¿Deberían los padres preocuparse por las nuevas investigaciones que vinculan la salud mental de los niños y los deportes individuales? | Ciencias

niño jugando tenis

Un nuevo estudio muestra que los niños que practican deportes individuales, como el tenis, pueden tener más problemas de salud mental que los que practican deportes en equipo o que no participan en ningún deporte.
Rebecca Nelson a través de Getty Images

“Si pudiera jugar al fútbol en lugar de al tenis”, escribió la estrella del tenis Andre Agassi en su autobiografía. Abierto en un pasaje sobre su infancia, cuando su padre lo obligó a una temprana e intensa especialización tenística.

Agassi continúa explicando su anhelo por el “juego hermoso”:

Puedo jugar tres veces a la semana en la escuela y me encanta correr por la cancha de fútbol con el viento en el pelo, pidiendo la pelota, sabiendo que el mundo no se acabará si no anoto. El destino de mi padre, de mi familia, del planeta tierra, no descansa sobre mis hombros. Si mi equipo no gana, será culpa de todo el equipo y nadie me gritará al oído. Los deportes de equipo, decido, son el camino a seguir.

Ahora, un nuevo estudio parece hacerse eco de la conclusión infantil de Agassi. El estudio, publicado hoy en MÁS UNO, encuentra que los niños que practicaban solo deportes individuales, como tenis o gimnasia, tendían a enfrentar más dificultades de salud mental, como ansiedad y depresión o trastornos de concentración, que los niños que no practicaban ningún deporte. Los jóvenes que participaban exclusivamente en deportes de equipo, por otro lado, tenían menos probabilidades de experimentar estos problemas que aquellos que no practicaban ningún deporte. Finalmente, los niños que incursionaron en deportes de equipo e individuales no tenían más o menos probabilidades de tener un trastorno de salud mental que aquellos que se abstuvieron por completo del deporte.

Los hallazgos se basan en una enorme base de datos que rastreó la salud mental y la participación en deportes de más de 11,000 niños de 9 a 13 años de todo Estados Unidos, muchos miles más que estudios anteriores que intentaron diferenciar los impactos de los deportes en equipo versus los individuales. .

Matt Hoffmann, psicólogo deportivo de la Universidad Estatal de California en Fullerton y autor principal del estudio, advierte que no se deben sacar conclusiones precipitadas sobre la base de los resultados. Él dice que el estudio muestra una fuerte correlación pero que no puede decirnos qué causó esa correlación.

Por ejemplo, podría ser que los niños que ya están predispuestos a una mejor salud mental tiendan a inclinarse hacia los deportes de equipo, o incluso que sus padres tiendan a orientarlos de esa manera. O bien, podría ser que los deportes individuales sean más propensos que los deportes de equipo a crear situaciones en las que un niño experimente una ansiedad aguda por su desempeño o quizás por su apariencia o tipo de cuerpo.

La opinión de Hoffmann no es recomendar que se desaliente la participación de los jóvenes en deportes individuales, sino alentar a los padres y entrenadores a ser conscientes de que los jóvenes luchadores, bailarines o nadadores pueden experimentar estrés o ansiedad adicionales y apoyarlos en consecuencia.

Como investigadora, Hoffmann se ha interesado durante mucho tiempo en cómo los deportes afectan la salud psicológica de los jóvenes, en parte porque los estudios han encontrado asociaciones tanto positivas como negativas entre la salud mental y la participación deportiva en niños y adolescentes.

Entonces, cuando los colegas de Hoffmann le dijeron que habían obtenido acceso a una gran cantidad de datos del estudio de Desarrollo Cognitivo del Cerebro Adolescente de larga duración, él dice que era natural tratar de explorar si los niños que practican deportes tenían mejores perfiles de salud mental que los que no lo hicieron. Afortunadamente, los datos también mostraron qué deportes practicaban los niños, lo que permitió a Hoffmann y sus colegas separar los deportes de equipo de los individuales.

El conjunto de datos, que se publicó en 2020 y no incluyó ninguna observación realizada durante la pandemia, cubrió a 11,235 niños y adolescentes de 22 lugares de los EE. UU. Los datos provinieron de los padres y tutores de los niños, a quienes se les pidió que evaluaran el salud mental usando lo que se llama la “lista de verificación de comportamiento infantil”.

La lista contiene más de 100 elementos repartidos en ocho posibles dificultades de salud mental. Según el artículo, estas dificultades son ansiedad/depresión (p. ej., “miedo a hacer las cosas mal”), retraimiento/depresión (p. ej., “prefiero estar solo”), quejas somáticas (p. ej., “pesadillas”), problemas sociales (p. ej., “no me agradan”). ”), problemas de pensamiento (p. ej., “escucha cosas”), problemas de atención (p. ej., “actúa demasiado joven”), conducta infractora (p. ej., “carece de culpa”) y conducta agresiva (p. ej., “ataca a las personas”). .

