañar nuestra cultura vietnamita en la próxima generación”.

En cuanto a Pho Hoa, ha visto un año de cambios. A fines de 2021, Anh Hong, otro restaurante vietnamita querido en el vecindario, anunció su cierre debido a una disputa con el propietario. La propietaria Victoria Nguyen y Tam Le decidieron unir fuerzas, combinando sus restaurantes y especialidades bajo un mismo techo. En Pho Hoa, los comensales ahora también pueden obtener los menús de carne de res de siete platos por los que se conocía a Anh Hong.

El momento era el adecuado. Thanh Le, que tiene 70 años, se jubila. Tiene muchos pasatiempos que realizar: ping-pong, tenis, guitarra, piano. Y tiene cuatro nietos con quienes pasar el tiempo.

“Mis hijos y mis nietos son la generación futura. Mantuve la cultura lo mejor que pude en mi familia, y mis hijos aprendieron a llevarla a la comunidad. Tenemos una cultura rica, una cultura diferente, pero una buena cultura. Deberíamos mantenerlo. Hacemos este país más hermoso con diferentes culturas”, dice.

Y ofrece este consejo para compartir: “Trabaja duro. Siempre usa tu cerebro. No tengas miedo de nada. Mírame: ¿Por qué tuve éxito en el campo de los restaurantes cuando no sabía nada al respecto? Ese es un ejemplo para que la gente trabaje y aprenda en este país. Sueña siempre, y en el camino, en algún momento, consigues tu sueño”.


Se puede contactar a Devra First en devra.first@globe.com. Síguela en Twitter @devrafirst.

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