Divulgación pública de los obsequios de las compañías farmacéuticas: los médicos que recetan mucho no se ven afectados

El médico promedio, siguiendo las leyes de la luz del sol, escribe menos recetas para medicamentos comercializados

La industria farmacéutica gasta miles de millones de dólares cada año para influir en los médicos para que receten medicamentos. Los críticos dicen que los pagos, que incluyen obsequios, comidas y otros obsequios, contribuyen al alto costo de la atención médica y crean conflictos entre los intereses éticos y financieros de los profesionales médicos.

Algunas instituciones médicas han tratado de invertir en el marketing directo al médico restringiendo el contacto con los representantes de ventas de productos farmacéuticos. Un puñado de estados, junto con la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio de 2010, requieren que las compañías farmacéuticas divulguen la valor de las propinas a los médicos La ACA pone la información a disposición en un sitio web público.

Estas “leyes de la luz del sol” se utilizan ampliamente para identificar los conflictos de intereses; es por eso que los candidatos políticos tienen que nombrar a los donantes de sus campañas. La divulgación pública ayuda a informar las elecciones de los pacientes (o votantes) y, según la teoría, brinda a los médicos, políticos y otros el incentivo para evitar la apariencia de un comportamiento poco ético.

Examinando los efectos de las leyes Sunshine

Sin embargo, algunos especialistas en ética creen que la divulgación pública puede simplemente dar al destinatario de un obsequio una “licencia moral” para aceptar los obsequios. A pesar de que la política pública avanza hacia las leyes de la luz del sol, hay poca evidencia para responder una pregunta clave: cuando se trata de los pagos de las compañías farmacéuticas a los médicos, ¿son efectivas las leyes de la luz del sol?

Para el médico promedio, la respuesta es sí, sugiere un papel por Matthew Chao de Williams College e Ian Larkin de UCLA Anderson publicado en Management Science. Sin embargo, los prescriptores altos parecen no verse afectados. En un estudio de una ley de la luz del sol de pagos médicos de 2009 en Massachusetts, Chao y Larkin observaron una disminución significativa en las recetas de medicamentos de marca comercializados en los dos años posteriores a la entrada en vigor de la ley. De hecho, debido a que no hubo un aumento comparable en las recetas de medicamentos genéricos, el estudio sugiere que los médicos en Massachusetts recetaron menos medicamentos en general.

Esto probablemente se deba a que algunas de las clases de medicamentos en su estudio no solo tienen competencia genérica sino también remedios de venta libre (como antiácidos y somníferos naturales como la melatonina).

Ese último detalle respalda las preocupaciones de que los pagos de las compañías farmacéuticas a los médicos no solo conducen a la prescripción de medicamentos de marca costosos en lugar de genéricos de menor costo, sino a la prescripción excesiva en general. “Las comidas y los pagos de las compañías farmacéuticas”, escriben los autores, “pueden hacer que los médicos receten medicamentos comercializados a pacientes a los que de otro modo no les habrían recetado nada”.

La divulgación, sin embargo, no fue uniformemente efectiva. La disminución de las recetas provino principalmente de aquellos médicos que aceptaron menos regalos y pagos o se abstuvieron por completo. Los médicos del estudio que recibieron la mayor cantidad de pagos no mostraron cambios significativos, a pesar de que prescriben una cantidad mayor que el promedio de los medicamentos comercializados. Esto sugiere, escriben los autores, “que los médicos que aceptaron grandes cantidades de alimentos después de la ley simplemente no responden a la divulgación”.

Para el estudio, Chao y Larkin examinaron 254 medicamentos en ocho clases de medicamentos recetados por más de 2700 médicos en centros médicos académicos en Massachusetts. Compararon los datos de dos años antes y dos años después de que entrara en vigor la ley del sol con los patrones de prescripción de casi 2600 médicos de la escuela de medicina en otros cuatro estados. La ley de divulgación, estiman, llevó a los médicos de las facultades de medicina de Massachusetts a escribir 135.000 recetas menos de medicamentos comercializados, una disminución de alrededor del 4%.

Los límites de la divulgación

En 2017, la industria farmacéutica entregó más de $2 mil millones en comidas, obsequios y otros pagos a médicos de EE. UU., según los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid, que realiza un seguimiento de los pagos. Los hallazgos de Massachusetts refuerzan investigación previa por investigadores académicos y periodistas de investigación. Un estudio anterior de Chao, Larkin y otros investigadores encontró que los centros médicos académicos que tenían visitas restringidas de representantes farmacéuticos vio una caída significativa en las recetas de medicamentos comercializados y un aumento en las de genéricos.

Esta investigación no indica que los pagos hagan que los médicos receten más medicamentos comercializados o que haya algún daño para los pacientes. Aquellos que apoyan la práctica dicen que las visitas de los representantes de ventas, que a menudo vienen con pequeños obsequios o comidas para los médicos y su personal, ayudan a contribuir a la atención del paciente al brindar información actualizada sobre los últimos tratamientos, nuevos usos para los medicamentos existentes y posibles efectos secundarios. Los pagos de consultoría, que incluyen el costo de asistir a conferencias patrocinadas por la industria, también permiten que los médicos y las compañías farmacéuticas intercambien información. La investigación proporciona cierto apoyo a este argumento: Un estudio descubrió que los detalles sobre los efectos secundarios dañinos de un nuevo medicamento se difunden más rápidamente entre los médicos con vínculos con la industria que entre los que no los tienen.

Chao y Larkin dicen que sus hallazgos desafían la opinión de que los obsequios y los pagos simplemente representan una forma de compartir información sobre nuevos medicamentos. Su estudio indica que los medicamentos nuevos en el mercado, aquellos disponibles por un año o menos sin una alternativa genérica, se vieron menos afectados por la ley del sol que los más antiguos. Si el valor principal de las llamadas de ventas fuera informativo, una disminución en las comidas y los pagos probablemente tendría un efecto mayor en los medicamentos más nuevos, ya que los médicos estarían menos familiarizados con sus beneficios y características especiales.

Entonces, ¿son efectivas las leyes de sol de pago médico? Chao y Larkin concluyen que una política nacional, como la de ACA, puede ayudar a reducir los posibles conflictos de intereses, pero los beneficios pueden ser limitados. Al igual que la ley de Massachusetts, un requisito de divulgación a nivel nacional puede no ser suficiente para determinar que algunos médicos acepten pagos o cambien su comportamiento de prescripción.

“Que [these physicians] eran inmunes a la divulgación”, escriben los autores, “sugiere que pueden ser necesarias medidas más severas, como prohibiciones absolutas, si los legisladores pretenden eliminar por completo estos conflictos de intereses”.

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