Después de la tragedia de Berkeley High, los estudiantes cabildean por una mejor atención de la salud mental

Ginger Boswell, Haley Goetting, Mary Calderon Sanchez, Lily Kung y Eva Adams (no en la foto), estudiantes del último año de Berkeley High, se unieron después de la muerte de un compañero de clase, buscando traer más dinero y recursos para la salud mental a su escuela. Crédito: Ximena Natera, Berkeleyside/Catchlight

Nota del editor: esta historia contiene una discusión sobre el suicidio y la enfermedad mental.

Días después de la muerte de su amigo, un grupo de estudiantes de Berkeley High se reunió en el centro, armaron un memorial casero y pintaron los azulejos en la acera. Surgió un ave fénix con la frase “Todavía me levanto”. Lo mismo hizo una trompeta, un corazón y un oído.

La muerte del estudiante de secundaria el 18 de abril ha sido calificada de suicidio por el forense del condado de Alameda, aunque el caso aún está abierto. Muchos de sus compañeros de clase presenciado la muerte, que sucedió en el centro. Berkeleyside no nombra al adolescente para proteger la privacidad de su familia.

El shock dio paso al agravio.

“Nunca escuché que la escuela esté tan tranquila”, dijo Eva Adams, compañera de clase del adolescente que murió. “Entrabas a la escuela y veías gente afuera llorando en el piso”, dijo Mary Calderón Sánchez, una amiga del estudiante.

Afuera, en el memorial, los adolescentes se apoyaban unos en otros, compartiendo recuerdos, pintando, pasando los días. Pero aun así, “me sentí increíblemente impotente”, dijo Lily Kung, otra compañera de clase.

A nivel nacional, se ha estado gestando una crisis de salud mental entre los adolescentes durante mucho tiempo. Para 2019, aproximadamente 1 de cada 6 estudiantes dijo que había hecho un plan de suicidio en el último año, un 44 % más que hace una década, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Los estudiantes de Berkeley High pintaron un monumento a un compañero de clase que se suicidó en el centro de Berkeley en abril. Crédito: Ximena Natera, Berkeleyside/Catchlight

Para algunos, la pandemia de COVID-19 hizo la crisis más agudo.

De mayo a diciembre de 2020, 651 niños recibieron atención de salud mental de emergencia en el Oakland Benioff Children’s Hospital, un aumento del 76 % con respecto al año anterior. El número de suicidios de jóvenes de California de 10 a 18 años aumentó en 2020, incluso cuando el número total de suicidios en el estado disminuyó. El cirujano general de EE. UU. emitió un aviso público calificando los desafíos que enfrenta la generación actual como “sin precedentes” y el impacto en su salud mental como “devastador”.

También para los estudiantes de Berkeley High, los costos de la pandemia, el aislamiento que provocó y la ansiedad que siguió, fueron enormes.

“Siento que es casi una experiencia universal que mucha gente de mi generación tiene, convencer a alguien desde el límite”, dijo Adams. “Durante la pandemia, eso me pasó mucho, creo que dos o tres veces. Y luego recibes algunos mensajes de texto aleatorios de esa misma persona y te preocupas de nuevo”.

A los 17 años, Adams ya había apoyado a varios amigos a través de episodios psicóticos, delirios, ideación suicida y hospitalización psiquiátrica, y dice que está lejos de estar sola en esta experiencia.

Eva Adams, 17, en Ohlone Park, cerca de su casa. El hermano menor de Adams es un estudiante de primer año entrante en Berkeley High este otoño. Crédito: Ximena Natera, Berkeleyside/Catchlight
Ginger Boswell y Mary Calderon Sanchez se abrazan en la cocina de su amiga Hayley Goetting. Crédito: Ximena Natera, Berkeleyside/Catchlight

Después de pasar varios días en la acera, cinco amigas, todas mayores: Ginger Boswell, Haley Goetting y Mary Calderon Sanchez, junto con Kung y Adams, tomaron la determinación. Prometieron traer más dinero y recursos para la salud mental a su escuela.

Al finalizar la escuela, el concejo municipal y la junta escolar dedicaron más de $1 millón para aumentar los servicios de salud mental el próximo año. Y aunque solo una parte de ese gasto fue el resultado directo de su defensa (mucho ya estaba en proceso), los estudiantes llamaron la atención de los funcionarios electos sobre el tema y ayudaron a dar forma a algunas de las decisiones de financiación.

“En cierto modo, estábamos convirtiendo nuestra queja en algo significativo”, dijo Calderón Sánchez.

