Después de siglos, todavía no podemos realizar trasplantes de animales a humanos

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En enero, un equipo de la Universidad de Maryland en Baltimore trasplantó un corazón de cerdo genéticamente modificado a un hombre de 57 años con insuficiencia cardíaca en etapa terminal. David Bennett murió el 9 de marzo, pero recientemente se reveló que Bennett había sido infectado con un virus porcino, lo que posiblemente contribuyó a su muerte. “Esto realmente no nos asusta sobre el futuro del campo”, El cirujano de Bennett le dijo al New York Times. “Es solo un punto de aprendizaje. Sabiendo que estaba allí, probablemente podamos evitarlo en el futuro”.

Esta evaluación optimista personifica un entusiasmo más amplio por la promesa del “xenotrasplante”, o la transferencia de órganos, tejidos y células de una especie a otra. Si se realiza por completo, el xenotrasplante podría resolver la crisis de escasez de órganos de la nación — con una nueva persona añadida a la lista de espera cada nueve minutos y 17 personas muriendo cada día. El xenotrasplante ha cautivado durante mucho tiempo a los humanos que buscan formas de eludir la muerte, y con la operación de Bennett, una vez más promete cambiar la forma en que pensamos sobre la longevidad humana.

Esta promesa nace de una larga historia de fascinación cultural por la hibridez. El famoso cirujano de trasplantes Keith Reemtsma considera que el mito de Ícaro es uno de los primeros ejemplos de xenotrasplante: El inventor Dédalo y su desafortunado encarcelamiento escaparon en Creta injertando alas de pájaro en sus cuerpos. Los antiguos panteones egipcios e indios presentaban deidades con cabezas de animales en sus cuerpos humanos, desde el dios chacal Anubis hasta el dios mono Hanuman. En la tradición cristiana, a menudo se representa a Satanás con cuernos y pezuñas hendidas, mientras que el “Infierno” de Dante lo representa con alas de murciélago.

En 1667, el médico francés Jean-Baptiste Denys realizó la primera transfusión de sangre humana documentada al darle a un adolescente 12 onzas de sangre de cordero. Después de todo, Jesús era el cordero de Dios, así que sangre animal, pensamiento denys, estaría “menos lleno de impurezas que el de los hombres porque el libertinaje y la irregularidad en el comer y beber no son tan comunes en ellos”. Si bien el primer y segundo intento de Denys salieron bien, su tercer y cuarto paciente murieron, lo que llevó al Parlamento de París y a la Iglesia Católica a prohibir todas las transfusiones de sangre.

En los siglos que siguieron, se intentaron xenotrasplantes de piel, córneas y testículos, para restaurar el “entusiasmo por la vida” de los hombres, pero el primer xenotrasplante de corazón se realizó solo en 1964. De hecho, este fue el primer trasplante de corazón humano en la historia, con el cirujano de la Universidad de Mississippi, James Hardy, transfiriendo un corazón del chimpancé Bino a Boyd Rush, de 68 años. Los destellos de esperanza fueron anulados por la desesperación porque casi de inmediato fue obvio que el pequeño corazón del chimpancé no era lo suficientemente fuerte para sostener a Rush. Sobrevivió durante 90 minutos. Después de esta operación pionera, Hardy se convirtió en un paria médicocon el público indignado y su integridad clínica cuestionada por sus colegas.

Sin embargo, persistió el sueño de sortear la muerte y prolongar la vida. De hecho, el intento más famoso de xenotrasplante cardíaco se produjo 20 años después, en 1984. Baby Fae era una bebé de 12 días con un defecto cardíaco congénito condenada a matarla. Sin buscar primero un donante humano, el cirujano de la Universidad de Loma Linda, Leonard Bailey, trasplantó un corazón de babuino del tamaño de una nuez a Baby Fae. “Somos optimistas de que dentro de tres meses, ella podrá irse a casa”. Bailey proyectado. E inicialmente, Baby Fae parecía estar bien. “Excepto por la herida cubierta con gasa que se extiende casi a lo largo de su torso”. Tiempo señaló, “la pequeña niña de cabello oscuro podría haber sido cualquier bebé”. Estiró sus brazos huesudos, tragó su fórmula y chupó ansiosamente su chupete.

Pero Baby Fae murió 21 días después de la operación, lo que provocó una controversia nacional con protestas generalizadas. Los activistas por los derechos de los animales argumentaron que Bailey debería ser juzgado por homicidio involuntario, mientras que los especialistas en bioética calificaron su trabajo como un “negocio bestial”. Otros profesionales médicos criticaron a Bailey por creer que las barreras biológicas entre animales y humanos son demasiado difíciles de superar.

A pesar de más de medio siglo de reveses, el xenotrasplante ha permanecido “como un proyecto biomédico, una aspiración individual, un desafío de política pública y un objetivo social”, según Sharon Kaufman, expresidenta del Departamento de Antropología, Historia y Medicina Social de la Universidad de California en San Francisco. “La potencialidad lleva consigo el significado cultural de la vida abierta”.

Incrustados en este sueño de xenotrasplante están los sueños de inmortalidad. Envejecemos y finalmente morimos porque nuestras células, tejidos y órganos comienzan a perder su función con el tiempo. ¿Qué pasaría si pudieran ser reemplazados según sea necesario?

Esa aspiración no debería sorprendernos. Durante mucho tiempo, la empresa de la medicina moderna nos ha hecho cuestionar nuestra relación con la naturaleza. Los pacientes pueden quedar atrapados en estados vegetativos persistentes, pero el soporte vital (ventilación, diálisis, etc.) aviva la esperanza de que algún día puedan despertar. Pero el xenotrasplante también se trata de asuntos biológicos, más que meramente mecánicos. “¿Cómo podemos hacer que los humanos vivan más cuando las partes se desgastan? ¿Cuales son las opciones?” preguntó Kaufmann. “Usando piezas de ferretería, o animales”.

Los avances médicos ahora permiten que las investigaciones biológicas adquieran nuevas formas de sofisticación y precisión. Para llevar a cabo la operación de corazón de cerdo de Bennett, se utilizó la herramienta de ingeniería genética CRISPR-Cas9 para crear una línea especial de cerdos con seis genes humanos insertados y cuatro genes de cerdo eliminados. Luego, estos híbridos de cerdos y humanos se criaron en completo aislamiento en una instalación de alta seguridad para garantizar que estuvieran libres de patógenos. Sin embargo, Bennett aún se infectó con el citomegalovirus porcino y murió poco después.

Cuando la vida está en juego, todo lo que está sobre la mesa, dijo Kaufman, “se vuelve éticamente apropiado, necesario y estándar”, sin importar cuán experimental, cuán fantástico sea, sin importar si funciona. Nuestra comprensión del mundo natural se está rehaciendo para siempre; lo que antes era único se normaliza perversamente a través de manipulaciones clínicas. Hardy y Bailey fueron los primeros mártires de esta transformación cultural, pero ahora el xenotrasplante provoca esperanza y deseo en lugar de indignación.

“Solía ​​no haber potencial. Ahora todo es potencial”, dijo Kaufman. “Eso es lo que ha cambiado en la medicina en los últimos 50 a 60 años”.

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