Los datos también muestran qué deporte o deportes practicaban los niños, lo que permite a los investigadores dividirlos en cuatro grupos: los que practicaban solo deportes de equipo, solo deportes individuales, tanto deportes de equipo como individuales, o ningún deporte. En última instancia, el estudio incluyó un total de 17 deportes diferentes que comprenden nueve actividades en equipo y ocho individuales.

El análisis de esos datos reveló que, en comparación con los niños que no practicaban deportes, la participación en deportes de equipo se asoció con puntajes de ansiedad y depresión 10 % más bajos, puntajes de retraimiento y depresión 19 % más bajos, puntajes de problemas sociales 17 % más bajos, puntajes de pensamiento 17 % más bajos. puntajes de problemas y puntajes de problemas de atención 12 por ciento más bajos.

Para aquellos involucrados solo en deportes individuales, los puntajes fueron en la dirección opuesta: puntajes de ansiedad y depresión 16 por ciento más altos, puntajes de retraimiento y depresión 14 por ciento más altos, puntajes de problemas sociales 12 por ciento más altos y puntajes de problemas de atención 14 por ciento más altos en comparación con sus compañeros. que practicaba nuestros deportes.

Los niños que practicaban deportes en equipo e individuales no mostraron diferencias significativas en la salud mental informada por los padres en comparación con los que no participaban en deportes.

Hoffmann dice que los resultados fueron una sorpresa debido a la letanía de artículos que muestran los beneficios psicológicos y físicos de practicar deportes. “Al iniciar este estudio, esperábamos que participar en cualquier deporte, incluso un deporte individual, otorgaría algún beneficio en comparación con no practicar ningún deporte”, dice.

Catherine Sabiston, psicóloga deportiva de la Universidad de Toronto que no participó en la investigación, escribe en un correo electrónico que no está del todo sorprendida de ver los resultados en deportes individuales. “Los deportes individuales tienden a ser deportes basados ​​en el juicio, centrados en el peso y, a menudo, en la apariencia realzada que aumentan la comparación social, la competitividad y el esfuerzo individual”, escribe. “No hay nadie a quien ‘culpar’ o ‘agradecer’ más que a ti mismo, y la presión para actuar aumenta”.

En cuanto a lo que pueden hacer los padres de un niño enamorado del tenis o la gimnasia para proteger la salud mental de su joven competidor, Hoffmann sugiere que mantener abiertas las líneas de comunicación es la mejor defensa. Él dice que verificar con frecuencia para asegurarse de que los niveles de estrés de un niño sean razonables y que esté disfrutando de su experiencia con un deporte es un buen lugar para comenzar. “No quiere asumir que los niños disfrutan de una actividad solo porque la siguen haciendo”, dice. Los deportes, dice Hoffmann, también pueden proporcionar una vía útil para presentar el tema de la salud mental a un niño.

Otra estrategia es fomentar la participación en una amplia gama de actividades, ya sean otros deportes o fomentar los pasatiempos artísticos y la curiosidad académica. Hoffmann desaconseja tratar de convertir a los niños en especialistas demasiado pronto, como hizo el padre de Agassi y que jugó una mano clara en el jugador estrella declarando una y otra vez en su autobiografía que odia el tenis.

Rochelle Eime, epidemióloga conductual de la Universidad de Victoria en Australia que no participó en el estudio, señala que la dependencia del estudio de los informes de los padres en lugar de preguntar a los propios niños podría resultar en un informe excesivo o insuficiente de los problemas de salud mental de los sujetos. Pero si a un padre le preocupa que su hijo sienta ansiedad o depresión relacionada con su participación en un deporte individual, dice que puede ser útil verificar los valores y principios de por qué están jugando. “Es importante que [the kids] tener objetivos realistas y que el enfoque esté en el disfrute y el desarrollo, en lugar de únicamente en ganar”, dice Eime. Ella agrega que cuando los adultos en la vida de un niño están preocupados por el éxito y la victoria, los niños pueden internalizar eso y comenzar a ejercer más y más presión sobre su desempeño atlético.

En el futuro, estos resultados podrían fortalecerse o proyectarse bajo una luz diferente cuando el estudio Desarrollo cognitivo del cerebro adolescente, que continuará rastreando a estos niños a medida que crecen, publique más datos. Hoffmann también dice que debido a que los datos del presente estudio muestran qué deportes específicos practicaban los niños, él y sus colegas podrían intentar profundizar para ver qué deportes tienen la mayor asociación con la salud mental negativa o positiva, aunque señala que esos hallazgos serían considerablemente más débil debido a los tamaños de muestra más pequeños en cientos en lugar de miles.

“Este estudio tiene un tamaño de muestra enorme, y eso realmente fortalece sus hallazgos”, dice Jennifer Agans, psicóloga del desarrollo de la Universidad Estatal de Pensilvania que no participó en el estudio. “Pero este estudio analiza los promedios, y ningún niño es realmente promedio. Por lo tanto, si su hijo parece propenso a este tipo de problemas de salud mental, o si realmente le atraen los deportes individuales, estos resultados deberían alentarlo a hablar con ellos regularmente y estar atento. Pero si a tu hijo le encanta la lucha libre, ¡déjalo luchar!”.

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