Un salón de clases vacío en Berkeley High School. Crédito: Ximena Natera, Berkeleyside/Catchlight

‘Estamos sub-recurriendo a la salud mental’

Con las crisis más comunes y la escasez de terapeutas, los adolescentes dependen cada vez más unos de otros para recibir apoyo incluso en las emergencias de salud mental más profundas.

“El mundo es un lugar aterrador y están sucediendo muchas cosas en este momento, por lo que necesitamos más personas que nos apoyen. Y por mucho que aprecio el apoyo entre pares, no es suficiente”, dijo Kung. “No deberíamos tener que ser los adultos”, agregó Calderón Sánchez.

Berkeley High es una de las 200 escuelas de California que brinda atención de salud mental a través de sus propios centros de salud. Tal cuidado puede disminuir la ideación y los intentos de suicidio.

en un evaluación de necesidades publicada en 2017, el centro de Berkeley High fue elogiado por su personal dedicado y visto como un recurso valioso. Pero el informe también identificó problemas, muchos de los mismos que los estudiantes plantearon esta primavera.

Los estudiantes dijeron que el centro de salud no cuenta con suficiente personal para todos los estudiantes que necesitan terapia y que carece de servicios preventivos. Dijeron que cuando los estudiantes se presentan, a menudo se les pregunta si se trata de una emergencia y luego, si la respuesta es no, se les pide que esperen unas semanas. Algunos también dijeron que fue mal publicitado, que muchos estudiantes apenas saben dónde está ubicado el centro o que pueden recibir asesoramiento allí.

El centro de salud de BHS cuenta con tres terapeutas de tiempo completo, que atienden a los estudiantes con seguro MediCal, aunque los estudiantes con seguro privado pueden recibir asesoramiento durante seis sesiones. También hay algunos pasantes de consejería.

“No nos enfocamos lo suficiente en el bienestar mental y cómo podemos trabajar juntos para prevenir o reconocer esos problemas temprano”, dijo Lisa Warhuus, directora de salud, vivienda y servicios comunitarios de la ciudad de Berkeley.

En 2004, California aprobó un impuesto sobre la renta específicamente para la atención de la salud mental, la Ley de Servicios de Salud Mental de 2004, que grava a las personas con ingresos superiores a $1 millón. Se supone que el dinero, que paga el centro de salud de Berkeley High y otros servicios públicos de salud mental, prioriza las enfermedades moderadas a graves.

Warhuus, que creció en Berkeley y asistió a las escuelas de la ciudad, dijo que recuerda “brechas de apoyo” similares. Luego dijo que vio a sus hijos experimentar el mismo “acceso limitado” a la atención de la salud mental en las escuelas públicas.

“Eso no es específico de Berkeley”, dijo Warhuus. “Pero como comunidad y como estado, realmente estamos subestimando los recursos de apoyo para la salud mental y el bienestar. Significativamente.”

Los adolescentes presionan para la acción

La oficina de Moni Law en el centro está al lado del monumento al estudiante que murió. Cuando la consejera de vivienda de la ciudad salió recientemente durante un descanso de la tarde, vio a un grupo de estudiantes reunidos cerca. Al día siguiente, se les acercó con tazas y una jarra de té de jengibre.

De inmediato, los adolescentes aceptaron a Law, a quien cariñosamente llaman tía Moni o Mama Moni. Law, participante regular en el gobierno de la ciudad y mentor ad-hoc de docenas de estudiantes de UC Berkeley, combina la compasión con una inclinación por la acción.

“Soy el tipo de persona que, cuando veo un problema, no lo ignoro y espero que alguien más lo resuelva o simplemente lo solucione”, dijo Law. “No no no no. Estos niños están sufriendo aquí mismo. Los veo afuera todos los días. Si no soy yo, ¿quién?

Moni Law, cariñosamente llamada Mama Moni y Aunty Moni, posa para un retrato. Law guió a los estudiantes en su activismo. Crédito: Ximena Natera, Berkeleyside/Catchlight

Los adolescentes le dijeron a Law que estaban frustrados porque sus maestros no fueron más comprensivos mientras lloraban. La escuela había puesto a disposición más terapeutas pero, salvo unas pocas excepciones, las asignaciones de tareas no se habían ralentizado. Y no era nada nuevo: “A menudo, los estudiantes sienten que sus necesidades son ignoradas o que sus maestros no las toman en serio”, dijo Boswell, también amiga del estudiante que murió.

Querían iniciar un petición pidiendo capacitación en salud mental para los maestros. Law explicó los aspectos prácticos de cómo escribir uno. En cuestión de horas, los estudiantes habían recogido unos cientos de firmas. A partir de ahí, la promoción se disparó.

Al realizar una encuesta informal del alumnado, encontraron:

  • Casi el 90% de los estudiantes informan que los factores relacionados con la escuela han provocado que su salud mental decaiga.
  • El 68% de los estudiantes informan que tienen que esforzarse mucho para recibir ayuda.
  • El 57 % de los estudiantes afirmó que se sentirían más apoyados si hubiera más terapeutas en el lugar.
  • Solo el 17% de los estudiantes informaron que los maestros, consejeros o personal los controlaban con respecto a su salud mental.

Los adolescentes compartieron estos hallazgos con la vicealcaldesa de Berkeley, Kate Harrison, y hablaron sobre sus experiencias en las reuniones del consejo de la ciudad.

Lo que describieron alarmó al vicealcalde. “Simplemente sentí que era un crimen”, dijo Harrison, quien está íntimamente consciente de las terribles consecuencias que puede tener la falta de intervención de salud mental. “En mi caso personal, la persona tuvo problemas cuando era adolescente y muchos, muchos, muchos años después. [died by] suicidio, porque los problemas no fueron tratados adecuadamente”.

Los adolescentes también le mostraron a Harrison una propuesta de presupuesto para contratar a un coordinador de salud mental para la escuela secundaria, que Harrison presentó al consejo poco después. La propuesta pasó este verano.

Los estudiantes reconocen que según los estándares de la mayoría de las escuelas secundarias públicas, Berkeley tiene mucho que ofrecer en términos de atención de la salud mental. El problema es que no es suficiente.

“Hay poca o ninguna comprensión de la profundidad del problema que enfrentan los jóvenes cuando… quieren terminar con su vida”, dijo Law. “¿Qué deberíamos estar haciendo de manera diferente, para que estas vidas no se pierdan?” preguntó la ley. “Simplemente tenemos que hacerlo mejor”.

Mejoras en la atención de la salud mental previstas para el próximo año

Los estudiantes esperan dejar su escuela un poco mejor de lo que la encontraron.

No tienen todo resuelto, pero prevén más consejeros, o al menos más pasantes de consejería, una reactivación de un programa de educación sobre salud mental entre pares y capacitación para maestros sobre cómo ayudar a los estudiantes a lidiar con la salud mental. Los estudiantes han discutido con algunos estudiantes de primer año para que inicien un club dedicado a mejorar la salud mental de los estudiantes el próximo año.

Tres de los adolescentes, Goetting, Boswell y Adams, tienen hermanos que ingresarán al noveno grado en Berkeley High.

Haley Goetting se graduó esta primavera después de cofundar un club escolar para crear conciencia sobre la salud mental entre los estudiantes. Crédito: Ximena Natera, Berkeleyside/Catchlight
Lily Kung besa a su perra, Rhea, un viernes por la tarde en la casa de la familia Goetting en West Berkeley. Crédito: Ximena Natera, Berkeleyside/Catchlight

El próximo año, dijo Warhuus, el plan es hacer una evaluación integral y planificar estratégicamente para mejorar el enfoque a largo plazo de la ciudad y el distrito para la salud mental de los jóvenes. “Tratar de lanzar servicios al sistema y ver qué se atasca no es un buen enfoque y no logra un impacto colectivo”, dijo Warhuus.

Hasta ahora, así es como BUSD gastará los fondos en atención de salud mental para el año escolar 2022-23:

  • Contratar a un coordinador de salud mental (los estudiantes ayudaron a escribir el presupuesto para esto específicamente)
  • Emplear al menos un consejero de tiempo completo en cada escuela primaria (algunas escuelas recibieron servicios de medio tiempo)
  • Agregar más atención de salud mental individual y grupal
  • Brindar asesoramiento a los estudiantes que presenten quejas ante la oficina del Título IX.
  • Comprometerse a gastar $500,000 en dinero de ayuda por el COVID-19, que la junta escolar reservó para salud mental el año pasado, pero el distrito nunca gastado

Los estudiantes tienen la esperanza de que su defensa conduzca a un cambio real, pero desconfían de los cortos períodos de atención de los líderes.

“La escuela está actuando como si les importara mucho en este momento porque, quiero decir, acabamos de pasar una tragedia. Pero una de mis preocupaciones es que simplemente pasará”, dijo Boswell.

Kung está de acuerdo. Ella dijo que el mayor temor de los adolescentes es que sus compañeros de clase, maestros y funcionarios electos olviden lo que pasó.

“No queremos seguir adelante”, dijo Calderón Sánchez.

Un cartel de césped de la Clase 2022 fuera de la casa de la familia Goetting. Crédito: Ximena Natera, Berkeleyside/Catchlight

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